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Rihards Dubra (b1964)

Hail, Queen of Heaven & other choral works

Royal Holloway Choir, Rupert Gough (conductor) Detailed performer information
Download only
Label: Hyperion
Recording details: January 2009
St Alban's Church, Holborn, London, United Kingdom
Produced by Mark Brown
Engineered by Julian Millard
Release date: November 2009
Total duration: 65 minutes 40 seconds

Cover artwork: The purified soul is like a bright, beautiful chamber by Elizabeth Wang (1942-2016)
Private Collection / © Radiant Light / Bridgeman Images

Rihards Dubra, born in Riga in 1964, spent his early years under a Soviet regime for which any public performances of sacred music constituted religious propaganda and were not permissible. During his studies with Adolfs Skulte at the Latvian State Conservatory, Dubra began to test the boundaries of political acceptance in the last remaining years of Soviet rule. He has now emerged from the largely secular tradition of choral music-making in Latvia as a distinctive voice, that of a composer devoting himself exclusively to the composition of sacred music. The purity of this endeavour is one that Dubra has admired in the work of so-called ‘holy minimalists’ such as Arvo Pärt and John Tavener. Dubra prefers to describe his own music as ‘a style of meditation’—one instilled with the essence of the Middle Ages ‘through the view of a man who lives in the twentieth century’.

This recording represents a selection of pieces, from early experimentation to fully formed style—a style that fuses minimalism and neo-romantic melodies with the inflections and philosophy of Gregorian, Medieval and Renaissance music. The Choir of Royal Holloway is directed by Rupert Gough in this their debut recording for Hyperion.


‘Sound moments of raptural texture (such as the word 'Christ' in Hail, Queen of Heaven, by the far the most substantial piece on this programme) … Dubra's natural home is a mood of controlled meditation and lyrical clarity … this style is well handled by the Choir of Royal Holloway, whose clean-edged sound, under Gough's sympathetic direction, warms to the generous acoustic of St Alban's, Holborn’ (Gramophone)

‘Royal Holloway's fabulous choristers and their inspired conductor convey the purity and spiritual fervour of Dubra's ear-catching output’ (Classic FM Magazine)

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‘Just as everyone has their own pathway to God, so every composer has his own pathway to emotion in music, and through that—also to God.’ (Rihards Dubra)

Rihards Dubra has emerged from the largely secular tradition of choral music-making in Latvia as a distinctive voice, that of a composer devoting himself exclusively to the composition of sacred music. The purity of this endeavour is one that Dubra has admired in the work of so-called ‘holy minimalists’ such as Arvo Pärt and John Tavener. Dubra prefers to describe his own music as ‘a style of meditation’—one instilled with the essence of the Middle Ages ‘through the view of a man who lives in the twenty-first century’. All Dubra’s music, be it vocal or instrumental, is shaped by his own faith and is the result of a deeply spiritual desire ‘to write truthful and emotional music’. Therefore, Dubra explains, ‘as faith is the only purity in this world, I cannot imagine anything better than to write only sacred music’. It is his resolute faith that provides the energy and inspiration to compose, to the extent that Dubra has said: ‘I doubt that the energy I feel inside me is mine. I do not create music—I just write down what has been sent to me.’

Latvia, like its neighbouring Baltic states of Estonia and Lithuania, was dominated by foreign powers right into the latter half of the twentieth century. The indigenous population did not have access to professional music-making, yet was always united through the expression of folk song. As Latvia began to assert its independence it was these national songs that drew its people together and, as a result, choral music became the most dominant musical genre. From 1940 to 1990, when the country suffered the restrictions of Soviet occupation, large song festivals and choral singing in general played a crucial role in rallying, strengthening and inspiring the people. Singing remains central to the cultural life of this small nation.

Rihards Dubra was born in Riga on 28 February 1964. Although the maternal side of his family were Lutheran (the most prevalent denomination in Latvia) Rihards was raised as a Catholic by his grandparents. Under the Soviet regime any public performances of sacred music constituted religious propaganda and were not permissible. Catholicism itself was tolerated but worship was by necessity discreet. Consequently when Dubra became interested in writing music (at the age of ten) his exposure to church music was very limited. His studies began outside Riga in Jurmala, and then at the Emils Darzinš College of Music, where his teachers in composition were Jazeps Lipšans and Gederts Ramans.

During his studies with Adolfs Skulte at the Latvian State Conservatory, Dubra began to test the boundaries of political acceptance in the last remaining years of Soviet rule. Even a determination to title a work ‘Christmas Trio’ caused confrontation with authorities and was deemed unacceptable. ‘At that point’, Dubra says, ‘I realized the direction I wanted to go in.’ He graduated in 1989 with a symphony the title of which can be translated as ‘The beginnings of consciousness’. Further studies at the Latvian Academy of Music under Juris Karlsons earned him a master’s degree in 1996.

Even before 1990, Dubra had begun to set liturgical texts in Latin, although these works were conceived for concert audiences whose experience of sacred music was not informed by any theological or liturgical understanding. The traditional approach of illuminating individual words or phrases from the biblical text would therefore be largely meaningless in this context, which is why Dubra prefers to take listeners on a spiritual journey. ‘People should not always understand the text exactly because its meaning is encoded in the music … my main task is to work on people’s subconscious level, people’s emotional level.’ This recording represents a selection of pieces, from early experimentation to a fully formed style—a style that fuses minimalism and neo-romantic melodies with the inflections and philosophy of Gregorian, Medieval and Renaissance music.

Dubra teaches harmony and composition at the Jurmala School of Music and is Cantor of the Church of Mary Magdalene in Riga. He is also involved with a number of choirs, particularly as a bass and founder of the Schola Cantorum Riga. He receives regular commissions from music festivals and ensembles and his music is widely performed around the world. His Te Deum, composed in 2002, won him the Latvian Great Music Prize and the Cantata in Nativitate Domini was simultaneously broadcast all over the European Union in 2005.

