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William Byrd (1539/40-1623)

Hodie Simon Petrus & other sacred music

The Cardinall's Musick, Andrew Carwood (conductor) Detailed performer information
Label: Hyperion
Recording details: November 2007
Fitzalan Chapel, Arundel Castle, United Kingdom
Produced by Jonathan Freeman-Attwood
Engineered by Martin Haskell & Iestyn Rees
Release date: February 2009
Total duration: 67 minutes 47 seconds

Cover artwork: The Martyrdom of St Peter before Emperor Nero (M Fr 71 fol.28) by Jean Fouquet (c1420-1480)
Musée Condé, Chantilly, France / Giraudon / Bridgeman Images

This latest release in The Cardinall’s Musick complete Byrd Edition is surely one of the most eagerly awaited events in the early music calendar. Previous discs in this award-winning survey of the greatest composer of the age have commanded the highest possible critical acclaim. Performances of filigree clarity, yet great passion and sincerity, allow the composer’s particular genius to shine forth in an unhindered blaze of glory.

The works in this eleventh volume present Byrd the recusant: covering the last year of his fashionable career in London and moving to a quieter life in the Essex countryside. The music is from two sources: the magnificent Cantiones Sacrae of 1591 and the Gradualia from 1607. The seven motets from 1591 show Byrd to be pre-occupied with thoughts of desolation, loss, deprivation and separation—familiar ideas for the recusant Catholic community. A feeling of angst in the music is leavened by a sense of salvation and a glimmer of hope that is the composer’s constant refrain. The Gradualia contains some of the most imaginative, modern-sounding and energetic music that the composer ever wrote.

The Cardinall’s inspirational director Andrew Carwood sets the scene with fascinating booklet notes that illustrate the complex political and religious circumstances in which this great music was engendered.


‘The performances are admirably directed, responsive to words, clear in their exposition of counterpoint, carefully blended in the homophonic passages. The Cardinall's Musick is an expert body of singers who know exactly what they are doing’ (Gramophone)

‘This performance is unparalleled in its depth of expression and intelligence. The Cardinall's Musick unerringly leads the listener to musical events that unlock Byrd's conception … crystalline sound reproduction ensures that every detail is captured. The imaginativeness of the selections for this disc attests to the scholarly expertise informing its production. In short, this performance brings us into the 'heavenly kingdom' longed for by Byrd’ (BBC Music Magazine)

‘The works for St Peter and St Paul … positively shimmer with exuberance … the beauties of these performances are revealed: litheness, energy and intelligence’ (International Record Review)

‘The Cardinall's Musick appeal like the most ardent supplicants at the altar rail. The flowing lines are rich with character and the blend is a bold mixture of individuals’ (Classic FM Magazine)

‘The completion of this series will be a landmark, but don’t wait to hear this beautiful disc’ (Fanfare, USA)

‘The Cardinall's Musick is certainly one of the world's more authoritative sources for well-researched, committed, fully engaging performances of Byrd's music, and anyone who wants to know the entire range of his work needs no further encouragement from me in making this newest release their next acquisition’ (Classics Today)

‘It may have been quite a long time coming but this eleventh disc from The Cardinall's Musick in their monumental exploration of William Byrd has certainly been worth the wait. The programme is built from the Cantiones Sacrae of 1591 and the Gradualia of 1607 and focuses on Byrd's recusant music. Throughout their series of recordings this method of interspersing the three books of Cantiones Sacrae with the two of Graduallia has been highly successful and what is most exciting is that it allows Andrew Carwood to be the first director to record the entire music from the Gradualia in liturgically appropriate combinations. Opening this album is the exquisite six-voice setting of Descendit de caelis which immediately confirms that these are performances that are every bit as good as the previous award-winning volume. There can be very few singers in the world just now that have such an understanding of Byrd's vocal works as The Cardinall's Musick and here they give impassioned and immediate performances that move on from the early music stereotypes that used to dominate in this field’ (Musical Criticism.com)

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Fundamental change in the Church is rarely easy to achieve with unanimity and without pain and division. The people of early sixteenth-century England had only ever known one belief system, a complicated set of rules preserved and developed by a Church with its spiritual head in Rome. It governed their daily lives and although the conjoining of Church and State led sometimes to storms and tempests and division, it was ultimately secure. The Reformation destroyed certainty and left people only with questions. The English owed allegiance to their monarch and to their country but the spiritual focus of their lives, that which dealt with their immortal soul, was the Roman Church. Who had the right to tell the people what do? The King of England or the Bishop of Rome?

