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Russian Images, Vol. 1

Vassily Savenko (bass), Alexander Blok (piano)
Download only
Label: Hyperion
Recording details: October 1998
Studio 1, Russian State Broadcasting House, Moscow, Russia
Produced by Sasha Volkov
Engineered by Sasha Volkov
Release date: June 1999
Total duration: 60 minutes 47 seconds

The songs on this disc are drawn from Vassily Savenko's recital series entitled 'Russian Images'—a kaleidoscope of songs and romances by some of Russia's best-known composers. The simple tunes are strong and lyrical and range from serious, romantic ballads such as Tchaikovsky's I bless you, forests, set to poems by Tolstoy, to the unusual: 'Listen you blockhead! … if one of them bites us we'll squash it right away!', text from Mussorgky's satirical song Mephistopheles' Song of the flea.


‘Savenko is a suave and accomplished singer, his phrasing beautifully shaped. Beautiful and evocative songs’ (BBC Music Magazine)

‘Vassily Savenko is something rather special … superb recital exploring a wide repertoire … an ideal introduction to the wealth of Russian song’ (Classic CD)

‘A voice of great expressive eloquence and power, rich in sonority and depth. A debut recital of great quality’ (Classic FM Magazine)
The songs on this CD are drawn from Vassily Savenko’s recital series called ‘Russian Images’ – a kaleidoscope of songs and romances by some of Russia’s best-known composers, as well as a few less familiar ones. Diverse vocal genres are represented in music by Glinka, Dargomyzhsky, Balakirev and his circle (‘The Mighty Handful’, which included Borodin, Mussorgsky, Cui, Rimsky-Korsakov), and by Russia’s most popular composer, Tchaikovsky. Works by Arensky and his pupils Gretchaninov, Medtner and Rachmaninov conclude the selection, interspersed by two songs of Boris Lyatoshinsky, a pupil of Glier (who was himself a pupil of Arensky) and thus linked to this group.

Composers such as Tchaikovsky, the Balakirev circle, Stravinsky and Shostakovich all paid homage to Mikhail Glinka (1804-1857) as ‘the father of Russian music’. His key works – the operas A Life for the Tsar (1836) and Ruslan and Lyudmila (1842) – established important precedents in Russian opera for subsequent generations. The two songs recorded here – Ah, the sweetness of being beside you (1840) and Bolero (from the song-cycle A Farewell to St Petersburg, 1840) – are representative of many of Glinka’s romances. Their Classical/Romantic duality, their clean lines in both voice and piano, are a simple musical language which allows the singer every opportunity to respond to the texts.

Alexander Dargomyzhsky (1813-1869), best known for his opera Rusalka, is an important innovator through his development of dramatic recitative in the opera The Stone Guest and in some of his many songs, including two of the three in this selection – the Pushkin settings The Night Zephyr (1862) and The Miller (1851). This innovation was later developed and extended by Mussorgsky in much of his own music.

Mili Balakirev (1837-1910), Alexander Borodin (1833-1887), Modest Mussorgsky (1839-1881), César Cui (1835-1918), and Nikolai Rimsky-Korsakov (1844-1908), collectively and affectionately nicknamed ‘The Mighty Handful’ (Moguchaya kuchka) by the famous critic Vladimir Stasov, are all represented here by some of their best-loved songs. Balakirev’s Embrace, kiss (1858) illustrates the composer’s lyrical style in a setting of words by Alexei Kol’tsov – a poet known for his ‘folksong imitations’. Borodin’s For the shores of your far homeland (1881) is a poignant setting of Pushkin which the composer was moved to write following the death of Mussorgsky. These are followed by two more Pushkin settings: Cui’s The Fountain Statue at Tsarskoye Selo (1899), a delicate miniature, and Rimsky-Korsakov’s classic example of mood-painting, the thematically oriental On the hills of Georgia (1866). Concluding this group are two songs by Mussorgsky – the famous ballad Forgotten (1874), inspired by Vassily Vereshchagin’s painting depicting the tragic fate of the Russian soldier and dedicated to the artist, and perhaps his most famous satirical song, Mephistopheles’ Song of the Flea. Dating from 1879, with words by Strugovshchikov based on Mephistopheles’ song from Goethe’s Faust, it was dedicated to Darya Leonova and became one of Feodor Chaliapin’s most popular pieces.