Oculus non vidit dates from 1993 and is one of Dubra’s best-known motets. Dubra’s ever-present desire to deliver a message of hope is apparent in the choice of text—a passage from Corinthians offering ample reward to those who love the Lord. Musically, this short piece typifies Dubra’s early style. The writing is buoyantly optimistic from the searching repetition of the opening to the confident rising maestoso chords that follow. For the phrase ‘qui diligunt illum’ (‘who love him’) the sopranos and tenors weave a mesmerizing tapestry coloured by the altos as an accompaniment to a deep chant from the basses. The repetition here, which gives way to an aleatoric crescendo, provides an inconclusive, timeless ending—Dubra often likes to leave the music hanging in the air. The piece is dedicated to Pastor Gerhard Jungst of Dortmund, who was instrumental in the establishment of the Schola Cantorum Riga.

As devotion to the Mother of God lies at the heart of the Catholic faith it is not surprising that Dubra has set the Ave Maria many times. Ave Maria III in A flat major dates from 1994 and is dedicated to the Church of the Mother of Sorrows in Riga where Dubra had recently taken up the position of organist. Dubra was moved to write this setting after visiting a tiny church in the remote Latvian countryside. There, on entering, he encountered three elderly ladies reciting the Ave Maria, each in her own manner but sounding strangely unified. This provided the inspiration behind the three-note chant for the opening of this piece to which is added a Gregorian-style intonation from the sopranos which is in turn mirrored by the tenors. There follows some polyphonic development of the theme for ‘Benedicta tu in mulieribus’ (‘Blessed are you among women’) which melts away over a solo tenor chant of ‘Jesus’. The final meditative section reaches an intense peak at ‘in hora mortis nostrae’ (‘at the hour of our death’). The final ‘Amen’ forms an unusual conclusion with a descending glissando for the whole choir—a kind of exhausted release after the emotion of this powerful prayer. Dubra likes to remind us that our religious path is not always an easy one.

The short Miserere mei (1993) begins in the unusual key of G sharp minor and the descending musical outline gives a sense of bowing one’s head in prayer. Dubra lifts the music out of this plaintive stance by focusing on the words ‘sed ut convertatur in [sic] vivat’ (‘but that he will be converted and live’). ‘Vivat’ is held in one’s sight for as long as possible before the music returns to the opening plea for mercy.

In February 2008, the State Choir Latvija travelled to Ireland to participate in the festival Baltic Voices in Ireland organized by the Louth Contemporary Music Society. For the choir’s performance the festival commissioned Dubra to write his first piece in English, the extended hymn to the Mother of God Hail, Queen of Heaven. The piece begins with a simple two-part chant for alto voices. The other voice parts enter weaving a wordless chorus around the chant with the sopranos creating a mystical halo to greet the ‘Queen of Heaven’. There follows more use of free rubato which extends the vocal canvas whilst the sopranos and basses sing a chant in parallel tenths. At the end of each verse, the last two lines form a kind of refrain and Dubra returns each time to the same resonant chords. For the passage ‘O gentle, chaste and spotless Maid’ the texture changes completely. Here Dubra wishes to capture the essence of medieval dance to reflect a naive, more theologically uneducated view of life. ‘Remind thy Son that He has paid / The price of our iniquity’ constitutes the most impassioned part of this hymn before returning again to the refrain. To conclude, Dubra returns to the opening two-part ‘Hail, Queen of Heaven’ motif and builds an ever-more colourful and complex soundscape until the final blazing chord of E major.

Duo Seraphim was composed in 2005 also in response to an Irish commission. Once again it is alto voices that take the dominant role, echoing each other in the call of the two Seraphim at the beginning. The other voices enter and envelop this mantra in a wash of sound until the general cry of ‘Sanctus’. Under a cloud of high voices chanting ‘Gloria’ the lower voices enter with ‘Plena est omnis terra gloria eius’ (‘The whole earth is full of his glory’). This upwards-inflected chant in tenths is a recurring musical figure in Dubra’s work. The final Doxology is a dance of praise which again gives way to another, extended refrain of ‘Sanctus’ although the piece concludes with a final, more reverential ‘Sanctus’.

For several years Dubra has given composition masterclasses at the Salzburg Sacred Music week. There is a tradition that participants write a short piece during the week of the festival for the final concert and in 2007 Dubra produced the brief motet Felix namque es …. In that year the prerequisite was to set a Marian text, although at the peak of this simple homophonic work it is the words ‘Jesus Christus Deus noster’ (‘Jesus Christ our God’) that Dubra chooses to venerate.

Stetit Angelus was commissioned in 2005 by the Indonesian choir Vox Angelorum and their director Henry Sutjipto for a choral competition in China. Dubra saw this as the long-awaited opportunity to set this marvellously evocative text from the Book of Revelation. There are many interesting effects here, such as the opening chord which contains both static and moving parts on the same pitches. Later in the work free-floating voices reflect the image of rising clouds of incense.

The early work Gloria Patri (1992) was a partial essay in minimalism, although Dubra’s particular brand always carries with it opulent melodic lines. Dubra describes his approach to this piece as an instrumental one to which he would be unlikely to return. The opening, like the A flat major Ave Maria III, creates the atmosphere of a multitude in prayer. Over this ever-increasing cacophony soars a soprano chant which in turn leads into a homophonic hymn of praise from the whole choir. A minimalist texture is created at ‘Sicut erat in principio’ against which the sopranos emerge once again with their familiar chant. An intense, repetitious build up for ‘et in saecula saeculorum’ unexpectedly gives way to a hushed ‘Amen’. With a pivotal twist to B major, Dubra adds a meditative ‘Alleluia’ section. However he chooses to break the hypnotic spell of this passage with an unresolved, and indeed unexpected, chord.

