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Adalbert Gyrowetz (1763-1850)

String Quartets Op 44

Salomon Quartet
Download only
Label: Hyperion
Recording details: March 1999
St Michael's Church, Highgate, London, United Kingdom
Produced by Arthur Johnson
Engineered by Antony Howell & Julian Millard
Release date: November 2000
Total duration: 65 minutes 59 seconds

Since the early 18th century, music has been encouraged in all children in the Czech lands and so it is not surprising to find, by the end of the eighteenth century, Bohemian and Moravian musicians holding leading positions in courts and orchestras all over Europe. When looking at the beginnings of these men, especially the composers who were significant figures in Dresden, Mannheim, Vienna, London and Paris, many of them came from humble families in remote towns and villages. Most of them had to find employment abroad, as there was not sufficient at home. This was also the pattern of the life and career of Vojtech Jírovec—or Adalbert Gyrowetz, as he was known in German-speaking and wider European circles. A great scholar who was encouraged in music, Gyrowetz travelled through many of the great cities of the time and along the way met and befriended composers such as Haydn, Mozart and Beethoven. Of these three, it was the style of Haydn to which he adhered.

Gyrowetz's devotion to the style, as well as the person, of his friend Haydn is nowhere more clear than in his string quartets, and some early publications wrongly attributed some of his works to Haydn. Gyrowetz himself made no secret of Haydn's influence on him, writing about this in his autobiography. By the end of his life in 1850 he had written more than 50 string quartets.


‘The performances are superb, with neat, exciting playing … this disc cannot be recommended too highly’ (Early Music Review)

‘I enjoyed this release: it is quite a treat for the curious listener’ (International Record Review)

‘Sheer delight. Anyone who enjoys Haydn should find himself happily at home in these works’ (Crisis, USA)
The often attributed description of the Czech lands (Bohemia and Moravia) by Charles Burney on his famous European journeys in 1772 as ‘The Conservatoire of Europe’ is not without foundation. Certainly by early in the eighteenth century it was true that you could find highly accomplished musicianship from school years, not just in Prague and Brno but in every small town and village. From the start of the Habsburg rule in 1526 the emperors and most of the leading aristocracy maintained fine musical establishments, with orchestras and wind bands, as well as some with opera theatres, plus employment for resident composers. The Jesuit colleges trained church musicians and influenced education generally, including music as a main subject to be taught in all schools throughout the country, with local choirmasters and organists taking any particularly talented youngsters under their wings. From the earlier teachings of Jan Ámos Komenský (Comenius) in the seventeenth century, the Czech lands had enjoyed perhaps the highest standard of general education of everybody to be found throughout Europe. The Jesuits sustained this, and its legacy it still to be felt to this day. Singing and instrumental proficiency were encouraged in all children and so it is not surprising to find, by the end of the eighteenth century, Bohemian and Moravian musicians holding leading positions in courts and orchestras all over Europe, from Dublin to St Petersburg, from Riga to Rome. When we look at the beginnings of these men, especially the composers who were significant figures in Dresden, Mannheim, Vienna, London and Paris, many of them came from humble families in remote towns and villages. Most of them had to find employment abroad, as there was not sufficient at home. This was also the pattern of the life and career of Vojtech Jírovec – or Adalbert Gyrowetz, as he was known in German-speaking and wider European circles.

Gyrowetz was born in the south Bohemian town of Ceske Budejovice on 20 February 1763 and was lucky enough to have a father who was the local choirmaster and so able to give him a head start in his studies of keyboard, violin and composition. Such was the nature of his early talent that his first compositions were written while still at school. Like many Bohemian musicians, then and later, who were lucky enough to go to Prague to further their education, his studies there placed music second to law and philosophy, but music eventually won the day as his chosen career. By the time he was twenty he held an administrative position with Count Franz von Fünfkirchen, but even here he found time to play in the Count’s orchestra, his master also being the dedicatee of Gyrowetz’s first symphonies. Yet such an intelligent, well educated young man – he was also an accomplished linguist – was not satisfied with parochial appointments. By 1784 he visited Vienna and came to the attention of Mozart, who included a symphony by Gyrowetz in a concert in the following year. Then followed a period in the service of Prince Ruspoli which gave him the opportunity to broaden his horizons with a period of travel in Italy. At this time, 1786/7, he wrote his first set of six string quartets, the first of what were to be more than fifty in total. In 1789 he was in Paris, but the revolutionary climate caused him to join many other visiting foreign artists leaving for other lands. He chose to come to London.