Peter Tchaikovsky (1840-1893) is perhaps Russia’s most popular composer, and his genius for ‘the beautiful self-contained melody’ has earned him universal and everlasting appeal. The three songs included here are all settings of poems by Count Alexei Tolstoy: I bless you, forests (1880) (from the poem Ioann Damaskin), a divine declamation, In the midst of the ball (1878), a tender, melancholy waltz, and Don Juan’s Serenade (1878), a bravura piece on a Spanish theme.

Anton Arensky (1861-1906) studied composition with Rimsky-Korsakov and went on to become Professor of Harmony and Counterpoint at the Moscow Conservatoire, where among his pupils were to be Rachmaninov, Medtner, Scriabin, Gretchaninov and Glier. His significant output includes stage works, orchestral, chamber, choral and keyboard music, and more than eighty songs and romances. In the lyrical, expressive style of Autumn, a setting of a poem by Afanasy Fet (1820-1892), Arensky aptly reflects the mellifluous language for which Fet’s poems are considered among the most musical in Russian literature.

Alexander Gretchaninov (1864-1956), who studied counterpoint and theory with Arensky at the Moscow Conservatoire, is best known in two fields of Russian music – liturgical music and children’s music. Here in this excellent Pushkin setting, The Prisoner, he displays expressive power in a song made famous by the great bass Alexander Kipnis.

Sergei Rachmaninov (1873-1943) and Nikolai Medtner (1880-1951) were close friends, but the two had quite different creative personalities and this is nowhere shown more clearly than in their songs. Rachmaninov – whose closest musical ancestor may be said to be Tchaikovsky – carried on the tradition of the Russian ‘romance’ begun by Glinka, whereas Medtner, despite his profoundly Russian character, had his musical roots planted firmly in the German Classical tradition. For both composers, vocal music was a significant part of their output; Rachmaninov published seventy songs, Medtner a hundred-and-six.

In the first of the Medtner pieces, an early Pushkin setting, I have outlived my aspirations (1903), the composer displays a fine lyrical melody. (He later made another setting of the same text, Op 29 No 5). The second piece, Spring Solace (1913-14), a setting by Tyutchev (after Uhland), is profoundly Russian in character. It is a plea not to be laid to rest in the damp earth but in lush grass with the sound of a reed pipe in the air. The opening vocal phrase imitates the pipe’s melody and its single accompanying piano chord is very reminiscent of Rachmaninov’s Georgian Song.

The two Rachmaninov songs are both from his Opus 14: She is as beautiful as noon (1896), a setting of Nikolai Minsky’s poem of resignation in the face of hopeless love, is contrasted by the final song, It is time (1896), a powerful setting of Semyon Nadson’s well-known poem in which the poet begs a prophet to come to the aid of a struggling people.

Boris Lyatoshinsky (1895-1968) was born in Zhytomir, Ukraine. A pupil of Glier at the Kiev Conservatoire, he went on to become a professor of orchestration at the Moscow Conservatoire. His creative output includes five symphonies and other orchestral works, two operas, choral works, numerous songs and much chamber music. His Two Romances, dating from 1942, depict powerful images of the anguish of war; the work was given its United Kingdom premiere by Vassily Savenko at London’s Wigmore Hall in June 1994.

In acknowledgement of the bicentenary of Alexander Pushkin (1799-1837), it is worth noting that this programme of Russian songs contains seven Pushkin poems in settings by Dargomyzhsky, Borodin, Rimsky-Korsakov, Cui, Medtner and Gretchaninov. Pushkin is Russia’s best-loved and most significant writer. Not only did he give the literary language of Russia its final modern form, he also used it to write poetry of such quality that it has never been surpassed in that country. Despite the shortness of his life – he died in a duel at thirty-seven – Pushkin’s output was prolific. He achieved masterpieces in several different genres, and even created one or two new ones. In addition to a novel in verse, Eugene Onegin, a major Shakespearean drama, Boris Godunov, a series of blank verse, Little Tragedies, and several prose stories, he also penned over eight hundred lyrics and a dozen narrative poems which inspired Russia’s greatest composers.

