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Label: Helios
Recording details: July 1987
Westminster Cathedral, London, United Kingdom
Produced by Mark Brown
Engineered by Antony Howell
Release date: July 1988
Total duration: 50 minutes 51 seconds

Cover artwork: Voix du soir by Gustave Moreau (1826-1898)
Reproduced by courtesy of the Musée Gustave Moreau, Paris

This recording from The Choir of Westminster Cathedral also features two of its admired former organists and the English Chamber Orchestra Brass Ensemble, all illuminating joyful paeans of praise by the profoundly religious organist and composer Jean Langlais.

Langlais studied in Paris and wrote for the choir and organ of Notre Dame. He also taught and played often in the United States, and many of his works were written for American performers and audiences. His music was inspired by his love of the Catholic liturgy and of Gregorian chant. Plainsong melodies feature prominently, making much use of parallel fifths and octaves which suggest a twentieth-century update of early organum.


‘It was a real joy for me to hear how perfect was the sound and also the playing and singing of the interpreters’ (Jean Langlais)

‘Those unfamiliar with the music of Jean Langlais should lose no time and try this outstanding collection’ (The Penguin Guide to Compact Discs)

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The French organist and composer Jean Langlais was born on 15 February 1907 at La Fontenelle, Ille-et-Vilaine, in the region of Brittany. Blind from childhood, he received his education at the Institut National des Jeunes Aveugles in Paris, where he studied piano, organ and harmony. His organ teacher was the great André Marchal, himself blind and a former pupil of the Institut, and, like so many French organists (including, eventually, Langlais himself) a skilled improviser.

With Marchal’s guidance, Langlais graduated in 1927 to the Paris Conservatoire where, under the tutelage of Marcel Dupré, he won a first prize in organ-playing in 1930. His composition teacher was Paul Dukas (composer of the popular L’Apprenti sorcier) and he made there the acquaintance of a promising fellow student, the young Olivier Messiaen. At the Conservatoire also he came under the powerful influence of Charles Tournemire, organist of Ste Clotilde and sometime pupil of d’Indy, who dazzled him with his legendary gift for extemporization, and whose compositions impressed him deeply—especially the vast L’Orgue mystique, with its imaginative use of Gregorian chant. Having won a number of prizes for composition, interpretation and improvisation, Langlais took up an appointment at his old school, the Institut National des Jeunes Aveugles, conducting the choir and teaching organ and composition. He became organist first of St Pierre de Montrouge and later, in 1945, of Ste Clotilde where his predecessors, apart from Tournemire, included no less a dignitary than César Franck.

In addition to his work in Paris, Langlais taught and played often in the United States, and many of his works were written for American performers and audiences. A man of profound religious conviction, his music was almost exclusively sacred, inspired by his love of the Catholic liturgy and of Gregorian chant.

The plainsong Salve regina (‘Hail, O queen, mother of mercy, our life, our sweetness and our hope’) is one of the four Antiphons of the Blessed Virgin Mary, dating probably from the eleventh century and intended for singing at the end of Compline. By the thirteenth century it had become so closely identified with this rite that it was sometimes sung as a separate evening service, known in France as ‘Salut’, elsewhere as the ‘Salve’. It has since been the basis of many settings of the Mass and of other polyphonic compositions.

Langlais’s Missa Salve regina was first sung at Notre Dame, Paris, at Christmas 1954. It calls for unusual forces—male-voice chorus (TTBB), unison voices (boy trebles on this recording), two organs and an octet of brass instruments (three trumpets and five trombones). Two trumpets and two trombones play with the Great Organ (‘Grand Orgue’), the remaining brass with the Choir Organ (‘Orgue de Chœur’). The music is melodious and colourful, making much use of parallel fifths and octaves which suggest a twentieth-century update of early organum and give the music a solemn, monastic quality. The opening of the plainsong is prominent throughout the Mass.

The Messe solennelle, for mixed chorus and organ, was also inspired by the Catholic liturgy and tailored to the needs of the Mass. It was written in 1951, and although it is not based on plainsong the modality of the writing sometimes suggests it. Again Langlais employs parallel fifths and octaves, made more incisive by the addition of notes which create often harsh discords. The Kyrie, whose two main themes are foreshadowed in the organ introduction, is mostly homophonic, though the imitative entries which launch the chorus lines give it a contrapuntal feel. True counterpoint is reserved for the start of the Gloria, which begins as a fugue, albeit one which the organ from time to time interrupts. The Sanctus is marked by a sinuous figure in the organ accompaniment which twists and turns chromatically until its rhythm is taken up by the chorus in an energetic ‘Hosanna’, repeated at the end of the restrained Benedictus. The final section of the Mass, the Agnus Dei, is intensely chromatic, its melodic material showing a strange angularity, and its closing plea for peace (‘dona nobis pacem’) becoming increasingly urgent.

