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Bohuslav Martinů (1890-1959)

The complete music for violin and orchestra, Vol. 3

Bohuslav Matoušek (violin), Czech Philharmonic Orchestra, Christopher Hogwood (conductor)
Label: Hyperion
Recording details: Various dates
Dvořák Hall, Rudolfinum, Prague, Czech Republic
Produced by Zdeněk Zahradník
Engineered by Tomáš Zikmund
Release date: May 2008
Total duration: 68 minutes 24 seconds

Cover artwork: Undergrowth (detail) (1910) by Roger de la Fresnaye (1885-1925)
Musée d'Art Moderne de la Ville de Paris / Lauros / Giraudon / Bridgeman Images

This is the third volume in Hyperion’s set of the complete works for violin and orchestra by Martinu, featuring the wonderful Bohuslav Matoušek with the Czech Philharmonic Orchestra under Christopher Hogwood. Many first recordings are included in the series, as well as works totally unperformed outside the Czech Republic. The two very different versions of Martinu’s Suite concertante are fascinating rarities. The only well-known work on this disc is the Rhapsody-Concerto for viola and orchestra: a lyrical, virtuosic piece written for Jascha Viessi and one of the most performed viola concertos of the twentieth century.

The programme notes by Aleš Bresina are meticulously researched and provide a comprehensive background to the intriguing genesis and performance history of these works.

All of the music on this album is also available as part of the specially priced box set Martinů: The complete music for violin and orchestra: ‘Throughout, Bohuslav Matoušek provides dazzling figuration while mining the rich vein of sentiment in such later works as the Concerto for violin and piano and the Rhapsody-Concerto. The recordings are all excellent; with superbly detailed liner notes by Aleš Březina, the whole issue is very recommendable’ (BBC Music Magazine).




‘In the Rhapsody-Concerto Matoušek shows himself as adept a viola-player as he is a violinist, sweeter-toned than Telecky and a match for Imai and Bukac … this third volume in Hyperion's invaluable series is as desirable as its predecessors: highly recommended’ (Gramophone)

‘The performance of the two-movement Rhapsody-Concerto is exemplary … Matoušek exchanges violin for viola and luxuriates in the radiant lyricism of Martinů's last period. Hogwood shapes the structures with magnificent insight and, with the orchetsra, provides attentive accompaniment throughout’ (BBC Music Magazine)

‘Martinů was prolific in every field, but perhaps no more so than in the concerto, where he explored a variety of forms and instrumental combinations … Bohuslav Matoušek plays all three works here with energy and an imaginative range of tonal colour, while the accompaniments from Christopher Hogwood and the Czech orchestra are equally resourceful’ (The Daily Telegraph)

‘Bohuslav Matoušek, as he has shown in the previous two volumes in his series, is a master interpreter of Martinů's music, but his wonderfully intense playing of the Rhapsody reveals him as a superb viola player as well … magnificently recorded, with excellent documentation. Buy it’ (Dominion Post, New Zealand)
It was the Polish-born American violinist Samuel Dushkin (1891–1976) who in 1938 commissioned his friend Bohuslav Martinu to compose a suite for violin and orchestra. Despite the fact that Martinu’s Violin Concerto No 1, H226, which he wrote for Dushkin in 1932–3, had not yet been performed in 1938, the composer did not hesitate to begin work on the project, and started to write a group of short virtuoso dances inspired by the Czech folk music. (He originally intended to call the work ‘Czech Dances for violin and orchestra’, before eventually settling on the title Suite concertante.)

The Suite concertante, first version, H276, is one of the few works in Martinu’s large output (over 400 compositions) where the composer found creation complicated and difficult. In November 1938 he wrote to Vítezslava Kaprálová, his composition student: ‘I feel very lonely and my work is not moving forward. Three dances were already finished, but today I threw it all away and will start anew.’ He finished the piano draft in December 1938 and the full score over the following two months (the Prelude on 8 February 1939, Meditation on 15 January, Intermezzo on 18 January, and the two remaining undated movements, Scherzo caprice and Finale, no later than the middle of February). In January Dushkin left Europe to return to New York and it seems that Miloš Šafránek, an important Czech diplomat in Paris and a good friend and supporter of Martinu, took parts of the score across the Atlantic to deliver them to the violinist. In an undated letter (most probably from February 1939) the composer wrote to Šafránek, who was going to emigrate to the USA: ‘Please tell me the exact date you are going to leave; I would like to give you the autograph of the last movement, if I manage to finish it by Wednesday. What time are you departing? Would I find you at home? […] I would like to send one finished movement to Dushkin, you would introduce yourself to him very well if you could take it to him.’

The impending war made any performance in France impossible. Typically, if a work of Martinu’s was not performed immediately after its completion, it remained unperformed for a long time. The first version of the Suite concertante holds the record among these unfortunate works: it did not receive its first orchestral performance for exactly fifty years. This small jewel remained unperformed for many decades primarily because several scholars presumed that neither the composer nor the violinist was satisfied with the piece. Some relevant documents, especially two letters recently found at the Library of Congress in Washington, call this view into question and shed new light on the early history of this piece. In a letter dated 22 February 1939 Louise Dushkin, the violinist’s wife, approached the conductor Serge Koussevitzky with an offer:

Dear Mr. Koussevitzky: Sam wanted to write you himself, but he has just come home from a western tour and is abed with the grippe. He is very excited about a new ‘Suite de Concert’ for violin and orchestra by Bohuslav Martinu. The orchestration was not yet finished when we left Europe, but we have now received the complete score. It is in five movements: Prélude, Meditation, Scherzo-caprice, Intermezzo, Finale, and will take about twenty minutes to play. Sam considers this Suite exceptionally ‘réussi’, in fact a most brilliant and precious addition to the violin and orchestra literature. He would of course be very happy if he could play it with you.

Although it seemed a good idea to approach Koussevitzky, who was great supporter of contemporary music and had premiered two orchestral works by Martinu in the late 1920s and early 1930s, to try and secure a performance of this work, the famous conductor did not programme the piece with Boston Symphony Orchestra, and it seems did not even reply to the letter (at least there is no evidence of a reply in the Koussevitzky collection at the Library of Congress). A year later Martinu immigrated in adventurous circumstances to the USA; Dushkin was among the few people to welcome him after his arrival in Hoboken, New Jersey, on 31 March 1941, and they soon renewed their collaboration.