Rare for a Bohemian at this time, English was one of the languages in which Gyrowetz was proficient, and his personality seems to have been such that he was soon made welcome in the drawing-rooms of high society. Among those from whom he received invitations were the Duke of Cumberland, and he included the Prince of Wales among his patrons, dedicating a set of three quartets to him in 1795. He knew Haydn from his days in Vienna and was able to give him an entrée into London society on his first London visit. Salomon also invited Gyrowetz to take part in his famous concerts in the Hanover Square Rooms. After the success of London, Gyrowetz continued his European travels through the Low Countries, France and Germany before arriving back in Prague. However, the capital of the Austro-Hungarian Empire and centre of musical activity was Vienna, and he was soon drawn back there and, except for a short period in service in Germany, remained there for the rest of his long life, counting Beethoven also among his friends. In 1804 he was appointed composer and conductor of the Vienna Court Theatre, achieving considerable success and popularity with his operas and other works there until his retirement in 1831. Although he was to live for another nineteen years, his adherence to the style of Haydn, rather than embracing the newer musical trends of Beethoven and the early Romantics, meant that he fell from popularity in the concert hall, although as a person he remained a much loved senior figure right up to his death in Vienna on 19 March 1850.

Gyrowetz’s devotion to the style, as well as the person, of his friend Haydn is nowhere more clear than in his string quartets, and some early publications wrongly attributed some of his works to Haydn. Gyrowetz himself made no secret of Haydn’s influence on him, writing about this in his autobiography. The three quartets that make up his Opus 44 were published in 1804 at the time of his appointment to the Court Theatre in Vienna. The first has an opening movement whose simple four-bar figure reappears throughout. The following Adagio in D major is conversation-like with its dotted rhythms and triplet passages. This quartet is marked by a minuet which could easily be mistaken for Haydn and the echoes of the finale of Haydn’s Quartet in G major (Op 77 No 1) of 1799 in relation to the concluding Allegro has been remarked upon.

In the second of the Opus 44 quartets, in three movements, Gyrowetz is closer to Schubert than Haydn, especially in the first movement, indulging more in his tendency for unusual key changes and harmonic shifts, closer textures and more lyrical thematic material. The peace of the F major central slow movement is broken by the more dramatic mood of the central section in F minor. Gyrowetz returns to Classical roots for the jolly finale with its occasional attempt at Haydnesque humour.

The third quartet of the set is in the relatively unusual key of A flat and opens again with thematic invention worthy of Haydn, but which departs after some thirteen bars along less related paths, a feature of his music which brought him some criticism at the time. The lyrical opening melody of the Adagio introduces a movement whose gentle mood is well sustained throughout while, following the Menuetto, the work is rounded off by a busy, rhythmically lolloping equestrian finale.

Graham Melville-Mason © 2000

Selon une formule souvent imputée à Charles Burney, lors de ses fameux voyages en Europe (1772), les territoires tchèques (Bohême et Moravie) étaient le « conservatoire de l’Europe ». Il est vrai que, au début du XVIIIe siècle, les écoliers de Prague, de Brno, mais aussi de chaque petite ville, de chaque village présentaient un sens musical déjà fort accompli. Dès le début du règne des Habsbourg, en 1526, les empereurs et la plupart des grands aristocrates entretinrent de bons établissements musicaux, avec orchestres et orchestres d’instruments à vent, ainsi que des théâtres d’opéra, et employèrent des compositeurs résidents. Les collèges jésuites formaient les musiciens d’église et, d’une manière générale, influençaient l’éducation, la musique étant l’une des matières principales enseignées dans toutes les écoles du pays – les maîtres de chœur et les organistes locaux prenaient sous leur aile tout jeune particulièrement talentueux. Depuis les enseignements de Jan Amos Komensky (Comenius), au XVIIe siècle, les terres tchèques étaient peut-être la région d’Europe où l’éducation était la meilleure, la plus accessible, et les jésuites maintinrent cette tradition, dont l’héritage se fait encore sentir aujourd’hui. Le chant et la maîtrise instrumentale étaient encouragés chez tous les enfants, aussi n’est-il pas surprenant de trouver, à la fin du XVIIIe siècle, des musiciens bohémiens et moraves aux principaux postes des cours et orchestres européens, de Dublin à Saint-Pétersbourg, de Riga à Rome. Beaucoup de ces hommes, notamment les compositeurs qui étaient des personnages importants à Dresde, Mannheim, Vienne, Londres et Paris, étaient issus de familles modestes établies dans des villes et des villages reculés. Mais le manque de travail sur place les contraignit souvent à partir pour l’étranger, comme l’illustrent la vie et la carrière de Vojtech Jírovec – dit Adalbert Gyrowetz dans les cercles germanophones et européens.