The Pushkin settings range widely in tone, from atmospheric evening scenes in Spain and Georgia (The Night Zephyr and On the Hills of Georgia) to an amusing ballad of infidelity (The Miller); the sadness of a double parting (For the shores of your far homeland), the depiction of a classical statue (The Fountain Statue at Tsarskoye Selo) and two sad lyrics, one of age and disillusionment (I have outlived my aspirations) and the other of bitter imprisonment (The Prisoner). The poems are well chosen and exquisitely set by the composers. Each demonstrates the poet’s remarkable ability to evoke a miniature scene, mood or character with the subtly modulated sound-effects of his beautiful native language.

Barrie Martyn © 1999

Les mélodies du présent CD sont extraites d'une série de récitals donnés par Vassily Savenko sous le titre «Images de Russie» – un kaléïdoscope de mélodies et de romances dues à certains des plus célèbres compositeurs de Russie, mais aussi à quelques autres, moins connus. Divers genres vocaux sont représentés en musique par Glinka, Dargomijski, Balakirev et son cercle («Le Groupe des Cinq», qui incluait Borodine, Moussorgski, Cui et Rimski-Korsakov), et par le compositeur le plus populaire de Russie, Tchaïkovski. Cette sélection se conclue sur des œuvres d'Arenski et de ses éléves Gretchaninov, Medtner et Rachmaninov, entrecoupées par deux mélodies d’un compositeur affilié à ce groupe, Boris Liatochinski, éléve de Gliére (lui-même éléve d’Arenski).

Tchaïkovski, le Cercle Balakirev, Stravinski et Chostakovitch furent de ceux qui rendirent hommage à Mikhail Glinka (1804-1857), le «père de la musique russe», dont les œuvres-clé – les opéras Une Vie pour le Tsar (1836) et Russlan et Ludmilla (1842) – constituèrent d’importants précédents dans l’opéra russe. Les deux mélodies enregistrées ici – Ah, la douceur d’être à tes côtés (1840) et Boléro (extraite du cycle de mélodies Un Adieu a Saint-Pétersbourg, 1840) – sont représentatives des nombreuses romances de Glinka. Leur dualité classique/romantique, leurs lignes vocale et pianistique épurées sont un langage musical simple qui offre au chanteur toutes les opportunités de se faire l’écho des textes.

Alexandre Dargomijski (1813-1869), surtout connu pour son opéra Roussalka, se révéla un novateur capital, développant le récitatif dramatique tant dans son opéra Le Convive de pierre que dans certaines de ses nombreuses mélodies, dont deux des trois pièces de la présente sélection – des mises en musique de textes de Pouchkine, Le Zéphyr nocturne (1862) et Le Meunier (1851). Cette innovation fut par la suite reprise et dévelopée par Moussorgski dans une grande partie de sa musique.

Mili Balakirev (1837-1910), Alexandre Borodine (1833-1887), Modeste Moussorgski (1839-1881), César Cui (1835-1918) et Nikolai Rimski-Korsakov (1844-1908), collectivement et affectueusement surnommés «Le puissant petit groupe» (Moguchaya kuchka) par le célèbre critique Vladimir Stassov, sont tous représentés ici par quelques-unes de leurs plus fameuses mélodies. Étreinte et Baiser (1858) de Balakirev illustre le style lyrique du compositeur dans une mise en musique d’un texte d’Alekseï Koltsov – poète connu pour ses «imitations de chants populaires». Pour les rivages de ta lointaine patrie (1881) de Borodine est une poignante mise en musique d’un texte de Pouchkine, composée suite à la mort de Moussorgski. Viennent ensuite deux autres mises en musique de textes de Pouchkine: La Statue de la fontaine ‘a Tsarskoye Selo (1899) de Cui, une délicate miniature, et Sur les collines de Géorgie (1866), une pièce thématiquement orientale, paradigme de l’art d’illustrer l’atmosphère chez Rimski-Korsakov. Ce corpus se conclut par deux mélodies de Moussorgski, la célèbre ballade Oublié (1874), inspirée par une peinture de Vassily Vereshchagin brossant le sort tragique du soldat russe et dédiée à l’artiste, et la Chanson de la puce de Méphistophélè, certainement sa plus fameuse mélodie satirique. Datant de 1879, avec un texte de Strugovshchikov fondé sur la chanson de Méphistophélès du Faust de Goethe, cette pièce dédiée à Daria Leonova fut l’une des plus populaires de Feodor Chaliapine.