By that time Samuel Dushkin’s agent, Paul H Stoss, had written another letter to Koussevitzky, dated 8 February 1941:

Dear Dr. Koussevitzky: Knowing of your interest in presenting first performances of outstanding works, I would like to call your attention to an availability of unusual interest for next season. The distinguished American violinist Samuel Dushkin, who introduced to the American public such outstanding contributions as the Stravinsky Concerto and Ravel’s Tzigane, now has exclusive rights to two more outstanding works, which should be of definite interest to you and your public. These works are: Concerto for Violin and Orchestra by Rodolfo Halffter, Spanish composer (20 minutes), Suite for Violin and Orchestra by the Czech composer Bohuslav Martinu (18 minutes). Mr. Dushkin will be most happy to appear as soloist with your orchestra next season in the performance of either of these new compositions, or perhaps in a standard concerto.

Nevertheless, the possibility of an orchestral performance of the Suite with Koussevitzky remained unfulfilled. The first (and for nearly five decades the only) performance of the work took place in a piano reduction in the Town Hall in New York on 7 April 1943 with Samuel Dushkin accompanied by Erich Itor Kahn. According to the New York Times review from the following day, ‘the composer bowed from a box’. The New York Sun review includes an interesting passage on the creation of the work based on information in the programme notes. It says: ‘The Martinu Suite written especially for Mr. Dushkin was begun in Paris five years ago. However, it was not finished until last year, when Martinu was a resident of New York. Its movements include a toccata, elegie, caprice and rhapsodie.’ It is questionable whether the Intermezzo was in fact not performed or simply omitted by the reviewer in error; but more interesting is the change of title of three of the movements. In fact these alternative names are more descriptive than those sanctioned by the manuscript—Toccata is a more appropriate title for the fast and motoric first movement than Prelude, and Rhapsody describes the final movement more appositely than Finale.

The title of the second movement, the only one that does not show any influence of Dushkin’s violin technique, is a special case. The heading Elegy alludes to a strong personal aspect that is missing in the title Meditation. While composing this movement Martinu went through the most difficult period of his love for Vítezslava Kaprálová. On 19 December 1938 he went so far as to suggest marriage, which would have meant a divorce from his wife Charlotte. But the more Martinu pushed her, the less sure Kaprálová felt about the future with a man twice her age. Martinu was desperate. On 14 January 1939 Kaprálová wrote to her parents, ‘Martinu has lost eight kilogrammes, he looks bad’. And five days later she wrote to her lover Rudolf Kopec about her recent meeting with Martinu. According to the letter the composer told her: ‘My little girl, my Písnicka [little song], I settled my account with my life. I gave myself to you in such a complete way that in reality I transformed myself into you and now I am only a shell, an empty case.’ It is this biographical context that makes the Elegy the central piece of the entire Suite. It also explains the extensive use of the plagal cadence known as the ‘Juliette chord’. Although Martinu’s opera Juliette was written before he met Kaprálová, he later identified her with the eponymous female role of his opera, the dreamlike femme fatale for all male characters.

After such a private movement the following Intermezzo, with its touch of Fritz Kreisler-like light style as well as allusions to the sounds of birds, comes as something of a surprise. In the Finale Martinu quotes a famous Czech folk song, ‘Hop hej, cibulári jedou’ (‘Hop hey, onion marketeers are coming’).

It is not clear who wrote the piano reduction of the Suite concertante that was performed at the Town Hall. In the literature on Martinu this is credited to the composer and pianist Erich Itor Kahn. However, the recently catalogued Kahn collection at the New York Public Library for the Performing Arts does not confirm this hypothesis. Kahn left no score, and his otherwise very detailed diaries makes no mention of such a time-consuming activity. Moreover it is unlikely that in 1942 or early 1943 Martinu would have had the money to hire someone to undertake this job. According to Harry Halbreich Martinu revised the Violin Concerto No 1 in New York by the end of 1941. It is possible that this supposed revision was in fact the work on a piano reduction of his Suite.

Although most of the reviews were very favourable, the first version of the Suite concertante disappeared from Dushkin’s repertoire. It is not clear why Dushkin stopped performing the piece, nor why he asked the composer for a completely different version of the work. The first version was never published. In 1996 Harry Halbreich, the owner of the autograph of four movements of the Suite concertante’s first version, gave a copy of it to the Bohuslav Martinu Institute in Prague. He expressed his wish to have it performed. However, the manuscript was incomplete since the middle movement, Scherzo caprice, was missing. According to Halbreich’s Martinu catalogue from 1968 this was in the Moldenhauer archives in Spokane, USA. These private archives were donated to the Library of Congress only in 1987, and made accessible even later, but the Scherzo caprice was not among the documents. With the valuable help of Judith Fiehler of the Library of Congress and Don L Roberts from Northwestern University in Illinois, and after much further research, I found a complete draft of the Scherzo caprice, which contains so many detailed remarks concerning the instrumentation that it would certainly be possible to elaborate a full orchestral version out of it. However, since we have evidence—from the above-cited letter by Louise Dushkin—that Martinu completed a full orchestral version of this movement, an alternative orchestration of this draft does not seem appropriate. Therefore this first recording of the Suite concertante’s first version contains only four of the work’s five movements.

The premiere performance of Suite concertante’s orchestral version took place on 25 May 2000 at the Prague Spring Festival. Bohuslav Matoušek performed the solo violin part with the Pardubice Chamber Philharmonic Orchestra conducted by Douglas Bostock. Thanks to this recording as well as to the planned printed edition this valuable composition will hopefully be included in the canon of twentieth-century violin repertoire.

The Suite concertante, second version, H276A, like the first version dedicated to Samuel Dushkin, is so radically different from its predecessor that it justifies its status as a separate work, rather than merely as a revision. Its four movements were probably written between November 1943 and February 1944. For the first movement Martinu used the material from the Prelude of the first version, but altered it considerably. The basic tempo of Allegro is tempered by a cautionary poco moderato, probably to warn the soloist not to focus solely on technical brilliance but also on the beauty of tone required for an interpretation of the spicy, dissonant melody line. The second movement, with its title Aria, recalls Stravinsky’s famous Violin Concerto. With this title Martinu refers not only to the instrumental arias of late Baroque music but also to the singable nature of Czech and Moravian folk music. After a large orchestral introduction the solo violin enters with an arched melody, which favours consonant intervals. The remaining two movements are in a fast tempo. The Scherzo, with the tempo indication Allegretto scherzando, is a refined waltz full of chromatic ornaments for the solo violin. The thematic and textural similarity of the opening of the Rondo with the final movement of Martinu’s Violin Concerto No 1 is a singular exception in the large output of this composer. Martinu probably considered the never-performed Concerto to have no future possibility of performance and so he returned to make use of this unusual idea in its finale. However, it is also possible that the similarity is explained by the fact that it addresses the same compositional ‘problem’—the finale of a violin concerto—in a work composed for the same musician, whose violin technique had likewise inspired Igor Stravinsky.

