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Track(s) taken from CDA67629

Mass No 2 in E minor

1866, revised 1876/1882; dedicated fo Joseph Franz Rüdiger, Bishop of Linz
author of text
Ordinary of the Mass

Polyphony, Britten Sinfonia, Stephen Layton (conductor)
Recording details: January 2007
Ely Cathedral, United Kingdom
Produced by Adrian Peacock
Engineered by Simon Eadon
Release date: October 2007
Total duration: 36 minutes 52 seconds

Cover artwork: Ely Cathedral (detail) by Thomas Lound (1802-1861)
Norwich Castle Museum and Art Gallery / Bridgeman Art Library, London

Other recordings available for download

Corydon Singers, English Chamber Orchestra Wind Ensemble, Matthew Best (conductor)


'Peace and goodwill would be the order of the day if Father Christmas could hand out to all and sundry copies of Polyphony's recording of the Bruckner's Mass in E minor. No disc I've heard this year comes near it for sheer beauty … Polyphony, whose sound is … smoothly rounded, fully blended and sumptuous … Layton produces such gorgeous sounds from his singers that the overall listening experience is infinitely satisfying … the seven unaccompanied motets are absolute gems. An ethereal account of Ave Maria has a breadth and grandeur which belies its short time-span; as the vocal lines crowd in on each other, the effect is nothing short of electrifying. And popular as it is, if there has to be a 'definitive' interpretation on disc of Locus iste, this has to be it. Put it simply, we're unlikely to hear choral singing as fine as this for a good few years to come' (Gramophone)

'This really excellent offering from Polyphony … Polyphony trumps all others for beauty of tone … in the Benedictus, too, musical sense arises from transparency and intelligent phrasing … the performances of the motets are excellent, too, painting nuanced pictures of these vocally and philosophically stratospheric pieces' (BBC Music Magazine)

'Polyphony and the Britten Sinfonia catch the music's starkness, exaltation and mysticism as movingly as I have heard. This is a searching performance, with soft singing of awed intensity, but also an unusually dramatic one. Stephen Layton never allows Bruckner's music, even at its most unearthly, to become becalmed; and he builds climaxes of molten intensity in, say, the Sanctus, or the fervent motet Christus factus est. A glorious disc of music that strives for, and ultimately attains, a state of transcendent peace' (The Daily Telegraph)

'I wasn’t prepared for the excellence of this program … the musicianship is so sophisticated, so meticulous that it’s impossible not to get swept up in what the singers are doing … what really captures my attention is the spectrum of vocal colors these singers create in pianissimo range … Maestro Layton’s performances inspire the soul even as they break the heart with their intense beauty' (American Record Guide)

'This album finds the composer secure in his spiritual home, serving God in music transcendent. Stephen Layton's reading of the Second Mass articulates sublime, prayer-like qualities routinely overlooked and underplayed by others. The approach … is revelatory, rich in contrasts, fervent outbursts and symphonic tension … an outstanding release' (Classic FM Magazine)

'The performance is strong and characterful: beautifully sung by Polyphony and subtly, imaginatively accompanied by the Britten Sinfonia's wind band … the group sing with ravishing, lustrous tone throughout and phrase and colour magnificently. Their dynamic and dramatic range is great and tension is continually racked up under the baton of Stephen Layton, though never at the expense of vocal purity, profundity of expression or dignity of delivery' (MusicOHM.com)
The Mass No 2 in E minor, with wind accompaniment, was written largely as a sop to the Cecilians, an austere group within the Roman Catholic Church who objected to complexity in liturgical music and deplored the involvement of an orchestra (would they really have accepted the wind instruments?). The work’s concern with slow, floating counterpoint, while referring to Palestrina, yet anticipates the deliberation of Bruckner’s own later processes, and the work conveys a sublimity inaccessible to its companions in D minor and F minor, admirable though they are. This can be felt at once in the opening Kyrie, largely unaccompanied except for the intermittent use of horns and trombones. Long suspensions and clear harmony create a sense of space. In the central section, ‘Christe eleison’, there is more movement and a climax; then the Kyrie returns, this time to make its own climax before fading into vaulted heights.

