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Track(s) taken from CDS44331/42

Clarinet Sonata in F minor, Op 120 No 1

Summer 1894; first performed by Richard Mühlfeld and Brahms in Berchtesgaden, Meiningen, on 19 September 1894; also for viola and piano

Dame Thea King (clarinet), Clifford Benson (piano)
Recording details: September 1984
St Barnabas's Church, North Finchley, London, United Kingdom
Produced by Martin Compton
Engineered by Mike Clements
Release date: April 1987
Total duration: 21 minutes 45 seconds

Cover artwork: Postcard depicting Brahms composing his Symphony No 1 (c1900). Austrian School, 20th century
Private Collection / Archives Charmet / Bridgeman Art Library, London


'The pick of this crop has to be Brahms's Complete Chamber Music from Hyperion. Spanning more than two decades, this box contains the finest, mainly British, performances, some very recent … Brahms's two dozen chamber works are among his greatest achievements, and yield little or nothing in quality to the better known output of Mozart and Beethoven. This box contains much buried treasure' (The Mail on Sunday)

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The concentration of thought is clear at the outset in the avoidance of repetition; the clarinet continues rather than echoes or counterstates the theme first given out by the piano, and the whole movement proceeds in this way with dignified, serious energy. Nothing is wasted, and the first movement development is a model of perfectly graded but surprisingly swift growth. The moment of reprise is unobtrusive, and the whole recapitulation is condensed to make way for a gentler, more expansive coda, Sostenuto ed espressivo.

Although the slow second movement in A flat gives the impression of dreamy ease, it is also economical, and its return to the main theme through a foreign key characteristically saves space as it suggests leisure (one thinks of the slow movement of the Piano Concerto No 2). With the lyrical Allegretto grazioso we stay in A flat, and the F minor of the trio, with its syncopated accompaniment, is the last extended use of the tonic minor in the whole work.

The exuberant finale, Vivace, is in F major and its second subject looks like being one of those gloriously expansive Brahmsian themes in swinging triplets. But with the economy typical of this work, Brahms does not allow it to spread and it is soon invaded by terser action. At the end we feel that, although the sonata has been officially in F minor (Beethoven’s ‘barbarous’ key), it has been composed more with pleasure than pain.

from notes by Robert Simpson © 1986

D’emblée, la concentration de la pensée brahmsienne est manifeste à travers l’évitement de toute répétition: la clarinette poursuit le thème énoncé d’abord au piano davantage qu’elle n’y fait écho ou ne le contrecarre, et le mouvement tout entier se déroule ainsi, avec une énergie digne, sérieuse. Rien n’est gâché, et le développement du premier mouvement est un modèle de construction parfaitement échelonnée, quoique étonnamment rapide. Le mouvement de reprise est discret et toute la réexposition est condensée pour céder la place à une coda plus douce, plus expansive, Sostenuto ed espressivo.

Même s’il donne l’impression d’une aisance de rêve, le second mouvement lent en la bémol s’avère parcimonieux et son retour au thème principal, via une tonalité étrangère, économise typiquement de la place en suggérant l’idée de temps libre (l’on songe au mouvement lent du Concerto pour piano no2). Le lyrique Allegretto grazioso nous fait demeurer en la bémol, cependant que le fa mineur du trio, avec son accompagnement syncopé, est le dernier recours de toute l’œuvre au mineur de la tonique.

Quant à l’exubérant finale, Vivace, en fa majeur, il voit son second sujet ressembler à ces thèmes brahmsiens glorieusement expansifs, en triolets cadencés. Mais, toujours parcimonieux, Brahms ne laisse pas ce sujet s’éployer: une action plus laconique vient bientôt l’envahir. À la fin, il nous apparaît que, bien que composée officiellement en fa mineur – la tonalité «barbare» de Beethoven –, cette sonate fut écrite plus dans la joie que dans la douleur.

extrait des notes rédigées par Robert Simpson © 1986
Français: Hypérion

Der musikalische Gedanke am Anfang des Satzes ist als komprimiert zu bezeichnen, da jegliche Wiederholung vermieden wird: Die Klarinette führt das Thema fort, anstatt es nachzuahmen oder darauf zu antworten. Der restliche Satz wird auf ähnliche Weise mit einer würdevollen, ernsten Dynamik fortgesetzt. Nichts wird verschwendet: Die Durchführung des ersten Satzes ist ein Musterbeispiel eines sorgfältig abgestuften und doch überraschend schnellen Anwachsens. Der Einsatz der Reprise ist unaufdringlich und der ganze Reprisenteil erscheint verdichtet, so dass dann eine sanftere, ausgedehntere Coda, Sostenuto ed espressivo, erklingen kann.

Obwohl der langsame Satz in As-Dur einen Eindruck träumerischen Wohlbehagens vermittelt, ist er gleichzeitig ökonomisch angelegt und die Rückkehr des Hauptthemas durch eine fremde Tonart spart an Raum und sorgt für ein Gefühl von Muße (man wird an den langsamen Satz des Klavierkonzerts Nr. 2 erinnert). In dem lyrischen Allegretto grazioso bleiben wir in As-Dur. Die Molltonika f-Moll erscheint zum letzten Mal im Trio, das außerdem eine synkopierte Begleitung hat.

Das überschwängliche Finale, Vivace, steht in F-Dur und das zweite Thema scheint zunächst eines jener wundervollen und ausgedehnten Brahmsschen Themen mit schwungvollen Triolen zu sein. Angesichts der Ökonomie des Werks lässt Brahms jedoch eine Entfaltung nicht zu und es wird bald durch eine knappere Figur verdrängt. Am Ende hat man den Eindruck, dass, obwohl die Sonate offiziell in f-Moll steht (Beethovens „barbarische“ Tonart), das Werk eher mit Vergnügen denn Schmerz komponiert wurde.

aus dem Begleittext von Robert Simpson © 1986
Deutsch: Viola Scheffel

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