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Wolfgang Amadeus Mozart (1756-1791)

Violin Concertos Nos 1, 2 & 3

Nikolaj Znaider (violin), London Symphony Orchestra Detailed performer information
Studio Master FLAC & ALAC downloads available
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Label: LSO Live
Recording details: Various dates
Barbican, London, United Kingdom
Produced by Andrew Cornall
Engineered by Jonathan Stokes & Neil Hutchinson
Release date: November 2018
Total duration: 61 minutes 39 seconds

Nikolaj Znaider concludes his Mozart series with the great composer’s first three concertos for violin, teasing out their wit and charm and leading the virtuoso players of the London Symphony Orchestra as Mozart would have done, from the violin.

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Although the prevailing image of Mozart the performer is that of a pianist, the part played by the violin in his early development as a musician was an equally important one. Accounts of the child-prodigy’s triumphs throughout Europe suggest that, at that stage at least, he was equally proficient on violin and keyboard, and his letters home during the 1770s contained several reports of appearances as a violinist: ‘In the evening at supper I played my Strasbourg concerto which went like oil’, he wrote from Augsburg in 1777. ‘Everyone praised my beautiful, pure tone.’ Despite these peripatetic successes, however, Salzburg was the spiritual home of Mozart’s violin music. It was there that he first played a concerto at the age of seven, there that he later toiled in the court orchestra, and there—where a violin concerto was as likely to be heard as outdoor evening entertainment music or as an embellishment to a church service as in a concert hall—that he composed his five violin concertos.

Violin Concerto No 1 in B flat major K207
The first—dated 14 April 1773—is also his first original concerto for any instrument, for while a handful of earlier keyboard concertos were based on material by other composers, this is entirely the product of his own imagination. Although a long way from attaining the greatness of his best concertos, it shows few signs of compositional inexperience. At 17, Mozart had already written more than 20 symphonies and seven operas, for instance, and his ready grasp of the skills of structural clarity, effective orchestral writing and affecting lyrical invention are certainly on display here. What is missing, perhaps, is the more relaxed playful note that can be heard in the other violin concertos; good-natured though it may be, this is in some ways a rather serious and formal first attempt.

If that makes it less memorable than its counterparts, it does not stop it from being enjoyable. The first movement is as buoyant as such a movement should be, the orchestra poised and formal and the soloist mixing graceful melody with more angular fast-note figuration, while the slow movement is a gentle Adagio whose rich but placid air clearly owes something to Mozart’s operatic experience. The finale is a dialogue between soloist and orchestra, which bustles with violinistic athletics, and whose scampering main theme recalls the mood of mid-century concertos by Haydn. At the request of Brunetti, Mozart later wrote a replacement for this movement, but more substantial and brilliant though that one may be, it cannot match the brisk, youthful high spirits of the original.

Violin Concerto No 2 in D major K211
The rest of Mozart’s violin concertos were composed in rapid succession in 1775, starting with the Second, completed on 14 June. A grander work than the First, and with a keener social polish, its delicate orchestration and predominantly high solo part (often accompanied in Vivaldian fashion by upper orchestral strings only) help it to breathe a bright, clean air. The first movement’s mood is set by the little downward fanfare and brief question-and-answer session, which immediately follows, and the steady tread scarcely lets up from then on. The Andante second movement is a tender stream of melody, seemingly operatic in inspiration, with warmth in the orchestral episodes and a touching melancholy to the solo part. The finale, like those of all the violin concertos of 1775, is entitled ‘rondeau’. The way its minuet-style main theme is stated first by the soloist, and then taken up gladly by the full orchestra, is thoroughly Mozartian; while the alternation between returns of this theme and lightly contrasted intervening episodes is managed with a hint of the flair and charm that would distinguish many of the composer’s later concertos.

Violin Concerto No 3 in G major K216
Despite the two-year gap between Mozart’s First Violin Concerto and his Second, the most startling advance in artistic inspiration and identity occurs not between these two, but in the three months which separate the Second Concerto from the Third, which was completed on 12 September 1775. Suddenly, we are hearing the 19-year-old Mozart as we know him from the great piano concertos of the 1780s—elegant, witty, beguilingly changeable, and above all capable of writing music of surpassing beauty. The first movement finds him in the rare act of borrowing material from another work, the opening orchestral section being based on an aria from his recent opera Il re pastore (The shepherd king), in which the main character sings of his love for the shepherd’s lot, unaware that he is of royal blood. The implied mixture of nobility and carefree contentment could not be a more apt way of characterising the concerto movement. It is the slow movement, however, which has won this work a place in people’s hearts. ‘An adagio that seems to have fallen straight from heaven’ is how the Mozart scholar Alfred Einstein described it, and indeed this is a movement that exhibits to an outstanding degree that God-given talent for serene melodic perfection that was Mozart’s alone. The nocturnal sound-world, too, is new to the violin concertos, with the orchestral strings muted and the oboes giving way to softer-toned flutes.