The Missa de Spiritu Sancto for upper voices was the result of a commission from the Lithuanian Academy of Music in 2001. As Lithuania is a much more predominantly Catholic country, this Mass was clearly destined for liturgical as well as concert use. The Kyrie creates a timeless atmosphere imbued with elements of organum. The Gloria, by contrast, is suitably exuberant and here the choral writing is more homophonic. For the softer sections the melody moves in octaves with the other voices providing harmonic colour in the middle. This style of writing is exploited more in the Sanctus where the parallel octaves are part of six-part cluster chords. To this jubilant chant the organ provides an accompaniment akin to a peal of bells. The more reverential Agnus Dei utilizes a simple four-part harmonized melody as a refrain. Juxtaposed with this is a minimalist organ accompaniment. For the concluding ‘dona nobis pacem’ all the elements come together but slowly work outwards towards complete freedom of expression. The result is celebratory and yet, as in so many pieces, never conclusive.

Hodie Christus natus est is a simple joyful paean for Christmas Day. The resourceful use of a single line of music for both tenors and basses was born out of necessity when writing for Dubra’s own church choir. There is a hint of the neo-Baroque here in this modal dance in triple time.

The marriage of two friends in 1998 provided the perfect opportunity to set a text very dear to Dubra, one that he sees as expressing love and hope. Although Ubi caritas forms a part of the Maundy Thursday liturgy it also conveys ideal sentiments for a marriage ceremony. The soprano melody is simple and built around thirds, yet with the contours suggesting a brimming over of emotion.

The E major Ave Maria I is Dubra’s first piece in Latin and dates from 1989, just before the end of the Soviet occupation. The motet is a beautiful and understated expression of joy with the main theme always resolving upwards into the tonic key of E. According to the eighteenth-century poet and musician Christian Schubart, in his Ideen zu einer Aesthetik der Tonkunst, ‘full delight lies in E major’. The repetition in this prayer can be seen as a form of emotional development which aspires to spiritual calmness and oneness with God.

Rupert Gough © 2009

«Si chacun a sa propre voie vers Dieu, chaque compositeur a sa propre voie pour parvenir à l’émotion en musique, et par ce biais—également à Dieu.» (Rihards Dubra)

Rihards Dubra a émergé de la tradition essentiellement profane de musique chorale en Lettonie comme une voix caractéristique, celle d’un compositeur qui s’est consacré exclusivement à la musique sacrée. La pureté de cet effort, Dubra l’a admirée dans l’œuvre de ceux que l’on appelle «minimalistes sacrés» tels Arvo Pärt et John Tavener. Dubra préfère décrire sa propre musique comme «un style de méditation»—instillé avec l’essence du Moyen-Âge «au travers des idées d’un homme vivant au XXIe siècle». Toute la musique de Dubra, qu’elle soit vocale ou instrumentale, est façonnée par sa propre foi et résulte d’un désir profondément spirituel «d’écrire une musique fidèle et guidée par les sentiments». Dubra explique donc: «Comme la foi est la seule pureté en ce monde, je ne peux rien imaginer de mieux que de composer uniquement de la musique sacrée». C’est sa foi solide qui lui donne énergie et inspiration pour composer, à tel point que Dubra a dit: «Je ne suis par sûr que l’énergie que je ressens en moi-même soit mienne. Je ne crée pas de la musique—je couche sur le papier ce qui m’a été envoyé.»

La Lettonie, comme les États baltes voisins d’Estonie et de Lituanie, a été dominée par des puissances étrangères jusqu’à la seconde moitié du XXe siècle. La population autochtone n’avait pas accès à la musique professionnelle, mais a toujours été unie par l’expression du chant traditionnel. Lorsque la Lettonie a commencé à affirmer son indépendance, ce sont ces chants nationaux qui ont rassemblé les individus et la musique chorale est ainsi devenue le genre musical dominant. Entre 1940 et 1990, lorsque le pays a souffert des restrictions de l’occupation soviétique, de grands festivals de chant et de chant choral en général ont joué un rôle déterminant dans le ralliement, le renforcement et l’inspiration du peuple. Chanter reste une activité essentielle de la vie culturelle de cette petite nation.

Rihards Dubra est né à Riga le 28 février 1964. Même si, du côté maternel, sa famille était luthérienne (la confession la plus répandue en Lettonie), Rihards a été élevé dans la religion catholique par ses grands-parents. Sous le régime soviétique, toute exécution publique de musique sacrée constituait de la propagande religieuse et n’était pas autorisée. Le catholicisme lui-même était toléré, mais le culte était discret par nécessité. En conséquence, lorsque Dubra a commencé à s’intéresser à la composition musicale (à l’âge de dix ans), il avait été très peu exposé à la musique d’église. Il a commencé ses études hors de Riga à Jurmala et les a poursuivies au Collège de musique Emils Darzinš, où il a travaillé la composition avec Jazeps Lipšans et Gederts Ramans.

Pendant ses études avec Adolfs Skulte au Conservatoire d’État letton, Dubra a commencé à tester les limites de la tolérance politique au cours des dernières années de la domination soviétique. Même sa détermination d’intituler une œuvre «Trio de Noël» a été à l’origine d’un affrontement avec les autorités et a été jugée inacceptable. «À ce point», dit Dubra, «j’ai compris la direction que je voulais prendre.» Il a obtenu son diplôme en 1989 avec une symphonie dont le titre peut être ainsi traduit «Les débuts de la conscience». En poursuivant ses études avec Juris Karlsons à l’Académie de musique lettone, il a obtenu sa maîtrise en 1996.