Né le 20 février 1763 à Ceske Budejovice (Bohême du Sud), Gyrowetz eut la chance que son père, maître du chœur de la ville, pût lui donner un avantage certain dans ses études de clavier, de violon et de composition. Son talent précoce fut tel qu’il écrivit ses premières compositions alors qu’il était encore à l’école. Comme nombre de musiciens bohémiens de sa génération, et des suivantes, il alla parfaire son éducation à Prague, où il étudia le droit et la philosophie, tout en continuant la musique, dans laquelle il décida finalement de faire carrière. À vingt ans, il occupa un poste administratif chez le comte Franz von Fünfkirchen, mais trouva quand même le temps de jouer dans l’orchestre comtal, son patron étant également le dédicataire de ses premières symphonies. Mais ce jeune homme intelligent, doté d’une bonne éducation — et linguiste accompli —, ne se satisfit pas des postes paroissiaux. En 1784, il se rendit à Vienne, où il attira l’attention de Mozart, qui fit donner une de ses symphonies en concert, l’année suivante. S’ensuivit une période au service du prince Ruspoli, qui lui offrit l’occasion d’élargir ses horizons en voyageant en Italie. À cette époque (1786/7), il écrivit son premier corpus de six quatuors à cordes – il allait y en avoir, au total, plus d’une cinquantaine. En 1789, il se trouvait à Paris, mais le climat révolutionnaire le contraignit à quitter le pays, en compagnie de nombreux autres artistes étrangers. Il choisit de s’établir à Londres.

Chose rare pour un Bohémien du XVIIIe siècle, il maîtrisait la langue anglaise, et sa personnalité lui permit bientôt d’être reçu dans les salons de la haute société: invité par le duc de Cumberland, notamment, il compta le prince de Galles parmi ses mécènes (il lui dédia un ensemble de trois quatuors, en 1795). Il permit à Haydn, qu’il avait connu à Vienne, de faire son entrée dans la société londonienne lors de son premier séjour dans la capitale britannique, et fut invité par Salomon à participer à ses fameux concerts aux Hanover Square Rooms. Fort de ses succès londoniens, il continua de voyager à travers l’Europe et se rendit aux Pays-Bas, en France et en Allemagne, avant de rentrer à Prague. Mais il regagna bientôt Vienne, capitale de l’empire austro-hongrois et cœur de toute l’activité musicale, où, hormis une courte période passée au service de l’Allemagne, il demeura pour le restant de sa longue vie, comptant Beethoven parmi ses amis. En 1804, il fut nommé compositeur et chef d’orchestre du théâtre de la cour, à Vienne, et s’acquit un succès et une popularité considérables grâce à ses opéras, mais aussi à d’autres œuvres, jusqu’à ce qu’il se retirât en 1831. Il vécut encore dix-neuf années mais, ayant adhéré au style de Haydn plutôt qu’aux nouveaux courants musicaux de Beethoven et des premiers romantiques, il vit sa popularité décliner dans les salles de concerts, même s’il resta un homme fort aimé jusqu’à sa mort à Vienne, le 19 mars 1850.

Cet attachement au style et à la personne de son ami Haydn ne se manifesta nulle part ailleurs mieux que dans ses quatuors à cordes et des publications anciennes attribuèrent par erreur certaines de ses œuvres à Haydn. Gyrowetz lui-même ne cacha pas l’influence que Haydn eut sur lui, s’en ouvrant dans son autobiographie. Les trois quatuors constitutifs de son op.44 furent publiés en 1804. Le premier présente un mouvement d’ouverture dont la simple figure de quatre mesures reparaît de bout en bout. L’Adagio suivant, en ré majeur, est conversant, avec ses rythmes pointés et ses passages en triolets. Ce quatuor est marqué par un menuet qui pourrait facilement être pris pour du Haydn, et l’on notera les échos du finale du Quatuor en sol majeur (op.77 n°1) de ce dernier (1799) dans l’Allegro conclusif.

Dans le deuxième quatuor, en trois mouvements, Gyrowetz se rapproche davantage de Schubert que de Haydn, surtout dans le premier mouvement, où il se laisse plus aller à son goût pour les changements inhabituels de tonalité et les transitions harmoniques, les textures resserrées et le matériau thématique plus lyrique. La paix du mouvement lent central en fa majeur est rompue par l’atmosphère davantage dramatique de la section centrale en fa mineur. Pour le finale joyeux, Gyrowetz revient aux racines classiques, avec d’occasionnelles tentatives d’humour haydnesque.

