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Henry Purcell (1659-1695)

Odes, Vol. 5 - Welcome glorious morn

The King's Consort, Robert King (conductor)
Download only
Label: Hyperion
Recording details: January 1991
Rickmansworth Masonic School Chapel, United Kingdom
Produced by Ben Turner
Engineered by Antony Howell
Release date: October 1991
Total duration: 69 minutes 38 seconds

All of the music on this album is also available as part of the specially priced box set Purcell: The Complete Odes & Welcome Songs: ‘A treasure house of shamefully neglected music. Over nine hours of wonderful invention … this major recording achievement must be an irresistible temptation’ (BBC Music Magazine).


‘Great wads of magnificent music that is far too rarely heard … King and his musicians have absolutely hit their rhythm in this series. Everything is excellently judged and sounds right’ (Gramophone)

‘No one need ever record these works again: here is excellent singing, sensitive accompaniment, and care and attention lavished on every detail of phrasing and tempi’ (The Oxford Times)
From between 1680 and 1695 twenty-four of Purcell’s Odes and Welcome Songs survive: four celebrate St Cecilia’s day, six are for the welcome of royalty, three are for the birthday of King James II, six celebrate the birthdays of Queen Mary from 1689 to 1694, and the remainder are ‘one-offs’ for a royal wedding, the Yorkshire Feast, the birthday of the Duke of Gloucester, the Centenary of Trinity College Dublin, and one for a performance ‘at Mr Maidwell’s School’. Of these twenty-four only a handful receive regular performances today, and the remainder, full of wonderfully inventive music, are usually and unjustly ignored. Besides its musical and historical importance as the first recording of all Purcell’s Odes and Welcome Songs, the eight discs in The King’s Consort’s series on Hyperion have an added interest for the scholar as the Odes cover almost all the period of Purcell’s activity as an established composer; his first Ode, for the welcome of Charles II, dates from 1680, and his last (that for the six-year-old Duke of Gloucester) was written just a few months before the composer’s untimely death in 1695.

Like the forty or so plays for which Purcell provided incidental music and songs, many of the libretti for the Odes are undistinguished. These texts accounted, in part at least, for the Odes’ neglect in the twentieth century. Purcell himself appears to have been less concerned by the texts he was given, consistently turning out music of astonishing imagination and high quality and frequently reserving his finest music for some of the least distinguished words. Seventeenth century audiences were perhaps not so preoccupied by texts as their modern counterparts—Purcell’s ravishing music must have been more than adequate compensation for poor poetry—and John Dryden, translating Virgil in 1697 backs this up: ‘The tune I still retain, but not the words.’ There was in any case a conventionally obsequious attitude to royalty, and Purcell’s music always wins, as the satirist Thomas Brown summed up:

For where the Author’s scanty words have failed,
Your happier Graces, Purcell, have prevailed.

Records of payments made to instrumentalists and singers for special occasions show the forces (and indeed the actual venues) utilized to have been surprisingly small. The ‘vingt-quatre violons’, modelled on the French version, were almost never at that strength by the 1690s, with the English musical establishment firmly in decline following the royal realization that music did not make money. All but the largest of Purcell’s Odes (notably Come ye sons of Art and Hail! bright Cecilia) seem to have been intended for performance by up to a dozen instrumentalists and a double quartet of singers, who between them covered all the solos and joined forces for the choruses. We believe therefore that the ensemble recorded here parallels the number of performers that took part in seventeenth-century performances.

Purcell and the majority of the British public were genuinely fond of Queen Mary, who with William replaced King James on the throne when he fled to the continent. London musicians breathed a collective sigh of relief at the Glorious Revolution and Purcell composed six of his finest Odes to honour his new Queen’s birthday.