Dushkin premiered the second version of the Suite concertante on 28 December 1945 in St Louis, Missouri, with Vladimir Golschmann and the St Louis Orchestra. Although all the reviews in the local newspapers were positive and the Suite concertante was soon published by the German publishing house Schott, there is no evidence of any other performance of this piece. The European premiere took place only in November 1999 in Zlín with Bohuslav Matoušek and the Bohuslav Martinu Philharmonic Orchestra Zlín under Tomáš Koutník.

The only well-known piece on this disc is the Rhapsody-Concerto for viola and orchestra, H337. It was commissioned by the Ukrainian-born American viola player Jascha Veissi (1898–1983) and written in New York City from 15 March to 18 April 1952. Thanks to extensive research by Paul Silverthorne, the biography of the more-or-less forgotten Veissi is fairly well established. He was born as Joseph Weissman in Ukraine, studied the violin at the Odessa Conservatoire and emigrated to the United States in 1920. From 1921 he was a member of the first violins of the Cleveland Symphony Orchestra, and was leader from 1927. He met Martinu in the late 1920s in Paris. In 1931 Veissi changed violin for viola and became principal viola of the San Francisco Symphony Orchestra and later a member of the famous Kolisch Quartet. He then had a busy schedule as soloist, chamber musician (later with the Coolidge Quartet) and teacher. In 1951 he commissioned Martinu to compose a concerto for viola.

In the Rhapsody-Concerto Martinu started his final major stylistical development towards neo-Romanticism (he himself described it as a turn from ‘geometry’ to ‘fantasy’). His ability to build up extensive lyrical passages ending in strong catharsis here reaches here its first peak. The work has just two movements. The first, Moderato, opens in B flat major, Martinu’s favoured key in his late works. With the switch of the two central notes the four-note motif Bb–A–Cb–Bb alludes to the main theme of the Kyrie in Antonín Dvorák’s Requiem. After a large orchestral introduction the viola enters with a lyrical cantabile melody. Although Martinu offers the soloist opportunities for virtuoso display, the main character of the work is lyrical and calm. Extensive use is made of the ‘Juliette chord’, with all its resonances described in connection with the Elegy from the first Suite concertante. The second movement, Molto adagio, opens in a tonality oscillating between E flat major and E flat minor. After a fast second motif (Poco allegro) Martinu introduces a simple but strong melody in F major, marked molto tranquillo. After a fast middle part Martinu returns to this melody once again in a moving coda. The final beats of the snare drum evoke an early reminiscence of the composer, who as a small child—so he recounted to Šafránek around the time he composed the Rhapsody-Concerto—used to walk around the gallery of the church tower in Policka, where he was born, playing a small drum.

The premiere of the Rhapsody-Concerto took place on 19 February 1953 with Jascha Veissi accompanied by the Cleveland Orchestra and George Szell. During the three years of Veissi’s exclusivity with this concerto he played it in several places, the European premiere probably being in the same year in Geneva with the Orchestre de la Suisse Romande. The performance on 2 July 1954 in Santa Barbara at the Pacific Coast Festival, with members of the San Francisco Symphony Orchestra conducted by Walter Hendl, was reported by Veissi to have been recorded, but unfortunately the tape is missing. After Veissi’s period of exclusivity expired Martinu’s Rhapsody-Concerto became one of the most performed viola concertos of the twentieth century.

Aleš Březina © 2008

Ce fut le violoniste américain d’origine polonaise Samuel Dushkin (1891–1976) qui, en 1938, commanda à son ami Bohuslav Martinu une suite pour violon et orchestre. Son Concerto pour violon no 1, H226, composé pour le même Dushkin en 1932–3, avait beau n’avoir toujours pas été joué en 1938, Martinu n’hésita pas à se lancer dans ce projet et se mit à écrire une série de courtes danses virtuoses d’inspiration folklorique tchèque (il pensa d’abord les baptiser «Danses tchèques pour violon et orchestre» mais opta finalement pour le titre Suite concertante).

La Suite concertante, première version, H276, est l’une des rares œuvres dont la création parut complexe et difficile à Martinu (pourtant auteur de plus de quatre cents pièces). En novembre 1938, il écrivit à Vítezslava Kaprálová, à qui il enseignait la composition: «Je me sens très seul et mon travail n’avance pas. Trois danses étaient déjà terminées mais je viens de les jeter et je vais tout recommencer.» Il acheva l’esquisse pour piano en décembre 1938 et la grande partition dans les deux mois suivants (le Prélude le 8 février 1939, la Méditation le 15 janvier, l’Intermezzo le 18 janvier; enfin, le Scherzo caprice et le Finale, non datés, à la mi-février). En janvier, Dushkin quitta l’Europe pour rentrer à New York et ce fut apparemment Miloš Šafránek—un important diplomate tchèque en poste à Paris, bon ami et défenseur de Martinu—qui lui apporta la partition de l’autre côté de l’Atlantique. Dans une lettre non datée (mais très probablement de février 1939), le compositeur écrivit à Šafránek, sur le point d’émigrer aux États-Unis: «Dites-moi, je vous prie, la date exacte de votre départ; j’aimerais vous donner l’autographe du dernier mouvement, si j’arrive à le finir pour mercredi. À quelle heure partez-vous? Vous trouverai-je chez vous? […] J’aimerais faire parvenir à Dushkin un mouvement terminé; vous vous présenteriez à lui de fort bonne manière si vous pouviez le lui apporter.»

En France, l’imminence de la guerre empêcha toute exécution de cette œuvre. D’ordinaire, quand une pièce de Martinu n’était pas jouée juste après son achèvement, elle ne l’était pas avant longtemps. Malchanceuse entre toutes, la première version de la Suite concertante détient un record puisque aucun orchestre ne la créa avant cinquante ans. Pendant des décennies, ce petit bijou fut délaissé, plusieurs spécialistes présumant que ni le compositeur ni le violoniste n’en avaient été satisfaits. Certains documents pertinents, notamment deux lettres découvertes voilà peu à la Bibliothèque du Congrès (Washington), remettent en cause cette opinion et jettent un éclairage nouveau sur la genèse de cette pièce. Dans une missive datée du 22 février 1939, Louise Dushkin, l’épouse du violoniste, fit une proposition au chef d’orchestre Serge Koussevitzky:

Cher M. Koussevitzky, Sam voulait vous écrire lui-même mais il rentre tout juste d’une tournée en Occident et est au lit avec la grippe. Il est très enthousiasmé par une nouvelle «Suite de concert» pour violon et orchestre de Bohuslav Martinu. L’orchestration n’était pas terminée lorsque nous avons quitté l’Europe, mais nous avons maintenant reçu la partition complète. Elle est en cinq mouvements: Prélude, Méditation, Scherzo caprice, Intermezzo, Finale et se joue en une vingtaine de minutes. Sam la trouve exceptionnellement «réussie» et y voit un apport très brillant et précieux à la littérature pour violon et orchestre. Il serait bien sûr enchanté de pouvoir la jouer avec vous.