Musicians were not exempt from these weighty matters and in the early days they were all forced to react. John Merbecke, the Windsor-based composer, decided that his extended Latin votive antiphons were now useless, threw them to one side and embraced reform. Nicholas Ludford, the prolific composer and churchwarden of St Margaret’s, Westminster, also seems to have stopped composing his Latin works, but not because of any desire for change, rather because of a deep dissatisfaction with the way in which religious policy was unfolding.

Time is a great healer however and, as the century progressed, people forgot the old ways. Those who had grown up under Elizabeth’s intelligent and sensible settlement took the reformed Church as a given. Composers such as Thomas Weelkes, Orlando Gibbons and Thomas Tomkins found themselves part of a uniquely English institution which allowed them the freedom to produce exceptional music. Yet, for those who still held their allegiance to Rome these days were hard, full of persecution and deprivation. William Byrd had grown up not with the reforms of Elizabeth but with the Catholic restoration of Mary. Born in 1539 or 1540, he was probably a chorister in London and was a teenager during the politically and artistically stimulating early years after Mary’s accession. It must have been at this time that a desire for England to remain Catholic became embedded in his heart.

As a devout Catholic and a brilliant musician it is perhaps a little strange that Byrd should never have travelled abroad. All eyes looked to Italy for art, manners and etiquette and many left England either to experience the various styles and fashions of the Continent or to flee the Catholic persecution. Much of Byrd’s life however was spent in London (apart from a brief spell as the young organist of Lincoln Cathedral) until he moved to a quieter life in the countryside of Essex in the 1590s. He was truly an English composer and perhaps it is possible to see in this move, this nesting in the countryside, an even more definite statement of his beliefs. His writing is unmistakably English and it is likely that his view of Catholicism was also deeply English: these two elements are clearly brought together in his music.

With the exception of the Litany, the pieces contained on this disc, the eleventh devoted to the Latin Church music of Byrd, are from two sources: the Cantiones Sacrae of 1591 (published at the end of his time in London) and the second book of motets entitled Gradualia from 1607 (which contains music probably written for the Catholic community based around Ingatestone Hall in Essex). The seven motets from 1591 show Byrd to be preoccupied with thoughts of desolation, loss, deprivation and separation—thoughts which were obsessions for the recusant Catholic community. Yet it is rare for Byrd not to offer salvation in his music, indeed this is his constant refrain. Each piece provides at least a glimmer of hope and often contains an outright statement of positive thought.

Andrew Carwood © 2009

Dans l’église, les changements fondamentaux se font rarement dans l’unanimité, sans douleur ni scission. Les Anglais du début du XVIe siècle n’avaient jamais connu qu’un seul système de croyance, un ensemble de règles complexe qui, préservé et développé par une Église dont la tête spirituelle se trouvait à Rome, régissait leur quotidien. Et, si l’union de l’Église et de l’État déclenchait parfois de véritables tempêtes, elle apportait aussi, finalement, la sécurité. La Réforme abolit les certitudes, ne laissant au peuple que des questions. Les Anglais devaient allégeance à leur monarque et à leur pays, mais le cœur spirituel de leur vie, celui qui s’occupait de leur âme immortelle, c’était l’Église romaine. Qui était en droit de dire aux gens quoi faire? Le roi d’Angleterre ou l’évêque de Rome?

Les musiciens n’échappèrent pas à ces lourdes interrogations et, au début, tous furent forcés de réagir. John Merbecke, compositeur basé à Windsor, décida ainsi que ses vastes antiennes votives en latin n’avaient plus lieu d’être: il les mit de côté et embrassa la réforme. Nicholas Ludford, compositeur prolifique et marguillier de St Margaret’s (Westminster), cessa apparemment, lui aussi, d’écrire des œuvres en latin, non par un quelconque désir de changement, mais parce qu’il était profondément insatisfait de la conduite de la politique religieuse.