For his 1691 offering to the Queen Purcell was on sparkling form, with recent successes on the stage leading to a more expansive style of composition. Besides the usual strings, Welcome, welcome, glorious morn also required pairs of oboes and trumpets whose presence is felt right from the extrovert start of the Symphony, where the trumpets’ theme is thrown between the pairs of instruments before all join together, first in busy semiquavers, and then in the rich cadential figuration. The imitative section that follows continues in the same vein, with trumpets, oboes and strings answering each other. In the later Odes there is a more integrated style of composition, with sections flowing into each other with more freedom, and the opening demonstrates this as the tenor soloist, oboes and finally the chorus combine together. The duet ‘At thy return the joyful Earth’ leads into a glorious instrumental ritornello before the chorus returns, this time with the addition of two small duets. For the duet ‘Welcome as when three happy Kingdoms strove’ the mood changes to a more intimate style, but Purcell engineers an effective build-up to ‘the loudest song of Fame’. The tenor solo ‘The mighty goddess’ is an extraordinary piece of writing, with the soloist’s florid line contrasting with the insistent chordal string accompaniment. In the next section ‘Full of Wonder and Delight’ Purcell combines three elements, with a trio, a joyful chorus and finally the full instrumental ensemble joining in praise at the infant Queen Mary’s birth. ‘And lo! a sacred Fury’ is a compositional tour de force, with a dramatic recitative-style opening leading into the extended section ‘To lofty strains’, set over a remarkable dotted six-bar ground bass. The soloist’s line is finally taken up by the full vocal ensemble. Another short passage of semi-recitative, ‘My Pray’rs are heard’, this time for soprano, leads into a ground bass (treated freely in view of its brevity) and finally a chorus. The short bass duet ‘He to the Field by Honour call’d shall go’ and elegant tenor solo ‘Whilst undisturb’d his happy Consort reigns’ take us into the final solo and chorus. First a solo tenor and the two trumpets announce the theme, and then in augmented counterpoint the entire ensemble ends the work in triumphant vein.

On 9 January 1694 Trinity College Dublin celebrated the hundredth anniversary of its foundation by Queen Elizabeth with a service at Christ Church Cathedral ‘sung by the principal Gentlemen of the Kingdom’ which was accompanied by orations in Latin and ‘an Ode by Mr Tate’ (the Poet Laureate) ‘who was bred up in this College’. For Great Parent, Hail to Thee! the librettist of Dido and Aeneas produced one of his weaker offerings, but Purcell still produced extraordinarily fine music. The Symphony is suitably celebratory, with the imitative second section neatly crafted, and the opening chorus full of variety and vigour. The alto solo ‘Another Century commencing’ finds Purcell writing gloriously lyrical music for his favourite voice, and the duet that follows (‘After War’s Alarms repeated’) contains effective word-painting in the echoes of the word ‘repeated’. The bass solo ‘Awful Matron’ is an outstanding movement which shows marvellous control of the solo line. The tenor solo and chorus ‘She was the first who did inspire’ also makes charming use of echoes, the duet ‘Succeeding Princes’ is full of lovely harmonies and the chorus ‘But chiefly Recommend to Fame’ opens out gloriously at its end. The soprano solo ‘Thy Royal Patron sung’ (one of the few extended arias for soprano in the Odes) is another triumph of Purcell’s fertile imagination, effectively written with the two recorders bringing added pathos, and the closing chorus is liltingly joyous.

The return of Charles II and the Duke of York from their usual Autumn visit to Newmarket was celebrated on 21 October 1682, but the diarist Luttrell indicated that the event was rather more muted than on previous occasions (probably due to the royal finances being in dire straits). Earlier in the year Purcell had been appointed one of the three organists at the Chapel Royal, an appointment which enabled him and his wife to move into grander quarters in Great St Ann’s Lane, and the commission to set The summer’s absence unconcerned we bear to music was another mark of official favour.

Although the Ode was only the fourth that Purcell had composed, the opening two-section Symphony is, beneath its veneer of joyfulness, one of his most wistful, leading directly into a virtuoso bass solo which again covers a range of over two octaves. A short trio leads into a chorus and the first of the string ritornelli which are such a strong feature of the early Odes. A four-note ground bass forms the basis for the alto solo ‘And when late from your throne’ which leads into its melancholy ritornello via a brief chorus. After a series of shorter movements comes another of Purcell’s gems, the alto solo ‘These had by their ill usage drove’, set over a four-bar modulating ground bass, and leading into the last (and finest) ritornello of the work. A solo tenor opens the final chorus, whose reflective ending proved to be prophetic: though the text wishes the monarch a long life, the hope was to prove vain less than three years later when King Charles’s reign came to a sudden end. Though he had nearly bankrupted the country, he had done much for music and musicians.