Même avant 1990, Dubra avait commencé à mettre en musique des textes liturgiques latins, bien que ces œuvres aient été conçues pour des auditoires de concert dont l’approche de la musique sacrée ne reposait sur aucune connaissance théologique ou liturgique. L’approche traditionnelle consistant à éclairer des mots isolés ou des phrases du texte biblique n’aurait donc eu aucun sens dans ce contexte; c’est la raison pour laquelle Dubra préfère entraîner ses auditeurs dans un voyage spirituel. «Les gens ne doivent pas toujours comprendre le texte exactement, car son sens est codé dans la musique … ma tâche principale consiste à travailler au niveau du subconscient des individus, au niveau émotionnel des individus.» Cet enregistrement présente une sélection de pièces, depuis les premières expérimentations jusqu’au style totalement formé—un style qui fait fusionner minimalisme et mélodies néoromantiques avec les inflexions et la philosophie de la musique grégorienne, médiévale et de la Renaissance.

Dubra enseigne l’harmonie et la composition à l’École de musique de Jurmala et est cantor de l’église Sainte Marie-Madeleine à Riga. Il travaille aussi avec plusieurs chœurs, en particulier comme basse et fondateur de la Schola Cantorum de Riga. Il reçoit régulièrement des commandes de festivals de musique et d’ensembles, et sa musique est largement jouée dans le monde entier. Son Te Deum, composé en 2002, lui a valu le Grand Prix de musique letton et la Cantata in Nativitate Domini a été diffusée simultanément dans toute l’Union européenne en 2005.

Oculus non vidit date de 1993. C’est l’un des motets les plus célèbres de Dubra. Son désir omniprésent de délivrer un message d’espoir transparaît dans le choix du texte—un passage de l’Épître aux Corinthiens dans lequel ceux qui aiment le Seigneur seront largement récompensés. Sur le plan musical, cette courte pièce caractérise le style de jeunesse de Dubra. L’écriture est vivement optimiste, de la reprise rigoureuse du commencement jusqu’aux accords ascendants confiants maestoso. Pour la phrase «qui diligunt illum» («qui l’aiment»), les sopranos et les ténors tissent une toile fascinante colorée par les altos qui constitue l’accompagnement d’une psalmodie profonde des basses. La reprise ici, qui mène à un crescendo aléatoire, produit une fin sans conclusion et intemporelle—Dubra aime souvent laisser la musique suspendue en l’air. Cette pièce est dédiée au pasteur Gerhard Jungst de Dortmund, qui a contribué à l’établissement de la Schola Cantorum de Riga.

La dévotion à la Mère de Dieu est au cœur de la foi catholique; il n’est donc guère surprenant que Dubra ait souvent mis en musique l’Ave Maria. L’Ave Maria III en la bémol majeur date de 1994 et est dédié à l’église de la Mère de Douleur à Riga, dont Dubra venait d’être nommé organiste. L’idée d’écrire cette musique lui est venue après avoir visité une toute petite église dans la lointaine campagne lettone. En y entrant, il a rencontré trois dames âgées qui récitaient l’Ave Maria, chacune à sa manière mais avec une unité étrange, ce qui lui a inspiré la psalmodie initiale de trois notes de cette pièce à laquelle s’ajoute l’intonation de style grégorien des sopranos, à son tour reflétée par les ténors. Vient ensuite un développement polyphonique du thème pour «Benedicta tu in mulieribus» («Vous êtes bénie entre toutes les femmes») qui s’estompe sur une psalmodie de ténor solo sur «Jésus». La section méditative finale atteint un sommet intense sur «in hora mortis nostrae» («à l’heure de notre mort»). L’«Amen» final forme une conclusion inhabituelle avec un glissando descendant de tout le chœur—sorte de détente épuisée après l’émotion de cette puissante prière. Dubra aime nous rappeler que notre chemin religieux n’est pas toujours facile.

Le court Miserere mei (1993) commence dans la tonalité inhabituelle de sol dièse mineur et le contour musical descendant donne l’impression d’incliner la tête en prière. Dubra élève la musique à partir de cette position plaintive en se concentrant sur les mots «sed ut convertatur in [sic] vivat» («mais qu’il se convertisse et qu’il vive éternellement»). «Vivat» est tenu aussi longtemps que possible avant le retour de la musique à la supplication de clémence.

En février 2008, le Chœur d’État Latvija s’est rendu en Irlande pour participer au festival des Voix baltes en Irlande organisé par la Société de musique contemporaine de Louth. Pour la prestation de ce chœur, le festival a commandé à Dubra sa première pièce en anglais, le long hymne de Salutation à la Mère de Dieu, Hail, Queen of Heaven («Salut, Reine des Cieux»). Cette œuvre commence par une simple psalmodie à deux voix pour altos. Les autres parties vocales entrent en tissant un chœur sans paroles autour de la psalmodie, les sopranos créant un halo mystique pour accueillir la «Reine des Cieux». L’utilisation d’un rubato libre est ensuite plus fournie et étend le canevas vocal alors que les sopranos et les basses chantent en dixièmes parallèles. À la fin de chaque strophe, les deux derniers vers arrivent comme une sorte de refrain et Dubra revient chaque fois aux même accords résonnants. Pour le passage «O gentle, chaste and spotless Maid» («Ô Vierge douce, chaste et sans tâche»), la texture change complètement. Ici Dubra souhaite rendre l’essence de la danse médiévale pour refléter une idée de la vie naïve, plus inculte sur le plan théologique. «Remind thy Son that He has paid / The price of our iniquity» («Rappelle à Ton Fils qu’il a payé / Le prix de notre iniquité») constitue la partie la plus passionnée de cet hymne avant de revenir une fois encore au refrain. Pour conclure, Dubra revient au motif initial à deux voix «Hail, Queen of Heaven» et construit un paysage sonore toujours plus coloré et complexe jusqu’à l’accord final embrasé de mi majeur.