Sis dans la tonalité relativement insolite de la bémol, le troisième quatuor s’ouvre, lui aussi, sur une invention thématique digne de Haydn, mais cette parenté ne dure que treize mesures – une brièveté caractéristique de la musique de Gyrowetz et qui lui valut, à l’époque, certaines critiques. La lyrique mélodie d’ouverture de l’Adagio introduit un mouvement dont l’atmosphère douce est bien préservée, même si, après le Menuetto, l’œuvre se clôt par un finale équestre animé, au rythme de galop.

Graham Melville-Mason © 2000
Français: Hypérion

Die häufig zitierte Beschreibung der tschechischen Länder (Böhmen und Mähren) als ‘Konservatorium Europas’, die von Charles Burney anläßlich seiner berühmten Europareise von 1772 stammt, ist nicht unbegründet. Sicherlich stimmte es zu Beginn des 18. Jahrhunderts, daß man hohes musikalisches Können dort schon im Schulalter vorfinden konnte, und zwar nicht nur in Prag und Brünn, sondern auch in jeder Kleinstadt und jedem Dorf. Seit Beginn der Habsburger-Herrschaft im Jahre 1526 hielten sich die Kaiser und ein Großteil des Hochadels eine ausgezeichnete Musik mit Orchestern und Bläserensembles, teils mit Opernhäusern sowie fest engagierten Komponisten. Die Jesuitenkollegien bildeten Kirchenmusiker aus und beeinflußten die Bildung im allgemeinen, einschließlich der Musik als zentralem Unterrichtsfach in allen Schulen des Landes, wobei ortsansässige Chorleiter und Organisten besonders begabte Jugendliche unter ihre Fittiche nahmen. Seit dem Wirken von Jan Àmos Komensky (Johann Comenius) im 17. Jahrhundert erfreuten sich die tschechischen Lande des wohl höchsten allgemeinen Bildungsstands in ganz Europa. Die Jesuiten setzten diese Tradition fort, deren Vermächtnis bis heute zu spüren ist. Gesangliches und instrumentales Können wurde bei allen Kindern gefördert, und so kann es nicht überraschen, daß am Ende des 18. Jahrhunderts böhmische und mährische Musiker führende Positionen an europäischen Höfen und Orchestern zwischen Dublin und St. Petersburg, Riga und Rom innehatten. Wenn wir die Herkunft dieser Männer betrachten, besonders jener Komponisten, die in Dresden, Mannheim, Wien, London und Paris von Bedeutung waren, so stellen wir fest, daß viele aus bescheidenen Verhältnissen in entlegenen Städten und Dörfern stammten. Die meisten mußten eine Anstellung im Ausland suchen, da sie in der Heimat kein Auskommen fanden. So verliefen auch Leben und Karriere von Vojtìch Jírovic – oder Adalbert Gyrowetz, wie er im deutschen Sprachraum und weiten Kreisen Europas genannt wurde.

Gyrowetz wurde am 20. Februar 1763 in der südböhmischen Stadt Budweis geboren und hatte das Glück, daß sein Vater Chorregent am Ort und dadurch in der Lage war, ihm die günstigsten Bedingungen für seinen Klavier-, Geigen- und Kompositionsunterricht zu schaffen. Seine Frühbegabung war derart ausgeprägt, daß er noch auf der Schule seine ersten Kompositionen verfaßte. Wie viele böhmische Musiker damals und später, die das Glück hatten, sich in Prag fortbilden zu können, stellte er die Musik zugunsten eines Jura- und Philosophiestudiums hintan, doch trug die Musik schließlich den Sieg bei seiner Berufswahl davon. Mit zwanzig Jahren war er als Sekretär des Grafen Franz von Fünfkirchen tätig, aber selbst hier fand er die Zeit, im gräflichen Orchester zu spielen – Gyrowetz’ erste Sinfonien waren seinem Dienstherrn gewidmet. Doch solch ein intelligenter, gut ausgebildeter junger Mann – er beherrschte auch mehrere Sprachen – konnte mit Posten in der Provinz nicht zufrieden sein. Im Jahre 1784 besuchte er Wien und fiel dort Mozart auf, der im folgenden Jahr eine Sinfonie von Gyrowetz in eins seiner Subskriptionskonzerte einbezog. Es folgte eine Zeit im Dienst des Fürsten Ruspoli, der ihm durch eine Reihe von Italienreisen die Gelegenheit bot, seinen Horizont zu erweitern. In jenen Jahren (1786/87) schrieb er seine erste Gruppe von sechs Streichquartetten, die ersten von insgesamt über fünfzig. 1789 hielt er sich in Paris auf, aber das revolutionäre Klima veranlaßte ihn ebenso wie viele andere ausländische Künstler, das Land zu verlassen. Er entschied sich, nach London zu gehen.