Robert King © 2010

Vingt-quatre Odes et Chants de bienvenue composés par Purcell entre 1680 et 1695 nous ont été conservés: quatre célèbrent la Sainte-Cécile, six souhaitent la bienvenue à la royauté, trois fêtent l’anniversaire du roi Jacques II et six celui de la reine Marie (de 1689 à 1694), les autres étant des pièces écrites pour un événement donné—un mariage royal, la fête du Yorkshire, l’anniversaire du duc de Gloucester, le centenaire du Trinity College de Dublin et une représentation «à l’école de Mr Maidwell». Seules quelques-unes de ces vingt-quatre œuvres sont encore jouées régulièrement; les autres, riches d’une musique merveilleusement inventive, sont généralement, et injustement, ignorées. En dehors même de leur importance musicalo-historique—ils constituent la première intégrale des Odes et Chants de bienvenue de Purcell—, les huit disques enregistrés ici par The King’s Consort pour Hyperion intéressent les spécialistes dans la mesure où les Odes couvrent presque toute la période durant laquelle Purcell fut un compositeur reconnu: la première Ode, pour souhaiter la bienvenue à Charles II, date de 1680, tandis que la dernière (pour les six ans du duc de Gloucester) fut rédigée quelques mois seulement avant la mort prématurée du compositeur, en 1695.

Tout comme les quarante et quelques pièces de théâtre pour lesquelles Purcell conçut des musiques et des chansons, les livrets des Odes sont très souvent quelconques—ce qui explique en grande partie l’oubli dans lequel ces œuvres ont sombré au XXe siècle. Purcell semble s’être lui-même peu soucié des textes qu’on lui fournissait, produisant régulièrement une musique étonnamment imaginative, de grande facture, et réservant même souvent ses plus belles partitions à certains des textes les moins remarquables. Les auditoires du XVIIe siècle n’étaient peut-être pas aussi attentifs aux textes que leurs homologues modernes—la ravissante musique de Purcell devait plus que compenser la piètre poésie—, comme le confirme John Dryden, traduisant Virgile en 1697: «L’air je le garde, mais pas les paroles.» Quoi qu’il en soit, les textes étaient conventionnellement obséquieux envers la royauté, et la musique de Purcell remporte toujours la partie, ce que le satiriste Thomas Brown résuma ainsi:

Car là où les maigres mots de l’auteur ont échoué,
Tes ornements plus heureux, Purcell, l’ont emporté.

À en croire les registres de paiement des musiciens et des chanteurs, les effectifs (et partant les lieux) étaient de taille étonnamment réduite lors des événements spéciaux. Les «vingt-quatre violons», imités de la version française, n’étaient presque jamais au complet dans les années 1690, l’institution musicale anglaise ayant périclité du jour où la royauté réalisa que la musique ne rapportait rien. Les plus vastes Odes de Purcell (notamment Come ye sons of Art et Hail! bright Cecilia) semblent presque toutes avoir été conçues pour une douzaine d’instrumentistes, tout au plus, et un double quatuor de chanteurs assumant à eux seuls l’intégralité des solos et des forces conjointes pour les chœurs. Les effectifs des présents enregistrements correspondent donc, selon nous, à ceux qui exécutèrent les œuvres au XVIIe siècle.

Purcell, et le public anglais en général, adorait vraiment la reine Marie qui, avec Guillaume, remplaça sur le trône le roi Jacques, enfui sur le Continent. À l’annonce de cette glorieuse Révolution, tous les musiciens anglais poussèrent un soupir de soulagement; quant à Purcell, il composa six de ses plus belles Odes pour l’anniversaire de sa nouvelle reine.