Duo Seraphim a été composé en 2005 également en réponse à une commande irlandaise. Une fois encore, ce sont les voix d’alto qui jouent le rôle dominant, se faisant au commencement l’écho les unes des autres dans l’appel des deux séraphins. Les autres voix entrent et développent cette litanie dans un clapotis sonore jusqu’au cri général de «Sanctus». Sous un nuage de voix aiguës psalmodiant «Gloria», les voix graves entrent avec «Plena est omnis terra gloria eius» («Toute la terre est remplie de sa gloire»). Cette psalmodie aux inflexions montantes en dixièmes est une figure musicale récurrente dans l’œuvre de Dubra. La doxologie finale est une danse de louanges qui fait place à un autre long refrain de «Sanctus», bien que cette pièce s’achève sur un «Sanctus» final plus révérencieux.

Pendant plusieurs années, Dubra a donné des cours de composition dans le cadre de la semaine de musique sacrée de Salzbourg. Il est de tradition que les participants écrivent une courte pièce au cours de la semaine du festival pour le concert final et, en 2007, Dubra a composé le court motet Felix namque es …. Cette année-là, la condition préalable était de mettre en musique un texte marial, mais au sommet de cette œuvre homophonique simple, ce sont les mots «Jesus Christus Deus noster» («Jésus-Christ notre Dieu») que Dubra choisit de vénérer.

Stetit Angelus a été commandé en 2005 par le chœur indonésien Vox Angelorum et leur directeur Henry Sutjipto pour une compétition chorale en Chine. Dubra l’a considéré comme l’occasion longuement attendue de mettre en musique ce texte merveilleusement évocateur du Livre des Révélations. On y trouve de nombreux effets intéressants, comme le premier accord qui contient à la fois des parties statiques et des parties mobiles à la même hauteur. Un peu plus loin, les voix qui flottent librement reflètent l’image des nuages d’encens qui s’élèvent.

Le Gloria Patri (1992) est une œuvre de jeunesse qui a été en partie un essai minimaliste, mais la marque spécifique de Dubra comporte toujours des lignes mélodiques opulentes. Dubra décrit son approche de cette pièce comme instrumentale et comme une approche à laquelle il est peu probable qu’il revienne. Le début, comme l’Ave Maria III en la bémol majeur, crée l’atmosphère d’une multitude en prière. Sur cette cacophonie toujours croissante s’élève une psalmodie de sopranos qui mène à son tour à un hymne homophonique de louange de l’ensemble du chœur. Une texture minimaliste survient sur «Sicut erat in principio» («comme il était au commencement») contre laquelle les sopranos émergent une fois encore avec leur psalmodie familière. Une concentration intense et répétitive sur «et in saecula saeculorum» («et dans les siècles des siècles») fait place de manière inattendue à un «Amen» feutré. Avec une torsion qui permet de pivoter vers si majeur, Dubra ajoute un «Alléluia» méditatif. Il choisit toutefois de rompre le charme hypnotique de ce passage avec un accord non résolu et en fait inattendu.

La Missa de Spiritu Sancto pour voix aiguës est une commande de l’Académie de musique lituanienne en 2001. La Lituanie est un pays où le catholicisme est beaucoup plus répandu; cette messe était donc clairement destinée à servir à des fins liturgiques comme au concert. Le Kyrie crée une atmosphère intemporelle imprégnée d’éléments d’organum. Par contraste, le Gloria est exubérant, comme il convient, et ici l’écriture chorale est plus homophonique. Pour les sections plus douces, la mélodie évolue en octaves avec les autres voix qui fournissent la couleur harmonique centrale. Ce style d’écriture est davantage exploité dans le Sanctus, où les octaves parallèles font partie d’accords de clusters à six voix. À cette psalmodie exubérante, l’orgue apporte un accompagnement qui ressemble à un carillonnement de cloches. L’Agnus Dei plus révérencieux utilise comme refrain une simple mélodie harmonisée à quatre voix, à laquelle se juxtapose un accompagnement d’orgue minimaliste. Pour le «dona nobis pacem» final, tous les éléments se réunissent, mais évoluent lentement vers une totale liberté d’expression. Le résultat est festif mais, comme dans beaucoup de pièces, ne fait jamais penser à une conclusion.

Hodie Christus natus est est un simple cantique joyeux pour le jour de Noël. L’utilisation ingénieuse d’une seule ligne musicale pour les ténors comme pour les basses lui a été imposée par nécessité lorsqu’il écrivait pour son propre chœur d’église. Il y a une touche de néobaroque dans cette danse modale à trois temps.

Le mariage de deux amis de Dubra en 1998 lui a fourni l’occasion parfaite de mettre en musique un texte qui lui est très cher et qui, à son avis, exprime l’amour et l’espoir. Bien qu’Ubi caritas fasse partie de la liturgie du Jeudi saint, il exprime aussi des sentiments idéaux pour une cérémonie de mariage. La mélodie des sopranos est simple et construite autour de tierces, mais avec des contours évoquant un débordement d’émotion.

L’Ave Maria I en mi majeur est la première pièce en latin de Dubra et date de 1989, juste avant la fin de l’occupation soviétique. Selon le poète et musicien chrétien du XVIIIe siècle Christian Schubart, dans ses Ideen zu einer Aesthetik der Tonkunst, «la joie totale réside en mi majeur». Ce motet est une magnifique et discrète expression de joie, le thème principal se résolvant toujours vers le haut à la tonique de mi. La répétition de cette prière peut être considérée comme une forme de développement émotionnel qui aspire au calme spirituel et à l’unité avec Dieu.