Between the Gloria and the Sanctus of the Missa Salve regina is inserted a short organ piece, Rosa mystica, the first of the Triptyque grégorien which Langlais wrote in 1978. Filling here the place of the Offertory, it is a free meditation on the plainsong and on the concept of the mystic rose—a medieval designation for the Virgin Mary. No time signature is provided, as the rhythm has the fluidity of speech. The Salve regina theme figures prominently on the pedals.

The second organ solo, La nativité, comes from the early Trois poèmes évangéliques of 1932. Though a continuous piece, it divides into sections—a tranquil opening portraying the crib (La crèche) leads to a quicker passage representing the angels (Les anges), in which there is consistent double pedalling. The remaining pages depict the shepherds (Les bergers) and the Holy Family (La Sainte Famille).

The final piece is the astringently modal Te Deum (Hymne d’actions de grâces) from the Trois paraphrases grégoriennes of 1934—a true paean of praise.

Wadham Sutton © 1988

L’organiste et compositeur français Jean Langlais naquit le 15 février 1907 à La Fontenelle, en Ille-et-Vilaine. Aveugle de naissance, il entra à l’Institut National des Jeunes Aveugles (Paris), où il étudia le piano, l’orgue et l’harmonie. Son professeur d’orgue fut le grand André Marchal, lui-même aveugle et ancien élève de l’Institut—et, comme tant d’organistes français (y compris, plus tard, Langlais), improvisateur de talent.

Sous la direction de Marchal, Langlais obtint son diplôme en 1927, au Conservatoire de Paris, là-même où—sous la tutelle de Marcel Dupré—il remporta le premier prix d’orgue (1930), étudia la composition avec Paul Dukas (auteur du populaire L’Apprenti sorcier) et rencontra un jeune condisciple prometteur, Olivier Messiaen. Là, il fut également fort influencé par Charles Tournemire, organiste de Sainte-Clotilde (et, pendant un temps, élève de d’Indy), qui l’éblouit par son légendaire don d’improvisateur et l’impressionna vivement par ses compositions—surtout le vaste L’Orgue mystique et son usage imaginatif du chant grégorien. Après avoir remporté plusieurs prix de composition, d’interprétation et d’improvisation, Langlais accepta un poste à son ancienne école, l’Institut National des Jeunes Aveugles, où il dirigea le chœur tout en enseignant l’orgue et la composition. Il tint aussi l’orgue de Saint-Pierre de Montrouge puis, en 1945, celui de Sainte-Clotilde, à la tribune duquel le précédèrent Tournemire, mais aussi une sommité comme César Franck.

Parallèlement à ses activités parisiennes, Langlais enseigna et joua souvent aux États-Unis, et nombre de ses œuvres furent conçues pour des interprètes et des auditoires américains. Homme d’une profonde conviction religieuse, il écrivit une musique presque exclusivement sacrée, inspirée par son amour de la liturgie catholique et du chant grégorien.

Le plain-chant Salve regina («Salut, ô reine, mère de miséricorde, notre vie, notre douceur et notre espérance»), l’une des quatre antiennes de la Sainte Vierge Marie, date probablement du XIe siècle et se chantait à la fin de complies. Au XIIIe siècle, il était devenu si étroitement identifié à ce rite qu’on le chantait parfois comme un office vespéral séparé, appelé «Salut» en France, «Salve» ailleurs. Il a, depuis, servi de base à maintes messes et autres compositions polyphoniques.

La Missa Salve regina de Langlais fut chantée pour la première fois à Notre-Dame de Paris, à la Noël de 1954. Elle requiert des effectifs peu habituels: un chœur masculin (TTBB), des voix à l’unisson (ici, de garçons), deux orgues et un octuor de cuivres (trois trompettes et cinq trombones). Deux trompettes et deux trombones jouent avec le grand orgue, le reste des cuivres jouant avec l’orgue de chœur. La musique, mélodieuse et originale, utilise beaucoup de quintes et d’octaves parallèles qui trahissent une modernisation vingtiémiste de l’organum ancien tout en conférant à l’œuvre une dimension solennelle, monastique. L’ouverture du plain-chant est saillante tout au long de la messe.