Pour son cadeau de 1691, Purcell tenait une forme éblouissante, de récents succès scéniques l’ayant conduit à adopter un style davantage expansif. Outre les habituelles cordes, Welcome, welcome, glorious morn exige des hautbois et des trompettes par deux, dont on ressent la présence dès le début extraverti de la Symphonie, quand le thème des trompettes est lancé d’une paire d’instruments à l’autre avant que tous se réunissent, d’abord en doubles croches animées puis dans la riche figuration cadentielle. La section imitative suivante est dans la même veine, trompettes, hautbois et cordes se répondant mutuellement. Les Odes tardives présentent un style plus intégré: les sections se coulent les unes dans les autres, plus librement, comme ici, dans l’ouverture, quand le ténor solo, les hautbois et, enfin, le chœur se combinent. Le duo «At thy return the joyful Earth» mène à un sublime ritornello instrumental avant le retour du chœur, augmenté, cette fois, de deux petits duos. Pour le duo «Welcome as when three happy Kingdoms strove», le climat se fait plus intime, malgré une impressionnante montée en puissance jusqu’à «the loudest song of Fame». L’extraordinaire solo de ténor «The mighty goddess» voit la ligne fleurie du soliste contraster avec l’insistant accompagnement de cordes, en accords. Dans la section suivante, «Full of Wonder and Delight», Purcell combine un trio, un chœur allègre et, enfin, l’ensemble instrumental au complet, tous s’unissant pour louer la naissance de la petite reine Marie. «And lo! a sacred Fury» est un tour de force compositionnel, avec une ouverture théâtrale en style récitatif, menant à la section prolongée «To lofty strains», sur un remarquable ground bass pointé de six mesures. La ligne du soliste est finalement reprise par toutes les voix. Un autre court passage de semi-récitatif, «My Pray’rs are heard», cette fois pour soprano, conduit à un ground bass (traité librement, vu sa brièveté), et, pour terminer, à un chœur. Le court duo de basses «He to the Field by Honour call’d shall go» et l’élégant solo de ténor «Whilst undisturb’d his happy Consort reigns» nous entraînent dans l’ultime solo et chœur. Un ténor et les deux trompettes annoncent le thème et c’est ensuite en contrepoint augmenté que l’ensemble au grand complet clôt l’œuvre dans une veine triomphante.

Le 9 janvier 1694, le Trinity College de Dublin fêta le centenaire de sa fondation par la reine Élisabeth avec une service en la cathédrale de Christ Church «chanté par les principaux gentilshommes du royaume» assorti d’oraisons en latin et d’une «Ode de Mr Tate» (le poète lauréat) «qui fut élevé dans ce collège». Pour Great Parent, Hail to Thee!, le librettiste de Dido and Aeneas conçut l’une de ses œuvres les moins convaincantes, ce qui n’empêcha pas Purcell d’imaginer, là encore, une musique extraordinairement belle. La Symphonie, festive comme il se doit, a une seconde section imitative magnifiquement ciselée et un chœur inaugural très varié et vigoureux. Le solo d’alto «Another Century commencing» nous montre un Purcell écrivant pour sa voix favorite une musique superbement lyrique; le duo qui suit («After War’s Alarms repeated») arbore un efficace figuralisme dans les échos du mot «repeated». Le solo de basse «Awful Matron» est un mouvement remarquable, d’où ressort une splendide maîtrise de la ligne solistique. Le solo de ténor et le chœur «She was the first who did inspire» use aussi avec charme des échos; le duo «Succeeding Princes» regorge d’harmonies ravissantes tandis que le chœur «But chiefly Recommend to Fame» s’épanouit splendidement à la fin. Le solo de soprano «Thy Royal Patron sung» (l’une des rares arias d’Ode qui soit imposante et pour soprano) est encore un triomphe de l’imagination fertile de Purcell—son écriture y est efficace, les deux flûtes à bec apportant un surcroît de pathos—et le chœur conclusif est allègrement plein d’entrain.

Le retour de Charles II et du duc d’York, après leur habituel séjour automnal à Newmarket, fut célébré le 21 octobre 1682 mais, nota le chroniqueur Luttrell, l’événement se fit encore plus discret qu’avant (la faute, probablement, à la mauvaise passe traversée par les finances royales). Plus tôt cette année-là, Purcell avait été nommé à l’un des trois postes d’organiste de la Chapel Royal, ce qui lui avait permis d’emménager avec sa femme dans les quartiers plus chics de Great St Ann’s Lane; la commande d’une musique pour The summer’s absence unconcerned we bear fut une nouvelle marque de faveur officielle.