Englisch war eine der Sprachen, die er beherrschte (für einen Böhmen jener Zeit keineswegs üblich), und seine Persönlichkeit scheint so beschaffen gewesen zu sein, daß er bald in den Salons der High-Society willkommen war. Unter anderem wurde er vom Herzog von Cumberland eingeladen, und zu seinen Mäzenen zählte auch der Prinz von Wales, dem Gyrowetz 1795 eine Zusammenstellung von drei Quartetten widmete. Er kannte Haydn aus Wien und konnte ihm bei seinem ersten London-Aufenthalt Zutritt zur Londoner Gesellschaft verschaffen. Auch Salomon lud Gyrowetz ein, an seinen berühmten Konzerten in den Hanover Square Rooms teilzunehmen. Nach dem Erfolg in London setzte Gyrowetz seine Europareise durch die Niederlande, Frankreich und Deutschland fort, bis er schließlich nach Prag zurückkehrte. Doch bald zog es ihn wieder nach Wien, Hauptstadt der österreichisch-ungarischen Monarchie und Zentrum des Musiklebens; außer für eine kurze Dienstzeit in Deutschland blieb er den Rest seines langen Lebens dort und zählte auch Beethoven zu seinen Freunden. 1804 wurde er als Komponist und Dirigent ans Wiener Hoftheater berufen, wo er mit seinen Opern und anderen Werken beträchtlichen Erfolg hatte und große Beliebtheit genoß, bis er 1831 in den Ruhestand trat. Obwohl er noch neunzehn Jahre leben sollte, bedeutete sein Festhalten am Stil Haydns, statt sich den neueren musikalischen Strömungen Beethovens und der Frühromantiker zu öffnen, daß seine Musik im Konzertsaal aus der Mode kam, obwohl er persönlich bis zu seinem Tod in Venedig am 19. März 1850 eine vielgeliebte Vaterfigur blieb.

Gyrowetz’ Hingabe an den Stil und die Person seines Freundes Haydn wird nirgendwo deutlicher als in seinen Streichquartetten, und manche frühen Veröffentlichungen schrieben einige seiner Werke fälschlicherweise Haydn zu. Gyrowetz selbst machte kein Geheimnis aus dem Einfluß Haydns und ließ sich darüber auch in seiner Autobiographie aus. Die drei Quartette, die sein Opus 44 ausmachen, wurden 1804 zur Zeit seiner Tätigkeit am Wiener Hoftheater veröffentlicht. Das erste Quartett hat einen Kopfsatz, dessen schlichte viertaktige Figur immer wieder erscheint. Das folgende Adagio in D-Dur mit seinen punktierten Rhythmen und Triolen scheint im Plauderton gehalten zu sein. Dies Quartett ist durch ein Menuett gekennzeichnet, das ohne weiteres mit einem von Haydn verwechselt werden könnte, und die Anklänge des abschließenden Allegro an das Finale von Haydns Quartett in G-Dur von 1799 (op. 77, Nr. 1) haben zu Kommentaren Anlaß gegeben.

Das zweite der Quartette op. 44 (in drei Sätzen) steht Schubert näher als Haydn; besonders im ersten Satz fröhnt Gyrowetz seiner Neigung zu ungewöhnlichen Tonart- und Harmoniewechseln, dichteren Strukturen und lyrischerem Themenmaterial. Der Frieden des langsamen Binnensatzes in F-Dur wird durch die dramatischere Stimmung des zentralen Abschnitts in f-Moll gebrochen. Für das muntere Finale mit gelegentlichen Bemühungen um Haydnschen Humor kehrt Gyrowetz zu den Grundprinzipien der Klassik zurück.

Das dritte Quartett der Reihe steht in der relativ unüblichen Tonart As-Dur und beginnt wiederum mit thematischen Einfällen, die eines Haydn würdig wären, sich aber nach dreizehn Takten auf ungewohnteres Territorium begeben, was ihm seinerzeit einige Kritik einbrachte. Die lyrische Eröffnungsmelodie des Adagio leitet einen Satz ein, dessen sanfte Stimmung durchweg aufrechterhalten wird; im Anschluß an das Menuett wird das Werk von einem regen, in reiterlichem Rhythmus dahertrottenden Finale abgerundet.

Graham Melville-Mason © 2000
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

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