Mais le temps cicatrise bien les choses et, au fil du siècle, les gens oublièrent les usages d’antan. Ceux qui avaient grandi sous le règne intelligent et sensible d’Élisabeth tinrent l’Église réformée pour un fait établi. Des compositeurs comme Thomas Weelkes, Orlando Gibbons et Thomas Tomkins se retrouvèrent intégrés dans une institution typiquement anglaise, qui les laissa libres de produire une musique exceptionnelle. Cependant, pour ceux qui continuaient de faire allégeance à Rome, ces temps furent durs, lourds de persécutions et de souffrances. William Byrd n’avait pas grandi avec les réformes d’Élisabeth mais avec la restauration catholique de Marie. Né en 1539 ou 1540, il fut probablement petit choriste à Londres et passa son adolescence sous le règne naissant de Marie. De ces années politiquement et artistiquement enrichissantes date sûrement le désir, enchâssé en son cœur, d’une Angleterre à jamais catholique.

Peut-être est-il un rien étrange que Byrd, catholique fervent et musicien brillant, n’ait jamais voyagé à l’étranger. Pour l’art, les usages et l’étiquette, tous les regards se tournaient alors vers l’Italie, et nombreux furent ceux qui quittèrent l’Angleterre pour expérimenter les styles, les manières du Continent ou pour fuir les persécutions subies par les catholiques. Byrd, lui, passa l’essentiel de sa vie à Londres (hormis, dans sa jeunesse, une brève expérience d’organiste à la cathédrale de Lincoln), avant de s’expatrier dans la paisible campagne de l’Essex, dans les années 1590. C’était un authentique compositeur anglais et peut-être faut-il voir dans ce déménagement, dans cette «nidification» campagnarde, une affirmation de ses croyances plus nette encore. Son écriture est anglaise, sans erreur possible, et sa conception du catholicisme était probablement, elle aussi, des plus anglaises—deux éléments qui sont clairement réunis dans sa musique.

Byrd et sa musique liturgique latine font ici l’objet d’un onzième disque, dont les pièces, à l’exception de la Litanie, proviennent de deux sources: les Cantiones Sacrae de 1591 (publiés à la fin de sa période londonienne) et son second livre de motets intitulé Gradualia (1607), certainement destiné à la communauté catholique établie autour d’Ingatestone Hall, dans l’Essex. Les sept motets de 1591 nous montrent un Byrd préoccupé de désolation, de perte, de privation et de séparation—toutes idées qui obsédaient la communauté catholique recusant [i.e. qui refusait d’assister aux services anglicans—NdT]. Pourtant, il est rare que Byrd n’offre aucun salut dans sa musique—c’est même son refrain permanent et chacune de ses œuvres contient ne serait-ce qu’une lueur d’espoir et, souvent, une idée constructive énoncée avec clarté.

Andrew Carwood © 2009
Français: Hypérion

In der Kirche können tiefgreifende Veränderungen nur sehr schwer in Einstimmigkeit und ohne Schmerz und Spaltung durchgeführt werden. Die englische Bevölkerung des frühen 16. Jahrhunderts war seit jeher mit nur einem Glaubenssystem vertraut gewesen, ein kompliziertes Regelsystem, das von einer Kirche entwickelt und bewahrt wurde, deren Oberhaupt sich in Rom befand. Dieses Regelsystem bestimmte den Alltag und obwohl die Verbindung zwischen Kirche und Staat manchmal zu stürmischen Unruhen und Spaltungen führte, war es doch letztendlich sicher. Die Reformation zerstörte diese Sicherheit und ließ die Menschen alles in Frage stellen. Die Engländer waren ihrem Monarchen und ihrem Land treu, doch die Instanz, die für das seelische Wohlergehen zuständig war, war die Römische Kirche. Wer war dazu berechtigt, den Menschen zu sagen, was sie tun sollten? Der englische König oder der römische Bischof?