La Messe solennelle, pour chœur mixte et orgue, s’inspire également de la liturgie catholique et fut adaptée aux besoins de la messe. Elle date de 1951 et la modalité de son écriture suggère parfois le plain-chant, sur lequel elle ne repose toutefois pas. Langlais utilise de nouveau des quintes et des octaves parallèles, rendues plus incisives par l’ajout de notes, sources de dissonances souvent stridentes. Le Kyrie, dont les deux thèmes principaux sont anticipés dans l’introduction organistique, est essentiellement homophonique, même si les entrées imitatives lançant les lignes du chœur lui donnent un air contrapuntique. Le véritable contrepoint est réservé pour le début du Gloria, qui démarre comme une fugue mais que l’orgue interrompt de temps à autre. Le Sanctus est marqué par une figure sinueuse, dans l’accompagnement organistique, qui opère des détours chromatiques jusqu’à ce que son rythme soit repris par le chœur en un énergique «Hosanna», redit à la fin du sobre Benedictus. La dernière section de la messe, l’Agnus Dei, est intensément chromatique, avec un matériau mélodique étrangement saccadé, et sa supplique conclusive pour la paix («dona nobis pacem») se fait toujours plus pressante.

Entre le Gloria et le Sanctus de la Missa Salve regina s’insère une courte pièce pour orgue, Rosa mystica, premier volet du Triptyque grégorien rédigé par Langlais en 1978. Occupant ici la place de l’offertoire, c’est une méditation libre sur le plain-chant et la rose mystique—manière médiévale de désigner la Vierge Marie. Aucune mesure n’est fournie—le rythme a la fluidité du discours—et le thème du Salve regina apparaît de façon saillante au pédalier.

Le second solo d’orgue, La nativité, provient des précoces Trois poèmes évangéliques (1932). Pour être continue, cette pièce n’en est pas moins divisée en sections—une ouverture paisible portraiturant la crèche mène à un passage plus rapide symbolisant les anges, où la double pédalisation est constante. Les pages restantes dépeignent les bergers et la Sainte famille.

La dernière pièce, un Te Deum (Hymne d’actions de grâces) sévèrement modal, est tirée des Trois paraphrases grégoriennes de 1934—un authentique dithyrambe.

Wadham Sutton © 1988
Français: Hypérion

Der französische Organist und Komponist Jean Langlais wurde am 15. Februar 1907 in La Fontenelle, Ille-et-Vilaine, in der Bretagne geboren. Er war von Kind auf blind und besuchte das Institut National des Jeunes Aveugles in Paris, wo er Klavier, Orgel und Harmonielehre studierte. Sein Orgellehrer war der große André Marchal, selbst blind und ehemaliger Schüler des Instituts und auch, wie so viele französische Organisten (darunter schließlich auch Langlais selbst), ein kunstfertiger Improvisator.

Unter Marchals Anleitung wechselte Langlais 1927 zum Pariser Conservatoire, wo er von Marcel Dupré unterrichtet wurde und 1930 den ersten Preis für sein Orgelspiel erhielt. Sein Kompositionslehrer war Paul Dukas (der Urheber des beliebten Werks L’Apprenti sorcier) und er lernte dort auch einen vielversprechenden Kommilitonen kennen—den jungen Olivier Messiaen. Am Conservatoire wurde er zudem sehr von dem Organisten von Ste Clotilde und ehemaligen Schüler von d’Indy, Charles Tournemire, beeinflusst, der ihn mit seinem legendären Improvisationstalent überwältigte und dessen Kompositionen ihn zutiefst beeindruckten—insbesondere das riesige Werk L’Orgue mystique, in dem Gregorianischer Gesang phantasievoll verarbeitet ist. Nachdem er eine Reihe von Preisen für Komposition, Interpretation und Improvisation gewonnen hatte, nahm Langlais einen Posten an seiner ehemaligen Schule an, dem Institut National des Jeunes Aveugles, wo er den Chor leitete und Orgel- und Kompositionsunterricht erteilte. Er wurde Organist, zunächst an der Kirche St Pierre de Montrouge und später, im Jahre 1945, an der Kirche Ste Clotilde, wo nicht nur Tournemire, sondern auch César Franck zu seinen Vorgängern zählten.

Neben seiner Tätigkeit in Paris unterrichtete und spielte Langlais oft in den USA und viele seiner Werke entstanden für amerikanische Interpreten und Zuhörer. Als zutiefst gläubiger Christ waren Langlais’ Werke fast alle geistlich und von seiner Liebe zur katholischen Liturgie und zum Gregorianischen Gesang inspiriert.