Piotr TchaÏkovski (1840-1893) est peut-être le compositeur le plus populaire de Russie, et son génie pour la «splendide mélodie accomplie» lui a valu un charme universel et durable. Les trois mélodies incluses ici sont toutes des mises en musique de poèmes du comte Alekseï Tolstoï: Je vous bénis, forêts (1880) (extrait du poème Ioann Damaskin), une divine déclamation, Au cœur du bal turbulent (1878), une valse tendre et mélancolique, et Sérénade de don Juan (1878), une pièce de bravoure sur un thème espagnol.

Anton Arenski (1861-1906) étudia la composition avec Rimski-Korsakov avant de devenir professeur d’harmonie et de contrepoint au Conservatoire de Moscou, où il allait avoir pour élèves Rachmaninov, Medtner, Scriabine, Gretchaninov et Glière. Son importante production comprend des œuvres de scène, des pièces orchestrales, chorales, de la musique de chambre, des morceaux pour clavier, ainsi que plus de quatre-vingts mélodies et romances. Dans le style lyrique, expressif d’Automne, une mise en musique d’un poème d’Afanassi Fet (1820-1892), Arenski reflète bien la langue mélodieuse pour laquelle les poèmes de Fet sont considérés comme les plus musicaux de la littérature russe.

Alexandre Gretchaninov (1864-1956), qui étudia le contrepoint et la théorie avec: Arenski au Conservatoire de Moscou, est surtout connu dans deux domaines de la musique russe: la musique liturgique et la musique pour enfants. Ici, dans Le Prisonnier, une excellente mise en musique d’un texte de Pouchkine, il fait montre de puissance expressive, avec une mélodie rendue célèbre par la grande basse Alexandre Kipnis.

SergueÏ Rachmaninov (1873-1943) et Nicolai Medtner (1880-1951) étaient amis intimes, mais doués de personnalités créatrices fort différentes, qui transparaissent surtout dans leurs mélodies. Rachmaninov – dont le plus proche aîné musical pourrait être Tchaïkovski – poursuivit la tradition de la «romance» russe initiée par Glinka, cependant que Medtner, nonobstant son caractère profondément russe, vit ses racines musicales fermement plantées dans la tradition allemande classique. La musique vocale constitua une part importante de leur production, avec soixante-dix mélodies publiées pour Rachmaninov et cent six pour Medtner.

Dans J’ai survécu à mes aspirations (1903), mise en musique d’un texte de Pouchkine, Medtner expose une belle mélodie lyrique. (Il réalisa par la suite une autre mise en musique du même texte, op.29 nº5.) La seconde pièce medtnérienne, Soulas vernal (1913-14), une mise en musique d’un texte de Tiouttchev (d’après Uhland), est profondément russe. Il s’agit d’une supplique pour reposer non dans la terre humide, mais dans l’herbe luxuriante, au son d’un chalumeau. La phrase vocale d’ouverture imite la mélodie du chalumeau, et son unique accord pianistique d’accompagnement rappelle fortement la Mélodie géorgienne de Rachmaninov.

Les deux mélodies de Rachmaninov sont extraites de l’op. 14: Elle est aussi splendide que le midi (1896), une mise en musique d’un poème de Nikolaï Minski narrant la résignation face à un amour sans espoir, est contrastée par Il est l’heure (1896), puissante mise en musique du célèbre poème de Semyon Nadson, où le poète demande à un prophète de venir en aide à un peuple en peine.

Né à Jitomir, en Ukraine, Boris Liatochinski (1895-1968) fut élève de Glière au Conservatoire de Kiev, puis professeur d’orchestration au Conservatoire de Moscou. Sa production comprend cinq symphonies et plusieurs pièces orchestrales, deux opéras, des pièces chorales, de nombreuses mélodies et beaucoup de musiques de chambre. Ses Deux romances, datant de 1942, dépeignent avec puissance l’angoisse de la guerre; leur création britannique flat assurée par Vassily Savenko, au Wigmore Hall de Londres, en juin 1994.