Musiker waren von solchen wichtigen Fragestellungen nicht ausgenommen, und gerade am Anfang mussten sie alle gezwungenermaßen Stellung beziehen. John Merbecke, der in Windsor wirkende Komponist, entschied sich dazu, seine vielen Votiv-Antiphonien in lateinischer Sprache beiseite zu legen, da sie nun überflüssig seien, und sich stattdessen der Reform zuzuwenden. Nicholas Ludford, der überaus produktive Komponist und Kirchvorsteher von St. Margaret’s, Westminster, scheint ebenfalls keine lateinischen Werke mehr geschrieben zu haben, doch wohl eher aus einer tiefen Unzufriedenheit über die Entwicklung der Dinge heraus denn aufgrund eines Wunsches nach Neuerung.

Zeit heilt jedoch Wunden und im Laufe des Jahrhunderts vergaßen die Menschen die alten Gewohnheiten. Diejenigen, die unter der intelligenten und vernünftigen, schlichtenden Herrschaft Elizabeths aufwuchsen, akzeptierten die reformierte Kirche als gottgegeben. Komponisten wie Thomas Weelkes, Orlando Gibbons und Thomas Tomkins waren alle Teil einer einzigartigen englischen Institution, die ihnen die Freiheit erlaubte, außergewöhnliche Musik zu komponieren. Für diejenigen jedoch, die Rom treu geblieben waren, waren die Zeiten hart; sie mussten sich vor Verfolgung und Entbehrung schützen. William Byrd war nicht während der Reformen Elizabeths aufgewachsen, sondern unter der katholischen Restauration Marys. Er wurde 1539 oder 1540 geboren, war als Kind wahrscheinlich ein Chorknabe in London und wuchs als Jugendlicher in den politisch und künstlerisch interessanten Jahren direkt nach Marys Thronbesteigung auf. Sicherlich festigte sich zu dieser Zeit seine Überzeugung, dass England katholisch bleiben müsse.

Es ist vielleicht verwunderlich, dass Byrd als gläubiger Katholik und brillanter Musiker niemals ins Ausland gereist ist. In der Kunst oder auch in Stil- oder Etikettefragen orientierte man sich an Italien und so verließen viele England, entweder um die verschiedenen Stile und Moden des europäischen Kontinents kennenzulernen oder der Verfolgung der Katholiken zu entkommen. Byrd lebte jedoch größtenteils in London (abgesehen von einem kurzen Aufenthalt in Lincoln als junger Organist), bis er sich in den 1590er Jahren für ein ruhigeres Leben entschied und aufs Land nach Essex zog. Er war ein durch und durch englischer Komponist, und möglicherweise zeigt dieser Umzug, dieses Sich-Niederlassen auf dem Land, sein Wesen besonders deutlich. Sein Kompositionsstil ist unverkennbar englisch, und es ist gut möglich, dass seine Sicht des Katholizismus ebenfalls sehr englisch war: beide Elemente werden jedenfalls in seiner Musik hörbar zusammengeführt.

Die Werke auf der vorliegenden CD, der 11., die der lateinischen Kirchenmusik von Byrd gewidmet ist, stammen aus zwei Quellen: den Cantiones Sacrae von 1591 (gegen Ende seines Lebens in London herausgegeben) und dem zweiten Buch mit Motetten mit dem Titel Gradualia von 1607 (das Werke enthält, die wahrscheinlich für die katholische Gemeinde um Ingatestone Hall in Essex entstanden). In den sieben Motetten von 1591 setzt Byrd sich mit Verzweiflung, Verlust, Entbehrung und Trennung auseinander—Gedanken, die für die katholische Gemeinde, die sich weigerte, anglikanischen Gottesdiensten beizuwohnen, wie eine Art Obsession waren. Doch für gewöhnlich komponierte Byrd in seine Werke das Heil und die Rettung quasi mit hinein, es war dies sogar sein steter Refrain. In jedem Stück ist wenigstens ein Schimmer der Hoffnung zu erkennen, und oft ist sogar eine deutliche Äußerung eines positiven Gedanken enthalten.

Andrew Carwood © 2009
Deutsch: Viola Scheffel

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