The Gloria and Credo, on the other hand, are essentially classical allegros, with contrasts of tempo and style dictated by the text. For the most part Bruckner is revelling in the athletic energy familiar from his great predecessors Haydn and Beethoven, but with textures simpler and more spare and rhythms blunter and more naïve. Both movements are in C major and contain central contrasts, the Gloria having a quiet section on ‘qui tollis peccata mundi’ with typical horn phrases, and the Credo a simple but profound treatment of ‘et incarnatus est’ and ‘Crucifixus’, a stream of perfectly formed, dignified melody of great beauty. The Gloria ends with a short but trenchant chromatic fugato on ‘Amen’, and the Credo (whose main theme anticipates strikingly the sturdy power of the scherzo of the eighth symphony of more than twenty years later) reaches its apex in a broad and mighty cadence.

It is in the Sanctus that Palestrina’s influence (in the form of a quotation from the Missa brevis of 1570) is clearest. A two-part canon is enveloped in eight-part counterpoint as a great crescendo is built. The whole movement lasts only a few minutes but has a power of suggestion out of all proportion to its dimensions; such a slow crescendo as this begins some of Bruckner’s greatest symphonic movements, and the tribute to Palestrina is also a glance to the future, not only Bruckner’s own, but also to such things as the magnificent opening pages of Sibelius’s seventh symphony.

The gentle and subtle Benedictus is in full sonata form, its development deeply modulated and its coda a bright burst on ‘Hosanna in excelsis’. The final Agnus Dei delivers the customary threefold prayer, each time as a crescendo, the last quietened to make way for the hushed ‘dona nobis pacem’, perhaps the most beautiful music in the whole work, which is without doubt the deepest and most concentrated of Bruckner’s Masses.

from notes by Robert Simpson © 1985

La Messe no2 en mi mineur, avec accompagnement de vents, fut en grande partie écrite pour amadouer les céciliens—groupe austère, interne à l’Eglise catholique romaine—, qui s’opposaient à la complexité dans la musique liturgique et déploraient l’implication d’un orchestre (auraient-ils réellement accepté les instruments à vent?). Tout en faisant référence à Palestrina, le lent contrepoint flottant anticipe le caractère réfléchi des procédés ultérieurs de Bruckner, et l’œuvre véhicule une sublimité inaccessible à ses pendants en mi mineur et fa mineur, aussi admirables soient-ils. Cette sublimité est d’emblée perceptible dans le Kyrie initial, en grande partie sans accompagnement, à l’exception de l’usage intermittent de cors et de trombones. De longs retards et une harmonie claire créent une sensation d’espace. La section centrale, «Christe eleison», présente plus de mouvement et un point culminant; puis le Kyrie revient, cette fois pour faire son propre apogée avant de s’effacer dans des hauteurs voûtées.

D’un autre côté, le Gloria et le Credo sont essentiellement des allegros classiques, où les contrastes de tempo et de style sont dictés par le texte. La plupart du temps, Bruckner se délecte de l’énergie athlétique familière à ses illustres prédecesseurs Haydn et Beethoven, mais avec des textures plus simples et plus austères, des rythmes plus francs et plus naïfs. Les deux mouvements, en ut majeur, contiennent des contrastes centraux, le Gloria présentant une section paisible sur «qui tollis peccata mundi», avec des phrases de cors typiques, et le Credo recelant un traitement simple mais profond du «et incarnatus est» et du «Crucifixus», flot de mélodie digne, parfaitement formée et d’une grande beauté. Le Gloria s’achève par un fugato chromatique bref mais incisif sur «Amen», et le Credo (dont le thème principal anticipe remarquablement, avec plus de vingt ans d’avance, la puissance résolue du scherzo de la huitième symphonie) atteint à son apogée dans une ample cadence imposante.

C’est dans le Sanctus que l’influence de Palestrina est la plus manifeste (avec une reprise de la Missa brevis de 1570). Un canon à deux parties est enveloppé dans un contrepoint à huit parties au fil de la construction d’un grand crescendo. Le mouvement ne dure que quelques minutes, mais son pouvoir de suggestion est complètement disproportionné par rapport à ses dimensions; un lent crescendo comparable commence quelques-uns des plus grands mouvements symphoniques de Bruckner, et l’hommage à Palestrina est également un clin d’œil au futur, aussi bien de Bruckner lui-même que de morceaux comme les magnifiques pages d’ouverture de la septième symphonie de Sibelius.