Der Cantus planus Salve regina („Sei gegrüßt, o Königin, Mutter der Barmherzigkeit, unser Leben, unsere Wonne und unsere Hoffnung“) ist eine der vier Antiphonen an die Heilige Jungfrau Maria, die wahrscheinlich aus dem 11. Jahrhundert stammen und zum Gesang am Ende der Komplet gedacht sind. Im 13. Jahrhundert war diese Antiphon mit dem Ritus derart eng verbunden, dass sie manchmal als separate Abendandacht gesungen wurde, die in Frankreich als „Salut“ und anderswo als das „Salve“ bekannt war. Seitdem ist sie häufig als Grundlage von Messvertonungen und anderen polyphonen Kompositionen verwendet worden.

Langlais’ Missa Salve regina wurde erstmals zu Weihnachten 1954 in Notre Dame in Paris gesungen. Sie ist für eine ungewöhnliche Besetzung angelegt: Männerchor (TTBB), Unisono-Stimmen (Knabensoprane auf der vorliegenden Einspielung), zwei Orgeln und acht Blechbläser (drei Trompeten und fünf Posaunen). Zwei Trompeten und zwei Posaunen spielen zusammen mit der großen Orgel („Grand Orgue“) und die restlichen Blechbläser mit der Chororgel („Orgue de Chœur“). Die Musik ist melodiös und farbenprächtig und es kommen viele Quint- und Oktavparallelen vor, womit die alte Organum-Technik im 20. Jahrhunderts aktualisiert wird und was der Musik eine feierliche, monastische Eigenschaft verleiht. Der Beginn des Cantus planus tritt in der gesamten Messe hervor.

Die Messe solennelle für gemischten Chor und Orgel war ebenfalls von der katholischen Liturgie inspiriert und den Anforderungen der Messe angepasst. Sie entstand im Jahre 1951 und obwohl ihr kein Gregorianischer Choral zugrunde liegt, deutet der modale Kompositionsstil dies zuweilen doch an. Wiederum setzt Langlais Quint- und Oktavparallelen ein, die durch das Hinzufügen von Tönen, die oft für raue Dissonanzen sorgen, noch durchdringender wirken. Das Kyrie, dessen zwei Hauptthemen in der Orgeleinleitung vorweggenommen werden, ist größtenteils homophon gehalten, obwohl die imitativen Einsätze, die den Chorsatz in Gang setzen, für eine kontrapunktische Atmosphäre sorgen. Ein wirklicher Kontrapunkt ist dem Beginn des Gloria vorbehalten, das als Fuge beginnt, die die Orgel allerdings mehrfach unterbricht. Das Sanctus zeichnet sich durch eine geschmeidige Figur in der Orgelbegleitung aus, die sich chromatisch dreht und wendet, bis ihr Rhythmus in einem energischen „Hosanna“ vom Chor übernommen wird, das am Ende des zurückhaltenden Benedictus noch einmal erklingt. Der letzte Teil der Messe, das Agnus Dei, ist von einer intensiven Chromatik bestimmt, wobei das melodische Material eine seltsame Kantigkeit aufzeigt und die Schlussbitte um Frieden („dona nobis pacem“) zunehmend eindringlich wird.

Zwischen dem Gloria und dem Sanctus der Missa Salve regina ist ein kurzes Orgelstück, Rosa mysticaM, eingefügt, das erste Werk des Triptyque grégorien, das Langlais im Jahre 1978 komponierte. Hier nimmt es den Platz des Offertoriums ein und ist eine freie Meditation über den Cantus planus und das Konzept der mystischen Rose—eine mittelalterliche Bezeichnung der Jungfrau Maria. Es ist keine Taktbezeichnung gegeben und der Rhythmus besitzt eine sprachähnliche Flüssigkeit. Das Salve regina-Thema nimmt in der Pedalstimme eine wichtige Rolle ein.

Das zweite Orgelsolo, La nativité, stammt aus den frühen Trois poèmes évangéliques aus dem Jahre 1932. Obwohl es ein durchgehendes Stück ist, teilt es sich in mehrere Abschnitte—ein ruhiger Beginn, der die Krippe darstellt (La crèche), geht in eine schnellere Passage über, in der die Engel (Les anges) vorkommen und wo die Pedalstimme durchgängig verdoppelt ist. Auf den übrigen Seiten werden die Hirten (Les bergers) und die Heilige Familie (La Sainte Famille) dargestellt.

Das letzte Stück ist das beißend-modale Te Deum (Hymne d’actions de grâces) aus den Trois paraphrases grégoriennes von 1934—ein wahrer Lobgesang.

Wadham Sutton © 1988
Deutsch: Viola Scheffel

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