Grand défenseur de la musique contemporaine, Koussevitzky avait créé deux œuvres orchestrales de Martinu, à la fin des années 1920 et au début des années 1930, et c’était a priori une bonne idée de s’adresser à lui pour tenter de faire jouer cette Suite. Mais le célèbre chef d’orchestre ne l’inscrivit pas au programme du Boston Symphony Orchestra et ne daigna apparemment même pas répondre à la lettre—le fonds Koussevitzky de la Bibliothèque du Congrès ne comporte, en tout cas, aucune trace de réponse. Un an plus tard, Martinu immigra aux États-Unis dans des circonstances hasardeuses; Dushkin fut parmi les rares personnes qui l’accueillirent lors de son arrivée à Hoboken (New Jersey), le 31 mars 1941. Bien vite, les deux hommes reprirent leur collaboration.

Le 8 février 1941, Paul H. Stoss, l’agent de Samuel Dushkin, avait écrit à Koussevitzky:

Cher Dr Koussevitzky, connaissant votre goût pour les créations d’œuvres exceptionnelles, j’aimerais attirer votre attention sur la disponibilité d’une pièce d’un rare intérêt pour la saison prochaine. L’éminent violoniste américain Samuel Dushkin, qui fit découvrir au public américain des pages aussi remarquables que le Concerto de Stravinsky et Tzigane de Ravel, a actuellement l’exclusivité sur deux œuvres extraordinaires, qui devraient certainement vous intéresser, vous et votre public. Il s’agit du Concerto pour violon et orchestre du compositeur espagnol Rodolfo Hallfter (20 minutes) et de la Suite pour violon et orchestre du compositeur tchèque Bohuslav Martinu (18 minutes). M. Dushkin sera ravi d’apparaître en soliste aux côtés de votre orchestre la saison prochaine pour jouer l’une ou l’autre de ces nouvelles compositions ou bien, peut-être, un concerto standard.

Ce projet, cependant, n’aboutit pas. La première (et, durant presque cinquante ans, l’unique) exécution de la Suite fut une réduction pianistique que Samuel Dushkin et Erich Itor Kahn (piano) interprétèrent au Town Hall de New York le 7 avril 1943. Selon la critique parue le lendemain dans le New York Times, «le compositeur salua depuis une loge». Reprenant les notes de programme, un intéressant passage de la critique du New York Sun revient sur la genèse de cette œuvre: «La Suite de Martinu, écrite exprès pour M. Dushkin, fut commencée à Paris il y a cinq ans. Elle ne fut, toutefois, pas achevée avant l’année dernière, alors que Martinu résidait à New York. Ses mouvements comptent une toccata, une élégie, un caprice et une rhapsodie.» On peut se demander si l’Intermezzo fut non joué ou simplement omis suite à une erreur du critique; le changement de titre de trois des mouvements est, lui, bien plus intéressant. En fait, les noms évoqués dans l’article sont plus descriptifs que ceux entérinés par le manuscrit—Toccata convient ainsi mieux au premier mouvement, rapide et monodique, que Prélude; de même, Rhapsodie dépeint le mouvement final avec plus d’à-propos que Finale.

Le deuxième mouvement, le seul à n’avoir pas été influencé par la technique violonistique de Dushkin, est un cas à part: Élégie implique une forte dimension personnelle, totalement absente du titre Méditation. L’écriture de ce mouvement coïncida en effet avec la phase la plus difficile de l’amour que Martinu éprouvait pour Vítezslava Kaprálová. Le 19 décembre 1938, il alla jusqu’à parler de mariage, ce qui signifiait aussi divorcer d’avec sa femme Charlotte. Mais plus Martinu la pressait, moins Kaprálová avait de certitude quant à son avenir avec un homme deux fois plus âgé qu’elle. Martinu était désespéré. Le 14 janvier 1939, Kaprálová écrivit à ses parents: «Martinu a perdu huit kilogrammes, il a l’air mal en point.» Cinq jours plus tard, elle entretint son amant Rudolf Kopec de sa récente rencontre avec le compositeur. À lire sa lettre, ce dernier lui aurait déclaré: «Ma petite fille, ma Písnicka [petite chanson], j’ai réglé son compte à ma vie. Je me suis donné à toi si complètement qu’en fait je me suis transformé en toi et que je ne suis plus désormais qu’une coquille, une enveloppe vide.» C’est ce contexte biographique qui place l’Élégie au cœur de toute la Suite. C’est aussi ce qui explique le large recours à la cadence plagale dite «accord de Juliette». Martinu identifia en effet Kaprálová à l’héroïne éponyme de son opéra Juliette (composé bien avant sa rencontre avec la jeune fille), à l’irréelle femme fatale pour tous les personnages masculins.

Après un moment aussi intime, l’Intermezzo est des plus surprenants, avec sa touche de style léger à la Fritz Kreisler et ses allusions aux bruits des oiseaux. Dans le Finale, Martinu cite un fameux chant populaire tchèque, «Hop hej, cibulári jedou» («Hop là, les marchands d’oignons arrivent»).

On ignore qui écrivit la réduction pianistique jouée au Town Hall. La littérature consacrée à Martinu l’attribue au compositeur-pianiste Erich Itor Kahn—une hypothèse que ne corrobore toutefois pas le fonds Kahn (dont on a récemment dressé le catalogue) de la New York Public Library for the Performing Arts. Kahn ne laissa aucune partition et ses journaux intimes, pourtant fort détaillés, ne mentionnent pas d’activité aussi prenante. Par ailleurs, il est peu probable que Martinu ait eu les moyens, en 1942 ou au début de 1943, d’engager quelqu’un pour accomplir cette tâche. Selon Harry Halbreich, il révisa son Concerto pour violon no 1 à New York, à la fin de 1941. Peut-être cette révision supposée fut-elle, en réalité, la réduction pianistique de sa Suite.

Malgré des critiques pour la plupart très favorables, cette première version disparut du répertoire de Dushkin. On ne sait pas vraiment pourquoi il cessa de la jouer, ni pourquoi il demanda à Martinu de lui en composer une version totalement différente. En 1996, Harry Halbreich, détenteur de quatre mouvements autographes de la première mouture (restée inédite), en céda une copie au Bohuslav Martinu Institute de Prague et exprima son souhait de l’entendre jouée. Mais il manquait au manuscrit son mouvement central (Scherzo caprice) qui, d’après le catalogue Martinu établi par Halbreich en 1968, se trouvait aux archives Moldenhauer de Spokane (États-Unis). Léguées à la Bibliothèque du Congrès en 1987 seulement, et consultables plus tard encore, ces archives privées ne renfermaient hélas pas le Scherzo caprice. Grâce au précieux concours de Judith Fiehler (Bibliothèque du Congrès) et de Don L. Roberts (Northwestern University, Illinois), et après bien d’autres recherches, j’ai fini par mettre la main sur une esquisse complète, à l’instrumentation si détaillée qu’on pourrait certainement en tirer une version orchestrale. Mais, comme la lettre susmentionnée de Louise Dushkin nous prouve que Martinu termina une version orchestrale de ce mouvement, une telle orchestration ne paraît pas opportune. Voilà pourquoi ce premier enregistrement de la Suite concertante, première version ne comporte que quatre des cinq mouvements originaux.