Sous son vernis d’allégresse, la Symphonie inaugurale en deux sections est l’une des plus nostalgiques de Purcell, dont ce n’était pourtant que la quatrième Ode. Elle débouche directement sur un solo de basse virtuose couvrant, là encore, plus de deux octaves. Un court trio mène à un chœur et au premier de ces ritornelli de cordes qui marquent tant les premières Odes purcelliennes. Un ground bass de quatre notes est à la base du solo d’alto «And when late from your throne», qui conduit à un mélancolique ritornello via un bref chœur. Passé une série de mouvements plus courts, un autre bijou de Purcell survient, le solo d’alto «These had by their ill usage drove», sur un ground bass modulant de quatre mesures, qui mène au dernier (et plus beau) ritornello de l’œuvre. Un ténor solo ouvre le chœur final, dont la conclusion méditative s’avéra prophétique: le texte souhaite longue vie au monarque, un espoir qui sera brusquement déçu moins de trois ans plus tard avec la fin du règne de Charles—ce roi qui avait pratiquement ruiné le pays mais qui avait tant fait pour la musique et pour les musiciens.

Robert King © 2010
Français: Hypérion

Aus der Zeit von 1680 bis 1695 sind 24 Oden und Welcome Songs von Purcell überliefert: vier entstanden anlässlich des Festtags der Heiligen Cäcilia, sechs zur Begrüßung von Mitgliedern des Königshauses, drei zum Geburtstag von König Jakob II., sechs zum Geburtstag von Königin Maria (1689–1694) und die restlichen waren Gelegenheitsstücke für eine königliche Hochzeit, das „Yorkshire-Fest“, den Geburtstag des Herzogs von Gloucester, die Hundertjahrfeier des Trinity College Dublin sowie eine zur Aufführung „an Mr. Maidwells Schule“. Von diesen 24 Werken werden heutzutage nur einige wenige regelmäßig aufgeführt, während die übrigen—allesamt voll wunderschöner und einfallsreicher Musik—zumeist zu Unrecht ignoriert werden. Neben der musikalischen und historischen Bedeutung dieser ersten Aufnahme sämtlicher Oden und Welcome Songs von Purcell sind die vorliegenden acht CDs des King’s Consort auch für Forscher von Interesse, da die Oden fast die gesamte Schaffenszeit Purcells als anerkannter Komponist abdecken—seine erste Ode zum Empfang von Karl II. entstand 1680 und seine letzte (für den sechsjährigen Herzog von Gloucester) nur wenige Monate vor dem frühen Tod des Komponisten im Jahr 1695.

Ebenso wie die rund vierzig Theaterstücke, für die Purcell Bühnenmusik und Lieder komponierte, sind auch viele seiner Oden-Libretti eher zweitrangig. Zum Teil waren diese Texte der Grund dafür, dass die Oden im 20. Jahrhundert derart vernachlässigt wurden. Purcell selbst scheint sich an den Texten, die ihm zur Vertonung vorgelegt wurden, weniger gestört zu haben, da er stets anspruchsvolle Musik von erstaunlicher Originalität schrieb und oft sogar die am wenigsten bedeutenden Texte mit der besten Musik versah. Möglicherweise stand das Publikum im 17. Jahrhundert den Texten auch nicht so kritisch gegenüber, wie das heutzutage der Fall ist—Purcells herrliche Musik war sicherlich mehr als nur ein Ausgleich für dürftige Dichtung—wie auch John Dryden, der 1697 Vergil übersetzte, andeutete: „An die Melodie erinnere ich mich, nicht aber an die Worte.“ In jedem Falle herrschte jedoch eine allgemein unterwürfige Haltung königlichen Personen gegenüber und, wie der Satiriker Thomas Brown bemerkte, gewinnt Purcells Musik jedes Mal:

Denn wo die mageren Worte des Dichters versagten,
traten deine glücklicheren Gaben, Purcell, hervor.