A l’heure du bicentenaire d’Alexandre Pouchkine (1799-1837), il vaut de noter que le présent programme de mélodies russes propose sept œuvres de ce poète, mises en musique par Dargomijski, Borodine, Rimski-Korsakov, Cui, Medtner et Gretchaninov. Pouchkine est le plus important auteur de Russie – le plus aimé aussi. Non seulement il donna à la langue littéraire russe sa forme modeme ultime, mais sa poésie fut d’une qualité telle qu’elle demeura insurpassée. Malgré la brièveté de sa vie (il mourut lors d’un duel, à trente-sept ans), il fut prolifique, rédigeant des œuvres dans différents genres, dont il fut parfois le créateur. Outre un roman en vers, Eugène Onéguine, un grand drame shakespearien, Boris Godounov, une série de vers blancs, les Petites Tragédies, et plusieurs histoires en prose, il écrivit plus de huit cents textes de mélodies et une douzaine de poèmes narratifs qui inspirèrent les plus grands compositeurs de son pays.

Extrêmement large, l’eventail des mises en musique de textes de Pouchkine va de scènes vespérales pleines d’atmosphère en Espagne et en Géorgie (Le Zéphyr nocturne et Sur les collines de Géorgie) à une amusante ballade sur l’infidélité (Le Meunier), en passant par la tristesse d’un double départ (Pour les rivages de ta lointaine patrie), le portrait d’une statue classique (La Statue de la fontaine à Tsarskoye Selo) et deux textes tristes, l’un sur l’âge et la désillusion (J’ai survéicu à mes aspirations), l’autre sur l’emprisonnement amer (Le Prisonnier). Ces poèmes, bien choisis et exquisément mis en musique par les compositeurs, démontrent chacun la remarquable capacité du poète à évoquer une scène miniature, une ambiance ou un personnage, avec les effets sonores subtilement modulés de sa magnifique langue maternelle.

Barrie Martyn © 1999
Français: Hypérion

Die Lieder auf dieser CD sind Wassili Sawenkos Recitalserie mit dem Titel ‘Russische Bildnisse’ entnommen – einem Kaleidoskop verschiedener Lieder und Romanzen von einigen der bekanntesten russischen Komponisten und von anderen, die viel weniger bekannt sind. Diverse Gattungen der Vokalmusik sind durch Kompositionen von Glinka, Dargomyschski, Balakirew und seinem Kreis (dem ‘mächtigen Häuflein’, dem Borodin, Mussorgski, Kjui und Rimski-Korsakow angehörten) sowie von Tschaikowski vertreten, dem populärsten Komponisten Rußlands. Werke von Arenski und dessen Schülern Gretschaninow, Medtner und Rachmaninow beschließen die Auswahl, und dazwischen erklingen zwei Lieder von Boris Ljatoschinski, einem Schüler Reinhold Gliers (der selbst ein Schüler Arenskis war) und der genannten Gruppe insofern verbunden.

Komponisten wie Tschaikowski, der Kreis um Balakirew, Strawinski und Schostakowitsch haben alle Michail Glinka (1804-1857) als den ‘Vater der russischen Musik’ gewürdigt. Seine bedeutendsten Werke – die Opern Das Leben für den Zaren (1836) und Ruslan i Ljudmila (1842) – schufen wichtige Präzedenzfälle der russischen Oper für die nachfolgenden Generationen. Die beiden vorliegenden Lieder – Ah, wie angenehm ist es an deiner Seite (1840) und Bolero (aus dem Liedzyklus Abschied von Petersburg, 1840) – sind typisch für viele von Glinkas Romanzen. Ihre Dualität von Elementen der Klassik und Romantik und ihre saubere Führung sowohl der Gesangs- als auch der Klavierstimme bilden eine schlichte musikalische Sprache, die dem Sänger jede erdenkliche Gelegenheit bietet, auf die Texte zu reagieren.

Alexander Dargomyschski (1813-1869), den man vor allem durch seine Oper Rusalka kennt, ist ein bedeutender Innovator dank seiner Entwicklung des dramatischen Rezitativs in der Oper Der steinerne Gast und in einigen seiner vielen Lieder, darunter auch in zweien der drei hier vorliegenden – den Puschkin-Vertonungen Der Nachtwind (1862) und Der Müller (1851). Dieses innovative Prinzip wurde später von Mussorgski in einem Großteil seiner eigenen Musik weiterentwickelt und ausgebaut.