Rupert Gough © 2009
Français: Marie-Stella Pâris

„Genauso, wie jedermann seinen eigenen Zugang zu Gott hat, besitzt jeder Komponist seinen eigenen Zugang zu Emotion in Musik, und dadurch—auch zu Gott.“ (Rihards Dubra)

Rihards Dubra ist aus der weitgehend weltlichen Tradition der Chormusik in Lettland als charakteristische Stimme eines Komponisten hervorgetreten, der sich ausschließlich der Komposition geistlicher Musik widmet. Die Lauterkeit dieses Bestrebens ist was Dubra im Werk anderer sogenannter „heiliger Minimalisten“ wie Arvo Pärt und John Tavener bewundert. Dubra beschreibt seine eigene Musik lieber als „einen Meditationsstil“—durchdrungen von der „durch die Augen eines im 21. Jahrhundert Lebenden“ gesehenen Essenz des Mittelalters. Alle Musik Dubras, vokal oder instrumental, wird von seinem eigenen Glauben geprägt und ist das Resultat eines tiefen spirituellen Verlangens, „wahre und gefühlstiefe Musik zu schreiben“. Und, so erklärt Dubra, „da Glaube die einzige Lauterkeit in dieser Welt ist, kann ich mir nichts Besseres vorstellen als ausschließlich geistliche Musik zu schreiben“. Sein resoluter Glauben bringt Dubra solche Energie und Inspiration, dass er sagt: „Ich bezweifle, ob die Energie, die ich in mir fühle, meine eigene ist. Ich schaffe keine Musik, ich schreibe nur auf, was mir gesendet wurde.“

Lettland wurde wie seine benachbarten baltischen Staaten Estland und Litauen bis weit in die zweite Hälfte des 20. Jahrhunderts von fremden Mächten dominiert. Die einheimische Bevölkerung hatte keinen Zugang zu professionellem Musizieren, war jedoch immer durch das Volklied vereint. Als Lettland begann, seine Unabhängigkeit zu behaupten, waren es diese Nationallieder, die sein Volk zusammenbrachte, und als Resultat wurde Chormusik zum dominierenden Musikgenre. Von 1940 bis 1990, als das Land unter den Beschränkungen der sowjetischen Besatzung litt, spielten große Gesangsfestivals und der Chorgesang im Allgemeinen eine kritische Rolle zur Versammlung, Stärkung und Inspiration des Volkes. Singen steht bis heute im Mittelpunkt des Kulturlebens dieser kleinen Nation.

Rihards Dubra wurde am 28. Februar 1964 in Riga geboren. Obwohl die mütterliche Seite seiner Familie lutherisch war (die vorherrschende Denomination in Lettland), wurde Rihards von seinen Großeltern katholisch erzogen. Unter dem sowjetischen Regime stellte jegliche öffentliche Aufführung von geistlicher Musik religiöse Propaganda dar und war daher nicht erlaubt. Katholizismus selbst wurde toleriert, aber Religionsausübung musste notwendigerweise diskret bleiben. In der Folge war Dubra, als sein Interesse am Komponieren begann (mit 10 Jahren) nur selten geistlicher Musik ausgesetzt. Er begann seine Studien außerhalb von Riga in Jurmala, dann an der Emils-Darzinš-Musikschule, wo seine Kompositionslehrer Jazeps Lipšans und Gederts Ramans waren.

Während seines Studiums bei Adolfs Skulte am Staatlichen Lettischen Konservatorium begann Dubra in den letzten verbleibenden Jahren der sowjetischen Herrschaft die Grenzen der politischen Akzeptanz auszutesten. Selbst der Entschluss, einem Werk den Titel „Weihnachtstrio“ zu geben verursachte Konfrontation bei den Behörden und wurde als unakzeptabel erachtet. „An diesem Punkt“, sagt Dubra, „erkannte ich, welche Richtung ich einschlagen wollte.“ Er graduierte 1989 mit einer Symphonie, deren Titel sich als „Das Entstehen des Bewusstseins“ übersetzen lässt. Weitere Studien an der Lettischen Musikakademie bei Juris Karlsons schloss er 1996 mit einem Magistertitel ab.

Schon vor 1990 hatte Dubra begonnen, liturgische Texte auf Lateinisch zu vertonen, obwohl diese Werke für ein Konzertpublikum bestimmt waren, dessen Erfahrung geistlicher Musik nicht durch theologisches oder liturgisches Verständnis informiert war. Der traditionelle Ansatz , individuelle Worte oder Phrasen der Bibeltexte zu illuminieren, wäre in diesem Zusammenhang also weitgehend bedeutungslos, weshalb Dubra den Hörer lieber auf eine spirituelle Reise schickt. „Man sollte den Text nicht immer genau verstehen, weil seine Bedeutung in der Musik verschlüsselt ist … meine hauptsächliche Aufgabe ist es, am Unterbewusstsein der Menschen zu arbeiten, auf emotionalen Niveau.“ Diese Aufnahme repräsentiert eine Auswahl von Stücken von früher Experimentierung bis zum voll ausgeprägten Stil—einem Stil, der Minimalismus und neoromantische Melodien mit dem Tonfall und der Philosophie der Gregorianik, mittelalterlicher und Renaissance-Musik verschmilzt.

Dubra unterrichtet Musiktheorie und Komposition an der Jurmala Musikschule und ist Kantor an der Maria-Magdalena-Kirche in Riga. Er ist ebenfalls mit einer Anzahl von Chören involviert, besonders als Bass und Gründer der Schola Cantorum Riga. Er erhält regelmäßig Aufträge von Musikfestspielen und Ensembles, und seine Musik wird weltweit aufgeführt. Mit seinem 2002 komponierten Te Deum gewann er den Großen Musikpreis Lettlands, und die Cantata in Nativitate Domini wurde 2005 in einer simultanen Radioübertragung in der ganzen europäischen Union ausgestrahlt.