Le doux et subtil Benedictus, sis dans une forme sonate, voit son développement profondément modulé; sa coda est, pour sa part, un jaillissement étincelant sur «Hosanna in excelsis». L’Agnus Dei final délivre la triple prière habituelle, toujours un crescendo, la dernière étant adoucie pour céder la place au recueilli «dona nobis pacem»—peut-être la plus magnifique de toutes les musiques de cette œuvre, sans doute la plus profonde et la plus intense des messes de Bruckner.

extrait des notes rédigées par Robert Simpson © 1985
Français: Isabelle Battioni

Die Messe Nr. 2 in e-Moll mit Bläserbegleitung wurde größtenteils zur Beschwichtigung des Cäcilien-Vereins geschrieben, einer asketischen Gruppe innerhalb der römisch-katholischen Kirche, die sich gegen Komplexität in liturgischer Musik wandte und die Einbeziehung von Orchestern beklagte (Hätten sie die Blasinstrumente wirklich vollends akzeptiert?). Das Anliegen des Werkes, nämlich der langsame, treibende Kontrapunkt, der sich auf den Palestrina-Stil bezieht, greift jedoch der Bedächtigkeit von Bruckners eigenen, späteren Entwicklungen vor, und das Werk strahlt eine Erhabenheit aus, die seinen Artgenossen in d- und f-Moll, so bewunderswert diese auch sind, versagt bleibt. Dies wird sofort im eröffnenden Kyrie deutlich, das größtenteils, abgesehen von gelegentlichem Hörner- und Posauneneinsatz, unbegleitet ist. Lange Vorhalte und klare Harmonien schaffen ein Gefühl der Weite. Der Mittelteil, das „Christe eleison“, ist bewegter und hat einen musikalischen Höhepunkt. Danach kehrt das Kyrie zurück, diesmal mit eigenem Höhepunkt, bevor es in den Höhen des Gewölbes verhallt.

Das Gloria und Credo sind dagegen im wesentlichen klassische Allegros, deren unterschiedliche Tempi und Stile durch den Text vorgegeben werden. Die meiste Zeit ergeht sich Bruckner in der athletischen Energie, die von seinen großen Vorgängern Haydn und Beethoven bekannt ist, doch mit simpleren und weniger komplexen Strukturen sowie schlichteren und naiveren Rhythmen. Beide Sätze stehen in C-Dur, weisen jedoch zentrale Unterschiede auf: das Gloria hat eine leise Passage auf „qui tollis peccata mundi“ mit typischen Hornphrasen, das Credo hingegen eine einfache, aber tiefgreifende Behandlung des „et incarnatus est“ und des „Crucifixus“; ein perfekt gestalteter, würdevoller Melodieverlauf von großer Schönheit. Das Gloria endet mit einem kurzen, aber prägnanten chromatischen Fugato auf „Amen“, während das Credo (dessen Hauptthema auf verblüffende Weise der massiven Heftigkeit des Scherzo der Achten Symphonie, die erst mehr als zwanzig Jahre später entstehen sollte, vorgreift) seinen Höhepunkt mit einer weiten und mächtigen Kadenz erreicht.

Im Sanctus wird der Einfluß Palestrinas (in Form eines Zitats aus Missa brevis von 1570) am stärksten deutlich. Ein zweistimmiger Kanon wird in einen achtstimmigen Kontrapunkt eingebettet, während sich ein großes Crescendo aufbaut. Obgleich der ganze Satz nur wenige Minuten andauert, verfügt er über eine suggestive Ausdruckskraft, die sämtliche Ketten seiner Dimensionen sprengt: mit genau solch einem langsamen Crescendo beginnen auch einige Sätze aus Bruckners größten Symphonien. Auch mit den Ehrerweisungen an Palestrina wird ein Blick in die Zukunft geworfen, nicht nur in Bruckners eigene, sondern auch hinsichtlich der großartigen Eröffnungsseiten der siebten Symphonie von Sibelius.

Das sanfte und leise Benedictus hat volle Sonatenhauptsatzform, seine Durchführung ist stark moduliert, und seine Koda gleicht—auf „Hosanna in excelsis“—einem Feuerwerk. Das abschließende Agnus Dei liefert das traditionelle dreifache Gebet, jedesmal in Form eines Crescendo, von denen das letzte schwächer wird, um dem leisen „dona nobis pacem“, welches vielleicht die schönste musikalische Passage des gesamten Werkes ist, den Weg zu ebnen. Dieses Werk ist zweifelsohne die tiefgreifendste und konzentrierteste aller Bruckner-Messen.

aus dem Begleittext von Robert Simpson © 1985
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

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