Mili Balakirew (1837-1910), Alexander Borodin (1833-1887), Modest Mussorgski (1839-1881), Zesar Kjui (1835-1918) und Nikolai Rimski-Korsakow (1844-1908), die der bekannte Kritiker Wladimir Stassow kollektiv und liebevoll als Mogutschaja kutschka bezeichnet hat, das ‘mächtige Häuflein’, sind hier alle mit einigen ihrer beliebtesten Lieder vertreten. Balakirews Umarmung und Kuß (1858) veranschaulicht den lyrischen Stil des Komponisten in der Vertonung eines Textes von Alexei Kolzow – einem Dichter, der für seine ‘Volksliedimitationen’ bekannt war. Borodins Zu den Küsten deiner fernen Heimat (1881) ist die ergreifende Vertonung eines Puschkin-Textes, zu der sich der Komponist nach dem Tode Mussorgskis genötigt fühlte. Es folgen zwei weitere Puschkin-Vertonungen: Kjuis Die Brunnenfigur von Zarskoje Selo (1899), eine zarte Miniatur, und Rimski-Korsakows typisches Stimmungsbild, das von den Themen her orientalische Auf den Bergen Georgiens (1866). Den Abschluß dieser Gruppe bilden zwei Lieder von Mussorgski – die bekannte Ballade Vergessen (1874), die von Wassili Wereschtschagins Gemälde vom tragischen Schicksal des russischen Soldaten angeregt wurde und dem Maler gewidmet ist, sowie sein wohl berühmtestes satirisches Lied, Mephistos Flohlied. Es stammt aus dem Jahr 1879, hat einen Text von Strugowschtschikow nach Mephistos Lied in Goethes Faust, ist Darja Leonowa gewidmet und wurde eines der beliebtesten Repertoirestücke Fjodor Schaljapins.

Peter Tschaikowski (1840-1893) ist wohl Rußlands populärster Komponist, und seine geniale Befähigung zu schöner, in sich geschlossener Melodik hat ihm universale und anhaltende Bewunderung eingetragen. Die drei hier vorliegenden Lieder sind Vertonungen von Gedichten von Graf Alexei Tolstoi: Ich segne die Wälder (1880) (aus dem Gedicht Johann Damaskin), eine göttliche Deklamation, Inmitten des lauten Balls (1878), ein zärtlich melancholischer Walzer, und Don Juans Serenade (1878), ein Bravourstück über ein spanisches Thema.

Anton Arenski (1861-1906) studierte bei Rimski-Korsakow Komposition und brachte es zum Professor für Harmonielehre und Kontrapunkt am Moskauer Konservatorium, wo Rachmaninow, Medtner, Skrjabin, Gretschaninow und Glier zu seinen Schülern zählen sollten. Sein beachtliches Gesamtwerk umfaßt Bühnenwerke, Orchesterstücke, Kammermusik, Chor- und Klavierwerke sowie über achtzig Lieder und Romanzen. Mit dem lyrisch ausdrucksvollen Stil von Herbst, der Vertonung eines Gedichts von Afanasi Fet (1820-1892), setzt Arenski gekonnt die wohlklingende Sprache um, wegen derer Fets Gedichte unter die musikalischsten der russischen Literatur gerechnet werden.

Alexander Gretschaninow (1864-1956), der bei Arenski am Moskauer Konservatorium Kontrapunkt und Musiktheorie studierte, ist vor allem auf zwei Gebieten der russischen Musik bekannt – dem der liturgischen Musik und der Musik für Kinder. Mit seiner ausgezeichneten Puschkin-Vertonung Der Gefangene offenbart er große Ausdruckskraft in einem Lied, das durch den bedeutenden Bassisten Alexander Kipnis bekanntgemacht wurde.

Sergei Rachmaninow (1873-1943) und Nikolai Medtner (1880-1951) waren eng befreundet, hatten jedoch ganz unterschiedliche kreative Persönlichkeiten, was nirgendwo deutlicher zutage tritt als in ihren Liedern. Rachmaninow – dessen direktester musikalischer Vorläufer, so könnte man behaupten, Tschaikowski war – führte die Tradition der russischen Romanze fort, die Glinka begründet hatte, während Medtner trotz seines urtypisch russischen Charakters fest in der deutschen Klassik verwurzelt war. Für beide Komponisten war Vokalmusik ein wichtiger Schaffensbereich; Rachmaninow hat siebzig Lieder veröffentlicht, Medtner einhundertsechs.