La version orchestrale de la Suite concertante fut créée le 25 mai 2000 au Festival de printemps de Prague. Bohuslav Matoušek tint la partie de violon solo aux côtés de l’Orchestre philharmonique de chambre de Pardubice, dirigé par Douglas Bostock. Espérons que le présent enregistrement et l’édition actuellement en projet permettront à cette remarquable composition d’entrer au répertoire violonistique du XXe siècle.

Dédiée, comme la précédente, à Samuel Dushkin, la Suite concertante, seconde version, H276A, est radicalement différente, au point d’être davantage une œuvre à part entière qu’une simple révision. Ses quatre mouvements furent certainement écrits de novembre 1943 à février 1944. Pour le premier, Martinu utilisa le matériau du Prélude de la première version, mais en le condensant énormément. Le tempo basique de l’Allegro est tempéré par un poco moderato édifiant, probablement mis là pour avertir le soliste de ne pas se focaliser sur le seul brio technique, mais aussi sur la beauté sonore requise par la ligne mélodique piquante, dissonante. Par son titre (Aria), le deuxième mouvement rappelle le fameux Concerto pour violon de Stravinsky et fait référence aux arias instrumentales du baroque tardif comme au caractère chantable de la musique traditionnelle tchèque et morave. Passé une grande introduction orchestrale, le violon solo entre avec une mélodie en arche privilégiant les intervalles consonants. Les deux derniers mouvements sont dans un tempo rapide. Le Scherzo, marqué Allegretto scherzando, est une valse raffinée pleine d’ornements chromatiques destinés au violon solo. L’ouverture du Rondo et le dernier mouvement du Concerto pour violon no 1 présentent une similitude de thème et de texture exceptionnelle dans le vaste œuvre de Martinu. Estimant que son Concerto ne serait jamais joué, le musicien a pu décider d’en réutiliser la singulière idée de finale. Mais cette ressemblance vient peut-être de ce qu’il s’agit du même «problème» compositionnel—le finale d’un concerto pour violon—, dans une pièce adressée à Samuel Dushkin, dont la technique violonistique avait déjà inspiré Igor Stravinsky.

Dushkin créa la seconde version de la Suite concertante le 28 décembre 1945 à Saint Louis (Missouri), avec Vladimir Golschmann et le St Louis Orchestra. Rien ne prouve que cette œuvre fût jamais rejouée, même si elle fit l’objet de critiques unanimement positives dans la presse locale et parut, peu après, aux éditions Schott (Allemagne). La première européenne n’eut lieu qu’en novembre 1999 à Zlín, avec Bohuslav Matoušek et le Bohuslav Martinu Philharmonic Orchestra Zlín dirigé par Tomáš Koutník.

Seule pièce connue de ce disque, la Rhapsodie-Concerto pour alto et orchestre, H337 fut commandée par l’altiste américain Jascha Veissi (1898–1983) et écrite à New York City du 15 mars au 18 avril 1952. Les vastes recherches de Paul Silverthorne nous donnent un assez bon aperçu de la vie de ce Veissi plus ou moins tombé dans l’oubli. De son vrai nom Joseph Weissman, il naquit en Ukraine, étudia le violon au Conservatoire d’Odessa et émigra aux États-Unis en 1920. En 1921, il intégra les premiers violons du Cleveland Symphony Orchestra, dont il devint chef de pupitre en 1927. Il rencontra Martinu à la fin des années 1920, à Paris. En 1931, troquant le violon pour l’alto, il devint premier alto du San Francisco Symphony Orchestra puis membre du fameux Kolisch Quartet. Dès lors, ses activités de soliste, de chambriste (il jouera avec le Coolidge Quartet) et de professeur l’accaparèrent. En 1951, il commanda à Martinu un concerto pour alto.

Dans la Rhapsodie-Concerto, Martinu amorce son ultime grande évolution stylistique vers le néoromantisme (passant, selon ses propres termes, de la «géométrie» à la «fantaisie»). Son aptitude à élaborer de vastes passages lyriques se terminant par une forte catharsis atteint ici à son premier sommet. L’œuvre a seulement deux mouvements. Le premier, Moderato, s’ouvre en si bémol majeur, la tonalité préférée de Martinu dans ses dernières pièces. Avec le changement de deux notes centrales, le motif de quatre notes si bémol–la–ut bémol–si bémol fait allusion au thème principal du Kyrie du Requiem d’Antonín Dvorák. Passé une ample introduction orchestrale, l’alto entre avec une mélodie cantabile lyrique. Martinu laisse au soliste bien des occasions de montrer sa virtuosité, même si l’œuvre reste globalement lyrique et calme. L’«accord de Juliette» est abondamment utilisé, avec toutes les résonances déjà décrites à propos de l’Élégie de la première Suite concertante. Le second mouvement, Molto adagio, s’ouvre sur une tonalité oscillant entre mi bémol majeur et mi bémol mineur. Après un deuxième motif rapide (Poco allegro), Martinu introduit une mélodie simple mais puissante en fa majeur, marquée molto tranquillo, à laquelle il revient dans une émouvante coda, précédée d’une partie centrale rapide. Les derniers coups de la caisse claire évoquent un souvenir de jeunesse du compositeur qui—comme il le raconta à Šafránek lors de l’écriture de cette œuvre—arpentait, tout enfant, la galerie du clocher de Policka, sa ville natale, en jouant d’un petit tambour.

La Rhapsodie-Concerto fut créée le 19 février 1953 par Jascha Veissi et le Cleveland Orchestra placé sous la baguette de George Szell. Pendant les trois ans que dura son exclusivité, Veissi joua cette œuvre en divers endroits—la première européenne eut probablement lieu la même année, à Genève, avec l’Orchestre de la Suisse romande. L’interprétation que les membres du San Francisco Symphony Orchestra, dirigés par Walter Hendl, en donnèrent le 2 juillet 1954 lors du Pacific Coast Festival (Santa Barbara) fut, à en croire Veissi, enregistrée mais nous n’avons pas, hélas, la bande. Lorsque la période d’exclusivité de Veissi expira, la Rhapsodie-Concerto de Martinu devint l’un des concertos pour alto les plus joués du XXe siècle.