Den Listen für die Honorare, die bei besonderen Gelegenheiten an Musiker entrichtet wurden, kann man entnehmen, dass die Besetzungen (und auch Aufführungsorte) jeweils überraschend klein waren. Die „vingt-quatre violons“, die entsprechend des französischen Beispiels begründet worden waren, traten in den 90er Jahren des 17. Jahrhunderts so gut wie nie in voller Besetzung auf, da sich das englische Musikleben im stetigen Niedergang befand, nachdem man bei Hofe realisiert hatte, dass Musik kein Geld einbrachte. Offenbar sind nur die großangelegten Oden Purcells (insbesondere Come ye sons of Art und Hail! bright Cecilia) für größere Ensembles komponiert, also etwa ein Dutzend Instrumentalisten und ein doppeltes Quartett von Sängern, die unter sich die Soli aufteilten und dann zusammen die Chornummern sangen. Wir glauben daher, dass das Ensemble der vorliegenden Aufnahme der Zahl der Interpreten entspricht, die an den Aufführungen des 17. Jahrhunderts mitwirkten.

Purcell und der Großteil der britischen Öffentlichkeit hatten Königin Maria in ihr Herz geschlossen, die zusammen mit ihrem Gatten, Wilhelm von Oranien, auf den Thron gefolgt war, als König Jakob II. auf den europäischen Kontinent geflohen war. Die Londoner Musiker atmeten mit einem kollektiven Seufzer der Erleichterung auf, als die „Glorious Revolution“ stattfand, und Purcell komponierte sechs seiner schönsten Oden zu Ehren des Geburtstages seiner neuen Königin.

Als er 1691 seine Ode für die Königin schrieb, befand Purcell sich in Hochform—die Erfolge, die er kurz zuvor mit seinen Bühnenwerken gefeiert hatte, inspirierten ihn zu einem weitläufigeren Kompositionsstil. Neben den üblichen Streichern ist Welcome, welcome, glorious morn mit jeweils zwei Oboen und Trompeten besetzt, deren Gegenwart gleich am extravertierten Beginn der Sinfonie zu spüren ist. Hier wird das Trompetenthema zwischen den anderen Instrumentenpaaren hin- und hergeworfen, bevor sie alle zusammenfinden, zunächst in geschäftigen Sechzehnteln und dann in reichhaltiger Kadenzfiguration. Im anschließenden imitativen Abschnitt führen Trompeten, Oboen und Streicher sozusagen eine Unterhaltung miteinander. In den späteren Oden ist der Kompositionsstil integrierter, wobei die jeweiligen Abschnitte freier ineinander übergehen; zu Beginn wird dies demonstriert, indem sich der Tenorsolist, die Oboen und schließlich der Chor zusammenschließen. Das Duett „At thy return the joyful Earth“ leitet zu einem herrlichen instrumentalen Ritornell über, bevor der Chor zurückkehrt, diesmal mit zwei zusätzlichen kleinen Duetten. Bei dem Duett „Welcome as when three happy Kingdoms strove“ ändert sich die Stimmung und der Stil wird intimer, doch Purcell gelingt trotzdem ein wirkungsvoller Aufbau hin zu „the loudest song of Fame“. Das Tenorsolo „The mighty goddess“ ist eine außergewöhnliche Komposition, in der die ausgeschmückte Gesangslinie des Solisten im Kontrast zur beharrlichen akkordischen Streicherbegleitung steht. Im nächsten Abschnitt, „Full of Wonder and Delight“, kombiniert Purcell drei Elemente—die Geburt des Königskindes Mary wird zunächst von einem Trio, dann einem freudigen Chor und schließlich dem vollständigen Instrumentalensemble bejubelt. „And lo! a sacred Fury“ ist eine kompositorische Glanzleistung, in der ein dramatischer, rezitativischer Beginn zu dem längeren Abschnitt „To lofty strains“ führt, der über einem bemerkenswerten punktierten, sechstaktigen Basso ostinato erklingt. Die Gesangslinie des Solisten wird schließlich vom gesamten Vokalensemble aufgenommen. Eine weitere kurze quasi-rezitative Passage, „My Pray’rs are heard“, diesmal für Sopran, leitet zu einem ostinaten Bass (der angesichts seiner Kürze frei gehandhabt wird) und schließlich zu einem Chor über. Das kurze Bassduett „He to the Field by Honour call’d shall go“ und das elegante Tenorsolo „Whilst undisturb’d his happy Consort reigns“ führen direkt zum letzten Solo und Schlusschor. Erst kündigen ein Solotenor und die beiden Trompeten das Thema an, und dann bringt das ganze Ensemble in augmentiertem Kontrapunkt das Werk zu einem triumphierenden Abschluss.