Oculus non vidit datiert von 1993 und ist eine der bekanntesten Motetten Dubras. Sein allgegenwärtiges Bestreben, eine Hoffnungsbotschaft zu verbreiten, ist in der Textauswahl offensichtlich—eine Passage aus den Korinthern, die denen, die Gott lieben, reichliche Belohnung verspricht. Musikalisch ist dieses Stück für Dubras frühen Stil typisch. Der Satz ist von der eindringlichen Wiederholung des Anfangs bis zu den zuversichtlich aufsteigenden Maestoso-Akkorden heiter optimistisch. Für die Phrase „qui diligunt illum“ („die ihn lieben“) weben die Sopran- und Tenorstimmen eine mesmerisierende Tapisserie, die von den Altstimmen als Begleitung zu einem tiefen Choralgesang gefärbt wird. Die Wiederholung hier, die einem aleatorischen Crescendo weicht, liefert ein unschlüssiges, zeitloses Ende—Dubra lässt die Musik oft gerne in der Luft hängen. Das Stück ist Pastor Gerhard Jungst aus Dortmund gewidmet, der maßgeblichen Einfluss an der Einrichtung der Schola Cantorum Riga hatte.

Da die Anbetung der Mutter Gottes im Herzen des katholischen Glaubens liegt, überrascht es nicht, dass Dubra das Ave Maria mehrmals vertonte. Ave Maria III in As-Dur datiert von 1994 und ist der Mater-Dolorosa-Kirche in Riga gewidmet, wo Dubra kurz zuvor die Organistenstelle angenommen hatte. Dubra wurde nach dem Besuch einer winzigen Kirche in einer abgeschieden lettischen Landgegend zu dieser Vertonung angeregt. Als er in diese Kirche eintrat, fand er drei ältere Frauen, die jeweils in ihrer eigenen Manier das Ave Maria beteten, aber seltsam einheitlich klangen. Dies gab ihm die Inspiration für den dreinotigen Gesang, mit dem das Stück beginnt, dem eine Intonation der Soprane im gregorianischen Stil hinzugefügt wird, der wiederum von den Tenöre widergespiegelt wird. Für „Benedicta tu in mulieribus“ („Du bist gebenedeit unter den Frauen“) folgt polyphone Verarbeitung des Themas, die über der Intonation „Jesus“ durch einen Solotenor wegschmilzt. Der abschließende meditative Abschnitt erreicht einen intensiven Gipfelpunkt auf „in hora mortis nostrae“ („in der Stunde unseres Todes“). Das abschließende „Amen“ bildet einen ungewöhnlichen Abschluss mit einem absteigenden Glissando für den ganzen Chor—eine Art erschöpfter Erlösung nach den Emotionen dieses kraftvollen Gebets. Dubra erinnert uns gerne daran, dass unser religiöser Pfad nicht immer leicht ist.

Das kurze Miserere mei (1993) beginnt in der ungewöhnlichen Tonart gis-Moll und die absteigende musikalische Kontur vermittelt ein Gefühl, als ob man den Kopf im Gebet senkt. Dubra hebt die Musik aus dieser Klagehaltung, indem er sich auf die Worte „sed ut convertatur in [sic] vivat“ („sondern, dass er verwandelt werden und ewiges Leben haben soll“). „Vivat“ wird so lange wie möglich im Auge behalten, bevor die Musik zur anfänglichen Bitte um Barmherzigkeit zurückkehrt.

Im Februar 2008 reiste der Lettische Staatschor Latvija nach Irland, um in dem von der Louth Contemporary Music Society veranstalteten Festival „Baltic Voices in Ireland“ teilzunehmen. Für den Auftritt des Chores gab das Festival bei Dubra sein erstes Stück auf Englisch in Auftrag, die ausgedehnte Hymne an die Mutter Gottes Hail, Queen of Heaven. Das Stück beginnt mit einem schlichten zweistimmigen Choral für die Altstimmen. Dann setzen die anderen Stimmen ein und weben einen wortlosen Chor um den Choral, und die Soprane kreieren einen mystischen Glorienschein um die „Queen of Heaven“ („Himmelskönigin“) zu begrüßen. Das folgende freie Rubato erweitert die gesangliche Palette während die Soprane und Bässe einen Choral in parallelen Dezimen singen. Am Ende jeder Strophe kommen die beiden letzten Zeilen als eine Art Refrain, und Dubra kehrt jedes Mal zu den gleichen resonanten Akkorden zurück. Für die Passage „O gentle, chaste and spotless Maid“ („O sanfte, keusche, makellose Maid“) ändert sich die Textur total. Dubra möchte hier das Wesen eines mittelalterlichen Tanzes einfangen, um eine naive, theologisch weniger gebildete Lebensansicht einzufangen. „Remind thy Son that He has paid / The price of our iniquity“ („Erinnere deinen Sohn, dass er den Preis für unsere Sünden bezahlte“) ist der leidenschaftlichste Abschnitt dieser Hymne, bevor sie wieder zum Refrain zurückkehrt. Zum Abschluss kehrt Dubra zum anfänglichen zweistimmigen „Hail, Queen of Heaven“-Motiv zurück und konstruiert eine immer farbigere, komplexere Klanglandschaft bis zum gleißenden E-Dur-Schlussakkord.