Aleš Březina © 2008
Français: Hypérion

Der in Polen gebürtige amerikanische Geiger Samuel Dushkin (1891–1976) war es, der 1938 bei seinem Freund Bohuslav Martinu die Komposition einer Suite für Violine und Orchester in Auftrag gab. Trotz der Tatsache, dass Martinus Violinkonzert Nr. 1, H226, das er 1932–33 für Dushkin geschrieben hatte, 1938 immer noch auf eine Aufführung wartete, fing der Komponist gleich mit dem Projekt an, und begann eine Gruppe kurzer virtuoser Tänze zu schreiben, die von tschechischer Volksmusik inspiriert wurden. (Er wollte das Stück ursprünglich „Tschechische Tänze für Violine und Orchester“ nennen, bevor er sich für Suite concertante entschied.)

Die Suite concertante, Erste Fassung H276, ist eines der wenigen Werke in Martinus umfangreichem Œuvre (über 400 Kompositionen), deren Kreation der Komponist schwierig und kompliziert fand. Im November 1938 schrieb er an seine Kompositionsstudentin Vítezslava Kaprálová: „Ich fühle mich sehr einsam und mein Werk geht nicht voran. Drei Tänze waren schon fertig, aber heute habe ich sie alle weggeworfen und werde neu anfangen.“ Er schloss die Klavierskizzen im Dezember 1938 ab, und erstellte die Orchesterpartitur in den nächsten beiden Monaten (das Präludium am 8. Februar 1939, Meditation am 15. Januar, Intermezzo am 18. Januar und die beiden übrigen, undatierten Sätze, Scherzo caprice und Finale nicht später als Mitte Februar). Im Januar verließ Dushkin Europa, um nach New York zurückzukehren, und es scheint, dass Miloš Šafránek, ein bedeutender tschechischer Diplomat in Paris und guter Freund und Förderer Martinuos dem Geiger Teile der Partitur über den Atlantik mitbrachte. In einem undatierten Brief (höchstwahrscheinlich vom Februar 1939) schrieb der Komponist an Šafránek, der nach Amerika auswandern wollte: „Bitte teilen Sie mir genau mit, wann Sie gehen; ich würde Ihnen gerne die Handschrift des letzten Satzes geben, wenn ich ihn bis Mittwoch fertig haben. Um welche Zeit gehen Sie? Würde ich Sie zuhause antreffen? […] Ich würde Dushkin gerne einen fertigen Satz schicken. Sie könnten sich gut bei ihm einführen, wenn Sie ihn zu ihm bringen.“

Der drohende Krieg machte eine Aufführung in Frankreich unmöglich. Wie üblich wenn ein Werk von Martinu nicht unmittelbar nach seiner Vollendung gespielt wurde, blieb auch dieses Stück lange Zeit unaufgeführt. Die erste Fassung der Suite concertante hält unter diesen unglücklichen Werken den Rekord: sie wartete genau 50 Jahre auf ihre Uraufführung. Dieses Kleinod blieb viele Jahrzehnte unentdeckt, weil mehrere Forscher glaubten, dass dass weder Komponist noch Geiger mit dem Stück zufrieden waren. Einige relevante Dokumente, besonders zwei Briefe, die vor kurzem in der Library of Congress in Washington gefunden wurden, stellen diese Ansicht in Frage und werfen neues Licht auf die frühe Geschichte dieses Werks. In einem Brief vom 22. Februar 1939 sprach Louise Dushkin, die Frau des Geigers, den Dirigenten Sergej Kussewitzky mit einem Angebot an:

Sehr geehrter Herr Kussewitzky: Sam wollte selbst schreiben, aber er ist gerade von einer Tournee im Westen zurückgekehrt und liegt mit der Grippe im Bett. Er ist sehr von einer neuen „Suite de Concert“ für Violine und Orchester von Bohuslav Martinu begeistert. Die Orchestration war zwar noch nicht fertig, als wir Europa verließen, aber wir haben jetzt die vollständige Partitur erhalten. Sie ist in fünf Sätzen: Prélude, Meditation, Scherzo-caprice, Intermezzo, Finale und dauert etwa zwanzig Minuten. Sam hält diese Suite für außerordentlich „réussi“ und sogar für einen besonders brillanten und kostbaren neuen Beitrag zur Literatur für Violine und Orchester. Er wäre natürlich sehr glücklich, wenn er sie mit Ihnen spielen könnte.

Es schien zwar eine gute Idee, Kussewitzky anzusprechen, der ein großer Befürworter zeitgenössischer Musik war und Ende der 20er und Anfang der 30er Jahre bereits zwei Orchesterwerke von Martinu uraufgeführt hatte, um eine Aufführung des Werks zu sichern, aber der berühmte Dirigent setzte das Werk nicht aufs Programm des Boston Symphony Orchestras, und antwortete scheinbar nicht einmal auf den Brief (zumindest gibt es keinen Nachweis für eine Antwort in der Kussewitzky-Sammlung in der Library of Congress). Ein Jahr später wanderte Martinu unter abenteuerlichen Umständen in die USA ein. Dushkin gehörte zu den wenigen, die ihn am 31. März 1941 nach seiner Ankunft in Hoboken, New Jersey, willkommen hießen, und sie arbeiteten bald wieder zusammen.

Inswischen hatte Samuel Dushkins Agent Paul H. Stoss am 8. Februar 1941 einen weiteren Brief an Kussewitzky geschrieben:

Sehr geehrter Dr. Kussewitzky: Da mir Ihr Interesse an der Präsentation von Uraufführungen hervorragender Werke bekannt ist, möchte ich Sie auf ein ungewöhnlich interessantes Werk aufmerksam machen, das für die nächste Saison verfügbar ist. Der eminente amerikanische Geiger Samuel Dushkin, der dem amerikanischen Publikum solch überragende Werke wie das Strawinsky-Konzert und Ravels Tzigane vorstellte, besitzt jetzt exklusives Recht auf zwei weitere hervorragende Werke, die bestimmt für Sie und Ihr Publikum interessant sind. Diese Werke sind: Konzert für Violine und Orchester von Rodolfo Halffter, spanischer Komponist (20 Minuten) und Suite für Violine und Orchester von dem tschechischen Komponisten Bohuslav Martinu (18 Minuten). Herr Dushkin wäre äußerst gerne bereit, in der nächsten Saison mit Ihrem Orchester als Solist in einer dieser neuen Kompositionen, oder auch in einem geläufigen Konzert aufzutreten.