Im ersten Medtner-Stück, der frühen Puschkin-Vertonung Ich hab mein Streben überlebt (1903), besticht der Komponist durch schöne lyrische Melodik. (Er hat später mit op. 29 Nr. 5 eine weitere Vertonung dieses Textes vorgenommen.) Frühlingstrost (1913-14), das zweite Stück, dessen Text von Tjutschew (nach Uhland) stammt, ist vom Charakter her zutiefst russisch. Es handelt sich um die Bitte, nicht in der feuchten Erde, sondern im üppigen Gras beigesetzt zu werden, während der Klang einer Hirtenflöte in der Luft hängt. Die einleitende Gesangsphrase imitiert die Melodie der Flöte und der einzelne begleitende Klavierakkord erinnert stark an Rachmaninows Georgisches Lied.

Beide Rachmaninow-Lieder entstammen seinem Opus 14: Sie ist schön wie der Mittag (1896), eine Vertonung von Nikolai Minskis Gedicht, das von Resignation angesichts einer hoffnungslosen Liebe handelt, steht im Kontrast zu dem abschließenden Lied Es ist Zeit (1896), einer eindrucksvollen Vertonung von Semjon Nadsons bekanntem Gedicht, in dem der Dichter einen Propheten anfleht, einem notleidenden Volk zu Hilfe zu kommen.

Boris Ljatoschinski (1895-1968) wurde im ukrainischen Schitomir geboren. Er war ein Schüler Gliers am Konservatorium in Kiew und wurde später Professor für Orchestersatz am Moskauer Konservatorium. Sein schöpferisches Gesamtwerk umfaßt fünf Sinfonien und andere Orchesterwerke, zwei Opern, Chorwerke, zahlreiche Lieder und viel Kammermusik. Seine Zwei Romanzen aus dem Jahr 1942 lassen eindrucksvolle Bilder vom Elend des Krieges erstehen; das Werk erlebte im Juni 1994 in der Londoner Wigmore Hall seine britische Uraufführung durch Wassili Sawenko.

Zum Anlaß des zweihundertsten Geburtstags von Alexander Puschkin (1799-1837) lohnt es sich, hier anzumerken, daß in diesem Programm russischer Lieder sieben Puschkin-Gedichte in Vertonungen von Dargomyschski, Borodin, Rimski-Korsakow, Kjui, Medtner und Gretschaninow enthalten sind. Puschkin ist Rußlands beliebtester und bedeutendster Schriftsteller. Nicht nur hat er der Literatursprache Rußlands ihre endgültige moderne Form gegeben, sondern er hat sie auch eingesetzt, um Gedichte von so hoher Qualität zu schreiben, daß sie dort im Land bis jetzt unübertroffen sind. Trotz der Kürze seines Lebens – er starb mit siebenunddreißig an den Folgen eines Duells – hinterließ Puschkin ein umfangreiches Gesamtwerk. Es gelangen ihm Meisterwerke in mehreren verschiedenen Gattungen und er schuf sogar noch ein oder zwei neue. Außer dem Versroman Eugen Onegin, dem großen, an die Historien Shakespeares gemahnenden Drama Boris Godunow, einer Reihe von Stücken in Blankversen mit dem Titel Kleine Tragödien und mehreren Prosaerzählungen hat er über achthundert Gedichte und ein dutzend Verserzählungen verfaßt, die die bedeutendsten Komponisten Rußlands inspiriert haben.

Die Puschkin-Vertonungen sind vom Tonfall her sehr unterschiedlich, von stimmungsvollen Abendszenen in Spanien und Georgien (Der Nachtwind und Auf den Bergen Georgiens) bis hin zu einer amüsanten Ballade zum Thema Untreue (Der Müller), von der Trauer eines doppelten Abschieds (Zu den Küsten deiner fernen Heimat), über die Darstellung eines klassischen Standbilds (Die Brunnenfigur von Zarskoje Selo) bis zu zwei traurigen Gedichten, einem über das Alter und den Verlust aller Illusionen (Ich hab mein Streben überlebt), das andere über bittere Haft (Der Gefangene). Die Gedichte sind von den Komponisten gut ausgewählt und herrlich vertont, und jedes bezeugt die bemerkenswerte Fähigkeit des Dichters, mit den raffiniert modulierten Lauten seiner schönen Muttersprache eine kleine Szene, eine Stimmung oder eine bestimmte Figur heraufzubeschwören.

Barrie Martyn © 1999
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

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