Duo Seraphim wurde 2005, ebenfalls zur Erfüllung eines irischen Auftrags komponiert. Auch hier spielen die Altstimmen die dominierende Rolle und echoen den Ruf der beiden Seraphim am Anfang. Wenn die anderen Stimmen einsetzen hüllen sie diese Mantra bis zum allgemeinen „Sanctus“-Ruf in einer Klangschwade ein. Unter luftigen hohen Stimmen, die „Gloria“ singen, treten die tieferen Stimmen mit „Plena est omnis terra gloria eius“ („Die ganze Welt ist von seiner Herrlichkeit erfüllt“) ein. Dieser aufwärtsgerichtete Choral in Dezimparallelen ist eine wiederkehrende Figur in Dubras Werk. Die abschließende Doxologie ist ein Lobestanz, der wiederum dem, diesmal erweiterten Refrain des „Sanctus“ weicht, obwohl das Stück mit einem letzten, ehrfürchtigeren „Sanctus“ schließt.

Seit mehreren Jahren gibt Dubra Meisterklassen in Komposition während der „Werkwochen für Kirchenmusik“ in Salzburg. Dort besteht eine Tradition, dass Teilnehmer in der Festspielwoche ein kurzes Stück für das Schlusskonzert schreiben, und 2007 produzierte Dubra die kurze Motette Felix namque es …. In diesem Jahr war die Bedingung, einen marianischen Text zu vertonen, obwohl Dubra als Höhepunkt seines schlichten homophonen Werks die Verehrung der Worte „Jesus Christus Deus noster“ („Jesus Christus Unser Gott“) wählt.

Stetit Angelus wurde 2005 vom indonesischen Chor Vox Angelorum und seinem Leiter Henry Sutjipto für einen Chorwettbewerb in China in Auftrag gegeben. Dubra betrachtete dies als seine lang erwartete Gelegenheit, diesen wunderbar evokativen Text aus dem Buch der Offenbarung zu vertonen. Hier finden sich viele interessante Effekte, wie etwa der Anfangsakkord, der sowohl konstante als auch fluktuierende Stimmen auf der gleichen Tonhöhe enthält. Später im Werk reflektieren frei fließende Stimmen das Bild aufsteigender Weihrauchwolken.

Das frühe Werk Gloria Patri (1992) war teilweise ein Versuch in Minimalismus, obwohl Dubras spezifische Marke immer üppige Melodielinien mit sich bringt. Dubra beschreibt seinen Ansatz zu diesem Stück als instrumental und sagte auch, dass er ihn wahrscheinlich nicht wieder aufgreifen würde. Der Anfang kreiert, wie im As-Dur Ave Maria III, die Atmosphäre einer Menschenmenge im Gebet. Über dieser zunehmenden Kakophonie schwebt eine Sopranmelodie, die ihrerseits in eine homophone Lobeshymne des ganzen Chores führt. Bei „Sicut erat in principio“ („wie es war im Anfang“) beginnt ein minimalistischer Satz, aus dem die Sopranstimmen wiederum mit ihrer bekannten Melodie hervortreten. Eine intensive, repetitive Steigerung zu „et in saecula saeculorum“ („und von Ewigkeit zu Ewigkeit“) weicht unerwartet einem verhaltenen „Amen“. Mit einer entscheidenden Wendung nach H-Dur fügt Dubra ein meditatives „Alleluia“ hinzu. Er bricht den hypnotischen Zauber dieser Passage jedoch bewusst und schließt mit einem unaufgelösten—und unerwarteten Akkord.

Die Missa de Spiritu Sancto für hohe Stimmen war das Resultat eines Auftrags der Litauischen Musikakademie 2001. Da Litauen ein wesentlich katholischeres Land ist, war diese Messe bestimmt sowohl zum liturgischen als auch zum Konzertgebrauch bestimmt. Das Kyrie kreiert eine zeitlose Atmosphäre, die mit Elementen des Organum angefüllt ist. Das Gloria ist im Gegensatz dazu angemessen überschwänglich, und der Chorsatz ist hier eher homophon. Für die sanfteren Abschnitte wird die Melodie in Oktaven mit den anderen Stimmen geführt, und in der Mitte liefern die anderen Stimmen harmonische Farbe. Dem wird eine minimalistische Orgelbegleitung entgegengesetzt. Für das abschließende „dona nobis pacem“ kommen alle Elemente zusammen, breiten sich aber langsam wieder aus und streben nach völliger Ausdrucksfreiheit. Das Resultat ist festlich und dennoch, wie in so vielen Stücken nie ganz schlüssig.

Hodie Christus natus est ist ein schlichter, freudiger Lobgesang für den Weihnachtstag. Der erfinderische Gebrauch einer einzelnen Musiklinie für Tenöre und Bässe entstand aus Notwendigkeit, da er für seinen eigenen Kirchenchor schrieb. In diesem modalen Tanz im Dreiertakt findet sich ein Anhauch von Neobarock.

Die Hochzeit von zwei Freunden Dubras 1998 lieferte die perfekte Gelegenheit, einen Text zu vertonen, der Dubra sehr am Herzen lag und seiner Ansicht nach Liebe und Hoffnung ausdrückt. Obwohl Ubi caritas Teil der Liturgie für Gründonnerstag ist, vermittelt es auch die ideale Stimmung für eine Trauungsfeier. Die Sopranmelodie ist schlicht und um Terzen konstruiert, aber die Konturen deuten ein Überfließen von Emotionen an.

Das Ave Maria I in E-Dur ist Dubras erstes Stück in Latein und datiert von 1989, kurz vor dem Ende der sowjetischen Besatzung. Der Poet und Musiker des 18. Jahrhunderts Christian Schubart fand in seinen Ideen zu einer Aesthetik der Tonkunst, dass in E-Dur völlige Wonne liegt. Die Motette ist eine wunderbare, dezente Freudenbekundung, deren Hauptthema sich immer nach oben in die Grundtonart E auflöst. Die Wiederholungen in diesem Gebet lassen sich als eine Art emotionaler Entwicklung betrachten, die spirituelle Ausgeglichenheit und Einheit mit Gott anstrebt.

Rupert Gough © 2009
Deutsch: Renate Wendel

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