Und dennoch sollte sich die Möglichkeit einer Orchesteraufführung der Suite mit Kussewitzky nie erfüllen. Die erste (und nahezu fünfzig Jahre lang einzige) Aufführung des Werks fand in Klavierfassung am 7. April 1943 in New York mit Samuel Dushkin begleitet von Erich Itor Kahn statt. Laut der Rezension der New York Times am nächsten Tag „verbeugte sich der Komponist von einer Loge“. Die Rezension der New York Sun enthält eine interessante Passage über die Entstehung des Werks anhand der Informationen im Programmheft: „Die speziell für Herrn Dushkin komponierte Martinu-Suite wurde vor fünf Jahren in Paris begonnen. Sie wurde jedoch erst letztes Jahr vollendet, als Martinu in New York lebte. Seine Sätze enthalten eine Toccata, Elegie, Caprice und Rhapsodie.“ Es ist fraglich, ob das Intermezzo tatsächlich nicht aufgeführt wurde, oder vom Rezensenten versehentlich ausgelassen wurde; doch der Titelwechsel für drei der Sätze ist interessanter. Diese alternativen Überschriften sind anschaulicher als die im Manuskript angegebenen—Toccata ist ein angemessenerer Titel für den schnellen, motorischen ersten Satz als Präludium, und Rhapsodie beschreibt den letzten Satz besser als Finale.

Der Titel des zweiten Satzes, des einzigen, der keinen Einfluss von Duschkins Geigentechnik aufweist, ist ein Sonderfall. Die Überschrift Elegie weist auf einen starken persönlichen Aspekt hin, der im Titel Meditation fehlt. Während er diesen Satz komponierte, durchlebte Martinu die schwierigste Periode in seiner Liebe zu Vítezslava Kaprálová. Am 19. Dezember 1938 ging er so weit, von Heirat zu sprechen, was eine Scheidung von seiner Frau Charlotte bedeutet hätte. Aber je mehr Martinu sie drängte, desto unsicherer fühlte Kaprálová sich über eine Zukunft mit einem Mann, der doppelt so alt war wie sie. Martinu war verzweifelt. Am 14. Januar 1939 schrieb Kaprálová an ihre Eltern: „Martinu hat acht Kilo abgenommen, er sieht schlecht aus.“ Und fünf Tage später schrieb sie an ihren Geliebten Rudolf Kopec über ihr kürzliches Treffen mit Martinu. Laut ihres Briefes, teilte der Komponist ihr mit: „Mein Mädchen, meine Písnicka [Liedchen], ich habe Bilanz über mein Leben gezogen. Ich habe mich dir so ganz hingegeben, dass ich ich mich in Wirklichkeit in dich hinübergetragen habe und jetzt nur noch eine Schale, ein leeres Etui bin.“ In diesem biographischen Kontext wird die Elegie zum Kernpunkt der ganzen Suite. Es erklärt auch den reichhaltigen Gebrauch des Plagalschlusses, der als „Juliette-Akkord“ bekannt ist. Obwohl Martinus Oper Juliette geschrieben wurde, bevor er Kaprálová traf, identifizierte er sie später mit der Titelheldin seiner Oper, der traumhaften Femme fatale für alle männlichen Charaktere.

Nach einem solch privaten Satz ist das folgende Intermezzo mit seinem Hauch von Fritz-Kreislerhaftem leichtem Stil sowie den Anklängen an Vogelgezwitscher eher überraschend. Im Finale zitiert Martinu ein berühmtes tschechisches Volkslied: „Hop hej, cibulári jedou“ („Hopp-hei, die Zwiebelhändler kommen“).

Es ist nicht klar, wer die Klavierfassung der Suite concertante erstellte, der in der Town Hall aufgeführt wurde. In der Literatur über Martinu wird sie dem Komponisten und Pianisten Erich Itor Kahn zugeschrieben. Die neulich katalogisierte Kahn-Sammlung in der New York Public Library for the Performing Arts bestätigt diese Hypothese jedoch nicht. Kahn hinterließ keine Partitur, und sein sonst sehr ausführliches Tagebuch erwähnt keine solch zeitaufwendige Aktivität. Außerdem ist es unwahrscheinlich, dass Martinu 1942 oder Anfang 1943 genug Geld hatte, um jemanden für diese Arbeit zu engagieren. Laut Harry Halbreich revidierte Martinu das Violinkonzert Nr. 1 bis Ende 1941 in New York. Es ist möglich, dass diese angebliche Revision tatsächlich die Arbeit an einer Klavierfassung der Suite war.

Obwohl die meisten Besprechungen sehr positiv waren, verschwand die erste Fassung der Suite concertante aus Dushkins Repertoire. Es ist unklar, warum Dushkin dieses Stück nicht weiter aufführte, oder warum er den Komponisten um eine ganz andere Version des Werkes bat. Die erste Fassung wurde nie veröffentlicht. 1996 gab Harry Halbreich, der Besitzer des Autographs von vier Sätzen der ersten Fassung der Suite concertante dem Bohuslav-Martinu-Institut in Prag eine Kopie mit dem ausdrücklichen Wunsch aus, dass sie aufgeführt werden sollte. Das Manuskript war jedoch unvollständig, da der Mittelsatz, Scherzo caprice, fehlte. Laut Halbreichs Martinu-Katalog von 1968 befand er sich in den USA in den Moldenhauer-Archiven in Spokane. Diese privaten Archive wurden erst 1987 der Library of Congress gestiftet und erst noch später zugänglich gemacht, aber die Scherzo caprice fand sich nicht unter den Dokumenten. Mit der wertvollen Hilfe von Judith Fiehler von der Library of Congress und Don L. Roberts von der Northwestern University in Illinois und nach viel weiteren Recherchen, fand ich eine vollständige Skizze der Scherzo caprice, die so viele detaillierte Anmerkungen zur Instrumentation enthält, dass es bestimmt möglich gewesen wäre, eine volle Orchesterfassung daraus zu erstellen. Da wir jedoch—in dem oben zitierten Brief von Louise Dushkin—einen Beleg dafür haben, dass Martinu eine volle Orchesterversion dieses Satzes anlegte, scheint eine alternative Orchestrierung kaum angebracht. Daher besteht diese Ersteinspielung der Erstfassung der Suite concertante aus nur vier der fünf Sätzen des Werkes.

Die Uraufführung der Orchesterfassung der Suite concertante fand am 25. Mai 2000 während des Prager Frühlings statt. Bohuslav Matoušek spielte die Solo-Violinstimme mit dem Philharmonischen Kammerorchester Pardubice (Pardubitz) unter der Leitung von Douglas Bostock. Dank der vorliegenden Aufnahme und der geplanten Veröffentlichung im Druck wird diese kostbare Komposition hoffentlich bald ihren Weg in den Kanon des Violinrepertoires des 20. Jahrhunderts finden.