Am 9. Januar 1694 feierte das Trinity College Dublin den 100. Jahrestag seiner Gründung durch Königin Elisabeth mit einem Gottesdienst in der Christ Church Cathedral, der von „den wichtigsten Ehrenmännern des Königreichs gesungen“ und von lateinischen Reden begleitet wurde, sowie „einer Ode von Mr. Tate“ (dem Hofdichter), „der in diesem College ausgebildet wurde“. Im Falle von Great Parent, Hail to Thee! schuf der Librettist von Dido and Aeneas nicht gerade ein Meisterwerk, doch Purcell komponierte trotzdem erstklassige Musik. Die Sinfonie ist entsprechend feierlich gesetzt, der imitative zweite Abschnitt geschickt gearbeitet und der Eröffnungschor abwechslungsreich und lebendig gestaltet. Das Altsolo „Another Century commencing“ ist mit herrlicher, lyrischer Musik vertont (der Alt war Purcells Lieblingsstimmlage) und das anschließende Duett „After War’s Alarms repeated“ enthält wirkungsvolle Lautmalerei in Gestalt von Echos bei dem Wort „repeated“. Das Basssolo „Awful Matron“ ist ein herausragender Satz, in dem die Solostimme meisterlich geführt wird. Im Tenorsolo und Chor „She was the first who did inspire“ werden ebenfalls in reizvoller Weise Echos eingesetzt, während das Duett „Succeeding Princes“ voller lieblicher Harmonien ist und der Chor „But chiefly Recommend to Fame“ einen prachtvollen Abschluss bildet. Das Sopransolo „Thy Royal Patron sung“ (eine der wenigen längeren Sopranarien in den Oden) stellt einen weiteren Triumph Purcells fruchtbarer Phantasie dar, in dem zwei Blockflöten für zusätzliches Pathos sorgen und der Schlusschor wohlklingende Freude zum Ausdruck bringt.

Die Rückkehr von Karl II. und dem Herzog von York von ihrem üblichen herbstlichen Aufenthalt in Newmarket wurde am 21. Oktober 1682 gefeiert. Allerdings hat der Chronist Luttrell darauf hingewiesen, dass dieses Ereignis etwas verhaltener als sonst ablief (wahrscheinlich, weil die königliche Finanzlage alles andere als rosig war). Im selben Jahr war Purcell zu einem der drei Organisten der Chapel Royal ernannt worden—ein Posten, der es ihm und seiner Frau ermöglichte, in ein vornehmeres Domizil in der Great St Ann’s Lane umzuziehen. Der Auftrag, The summer’s absence unconcerned we bear zu vertonen, war ein weiterer Beweis offizieller Gunst.

Obwohl die Ode erst die vierte war, die Purcell bis dahin geschrieben hatte, ist die zweiteilige Sinfonie zu Anfang unter ihrer freudigen Oberfläche eine der melancholischsten, die er je komponierte und geht direkt in ein virtuoses Basssolo über, das wiederum einen Stimmumfang von über zwei Oktaven abdeckt. Ein kurzes Trio führt zu einem Chor und zum ersten der Streicher-Ritornelle, die ein so herausragendes Merkmal der frühen Oden sind. Ein Basso ostinato aus vier Tönen bildet die Grundlage für das Altsolo „And when late from your throne“, das über einen kurzen Chor in das zugehörige melancholische Ritornell führt. Nach einer Reihe von kürzeren Sätzen folgt eine weitere Kostbarkeit Purcells, das Altsolo „These had by their ill usage drove“, das über einen viertaktigen modulierenden Basso ostinato gesetzt ist und in das letzte (und gelungenste) Ritornell des Werks mündet. Ein Solotenor eröffnet den Schlusschor, dessen besinnliches Ende sich als prophetisch erweisen sollte. Obwohl dem Monarchen im Text ein langes Leben gewünscht wird, sollte sich weniger als drei Jahre später alle Hoffnung als vergebens herausstellen, als die Herrschaft König Karls II. ein jähes Ende nahm. Zwar hatte er das Land fast in den finanziellen Ruin getrieben, doch hatte er sich gleichzeitig sehr für die Musik und die Musiker eingesetzt.

Robert King © 2010
Deutsch: Viola Scheffel

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