Die Suite concertante, zweite Fassung H276A, die wie die erste Fassung Samuel Dushkin gewidmet ist, ist so radikal anders als ihre Vorgängerin, dass sie ihren Status als unabhängiges Werk statt einer bloßen Revision rechtfertigt. Ihre vier Sätze wurden wahrscheinlich zwischen November 1943 und Februar 1944 geschrieben. Für den ersten Satz verwendete Martinu Material aus dem Präludium der ersten Version, verdichtete es aber erheblich. Das Allegro-Grundtempo wird durch ein vorsichtiges poco moderato modifiziert, womöglich als Warnung an den Solisten, sich nicht allein auf technische Brillanz zu konzentrieren, sondern auch auf Tonschönheit, die für die Interpretation der kernigen, dissonanten Melodieführung erforderlich ist. Der zweite Satz mit dem Titel Aria erinnert an Strawinskys berühmtes Violinkonzert. Mit diesem Titel bezieht sich Martinu nicht nur auf die Instrumentalarien des Spätbarock, sondern auch auf den sanglichen Charakter tschechischer und mährischer Volksmusik. Nach einer grandiosen Orchestereinleitung setzt die Violine mit einer bogenförmigen Melodie ein, die konsonante Intervalle bevorzugt. Die übrigen beiden Sätze stehen in schnellem Tempo. Das Scherzo mit der Tempobezeichnung Allegretto scherzando ist ein vornehmer Walzer voller chromatischer Verzierungen für die Solovioline. Die thematische und strukturelle Ähnlichkeit des Anfangs des Rondos mit dem Finalsatz von Martinus Violinkonzert Nr. 1 ist eine singuläre Ausnahme im breiten Œuvre dieses Komponisten. Martinu dachte wohl, dass das nie aufgeführte Konzert keine künftigen Aufführungsmöglichkeiten bot, und kehrte zu ihm zurück, um diese ungewöhnliche Idee in seinem Finale auszunutzen. Es ist jedoch auch möglich, dass sich die Ähnlichkeit dadurch erklären lässt, dass er hier das gleiche Kompositions-„Problem“—das Finale eines Violinkonzerts—in einem Werk anpackte, das für den gleichen Musiker, Samuel Dushkin, geschrieben wurde, dessen Violintechnik Strawinsky gleichermaßen beflügelt hatte.

Dushkin spielte die Uraufführung der zweiten Fassung der Suite concertante am 28. Dezember 1945 in St. Louis, Missouri, mit Vladimir Golschmann und dem St. Louis Orchestra. Obwohl alle Rezensionen in den Lokalzeitungen positiv waren und die Suite concertante bald vom deutschen Verlag Schott veröffentlicht wurde, gibt es keinen Nachweis für eine weitere Aufführung dieses Stückes. Die europäische Premiere fand erst im November 1999 in Zlín mit Bohuslav Matoušek und dem Bohuslav Martinu Kammerorchester Zlín unter Tomáš Koutník statt.

Das einzige wohl bekannte Stück auf dieser CD ist das Rhapsody-Concerto für Bratsche und Orchester H337. Es wurde vom in der Ukraine gebürtigen amerikanischen Bratscher Jascha Veissi (1898–1983) in Auftrag gegeben und vom 15. März bis 18. April 1952 in New York City geschrieben. Dank ausführlicher Recherchen von Paul Silverthorne ist die Biographie des mehr oder weniger vergessenen Veissi relativ gut bekannt. Er wurde als Joseph Weissman in der Ukraine geboren, studierte Violine am Konservatorium in Odessa und emigrierte 1920 in die USA. Ab 1921 spielte er erste Violine im Cleveland Symphony Orchestra und war ab 1927 Konzertmeister. Er begegnete Martinu Ende der 1920er Jahre in Paris. 1931 wechselte Veissi zur Bratsche und wurde Stimmführer der Bratschen für das San Francisco Symphony Orchestra; später war er Mitglied des berühmten Kolisch-Quartetts. Er war als Solist, Kammermusiker (später mit dem Coolidge-Quartett) und als Lehrer viel beschäftigt. 1951 gab er bei Martinu ein Konzert für Bratsche in Auftrag.

Im Rhapsody-Concerto begann Martinu seine letzte größere stilistische Entwicklung in Richtung Neuromantik (er selbst bezeichnete es als eine Wendung von „Geometrie“ zu „Phantasie“). Seine Fähigkeit, extensive lyrische Passagen aufzubauen, die in einer starken Katharsis enden, erreicht hier ihren ersten Höhepunkt. Das Werk hat nur zwei Sätze. Der erste, Moderato, beginnt in B-Dur, Martinus bevorzugter Tonart in seinen späteren Werken. Das Viertonmotiv B–A–Ces–B spielt (mit Vertauschung der beiden Mitteltöne) auf das Hauptthema des Kyrie in Antonín Dvoráks Requiem an. Nach einer großen Orchestereinleitung setzt die Bratsche mit einer lyrischen cantabile-Melodie ein. Obwohl Martinu dem Solisten Gelegenheiten zu virtuoser Schau bietet, ist der Hauptcharakter des Werks lyrisch und still. Reichlicher Gebrauch des „Juliette-Akkords“ mit all seinen Resonanzen, die in der Elegie aus der ersten Suite concertante beschrieben wurden. Der zweite Satz, Molto adagio, beginnt mit einer zwischen Es-Dur und es-Moll changierenden Tonalität. Nach einem schnellen zweiten Motiv (Poco allegro) führt Martinu eine schlichte, aber prägnante Melodie in F-Dur ein, die molto tranquillo markiert ist. Nach einem schnellen Mittelteil kehrt Martinu in einer rührenden Coda wieder zu dieser Melodie zurück. Die letzten Schläge der kleinen Trommel rufen eine frühe Erinnerung des Komponisten wach, der als kleines Kind—wie er Šafránek um die Zeit als er das Rhapsody-Concerto komponierte erzählte—auf seiner kleinen Trommel trommelnd um den Laufgang des Kirchturms in Policka, wo er geboren wurde, marschierte.

Die Uraufführung des Rhapsody-Concertos fand am 19. Februar 1953 mit Jascha Veissi, begleitet vom Cleveland Orchestra und George Szell statt. Während der drei Jahre, in denen er exklusives Aufführungsrecht hatte, spielte Veissi das Konzert an mehreren Orten, und die europäische Erstaufführung fand wahrscheinlich im gleichen Jahr mit dem Orchestre de la Suisse romande in Genf statt. Die Aufführung am 2. Juli 1954 in Santa Barbara auf dem Pacific Coast Festival wurde laut Veissi mitgeschnitten, aber das Band ist leider verschollen. Seit Veissis Exklusivperiode auslief, hat sich Martinus Rhapsody-Concerto als eines der am häufigsten aufgeführten Bratschenkonzerte des 20. Jahrhunderts etabliert.

Aleš Březina © 2008
Deutsch: Renate Wendel

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