The rondeau finale demonstrates another feature that was to colour many of Mozart’s later concertos, namely a greater independence given to the wind section, which here even has the work’s final say. More noticeable, however, is the element of knowing skittishness that it introduces, nowhere more so than when, after the cheerful main theme has made its third appearance, orchestral pizzicatos accompany an exaggeratedly powdered French-style gavotte, and then a more rustic tune is heard with bagpipe-like drones from the soloist. Scholarship has revealed this tune to be a popular song of the day known as ‘The Strasbourger’, and that this concerto is therefore the one that Mozart performed ‘like oil’. The music lovers of Augsburg were fortunate indeed!

Lindsay Kemp © 2018

Si l’on pense à Mozart comme interprète, c’est l’image du pianiste qui s’impose tout de suite à l’esprit ; pourtant, le violon tint une part tout aussi importante dans les premières années de son éducation musicale. Si l’on en croit les récits de ses triomphes d’enfant prodige à travers l’Europe, il maîtrisait alors aussi bien le violon que les claviers, et les lettres qu’il envoya à sa famille dans les années 1770 relatent à plusieurs reprises ses apparitions comme violoniste: «Dans la soirée, au souper, j’ai joué mon concerto 'Strasbourg', et ça a marché comme sur des roulettes», écrivit-il d’Augsbourg en 1777. «Tout le monde a encensé la beauté et la pureté de ma sonorité.» Malgré ces succès hors de Salzbourg, cette ville restait la patrie spirituelle de la musique pour violon de Mozart. C’est là qu’il avait joué pour la première fois un concerto à l’âge de 7 ans, là qu’il trima ensuite à l’orchestre de la cour, là enfin qu’il composa ses cinq concertos pour violon—alors qu’un concerto pour violon y était tout aussi susceptible d’être joué pour divertir les invités d’une soirée en plein air ou pour agrémenter un office religieux que dans une salle de concert.

Concerto pour violon nº 1 en si bémol majeur K207
Le premier—daté du 14 avril 1773—est également son premier concerto original tous instruments confondus; en effet, alors qu’il avait écrit précédemment une poignée de concertos pour clavier en empruntant le matériau musical d’autres compositeurs, tout dans cette nouvelle œuvre était le fruit de sa propre imagination. Même s’il lui restait un long chemin à parcourir avant d’atteindre à la majesté de ses meilleurs concertos, celui-ci montre peu de signes d’une quelconque inexpérience compositionnelle. À 17 ans, Mozart avait déjà écrit notamment plus de vingt symphonies et sept opéras, et l’on se rend compte ici de son sens inné de la clarté structurelle, de l’écriture orchestrale efficace et de l’émotion lyrique. Ce qui manque, peut-être, c’est la touche plus détendue et espiègle que l’on peut trouver dans ses autres concertos pour violon; aussi positive cette partition soit-elle de caractère, il s’agit là d’un galop d’essai qui, par certains égards, est plutôt sérieux et formel.

Si cela rend le Premier Concerto moins marquant que ses compagnons, cela ne lui ôte nullement son charme. Le premier mouvement est aussi enjoué qu’on peut s’y attendre, l’orchestre est posé et solennel, et le soliste se partage entre des mélodies gracieuses et des traits rapides et plus anguleux. Le mouvement lent est un Adagio tout de douceur, dont le caractère opulent mais tranquille doit à l’évidence quelque chose à l’expérience lyrique de Mozart. Le finale est un dialogue entre soliste et orchestre; il s’agite en démonstrations athlétiques du violon, et son thème principal galopant rappelle l’atmosphère des concertos composés par Haydn au milieu du siècle. À la demande de Brunetti, Mozart écrivit un nouveau finale en remplacement de celui-ci; mais, malgré le fait que le nouveau morceau soit plus consistant et plus brillant, il ne peut détrôner la vivacité enjouée et juvénile de l’original.

Concerto pour violon nº 2 en ré majeur K211
Les autres concertos pour violons de Mozart se succédèrent rapidement en 1775, en commençant par le Second, terminé le 14 juin. Plus imposant que le Premier, plus policé aussi, il dégage une impression de lumière et de pureté par son orchestration délicate et sa partie de soliste déployée principalement dans l’aigu (souvent accompagnée, à la manière de Vivaldi, par les seules cordes aiguës de l’orchestre). Le climat du premier mouvement est instauré par une petite fanfare descendante et par le court passage en questions et réponses qui la suit immédiatement, et l’allure ne faiblit plus guère ensuite. Le second mouvement, Andante, est un tendre flux mélodique, certainement inspiré par l’opéra, avec de chaleureux épisodes orchestraux et une mélancolie touchante dans la partie soliste. Le finale, comme celui de tous les concertos pour violon de 1775, est baptisé «rondeau». Son thème principal, dans le style d’un menuet, est d’une manière très mozartienne présenté par le soliste, puis repris joyeusement par l’orchestre entier; l’alternance entre les retours de ce thème et les épisodes qui s’intercalent, formant un léger contraste, est conduite avec un instinct et un charme que l’on retrouvera dans de nombreux concertos ultérieurs.

Concerto pour violon nº 3 en sol majeur K216
Malgré les deux années qui séparent le Premier Concerto pour violon de Mozart du Second, c’est non pas entre ces deux partitions que Mozart fait le bond le plus spectaculaire dans son inspiration et son identité artistiques mais au cours des trois mois séparant le Second du Troisième, achevé le 12 septembre 1775. Soudain, nous écoutons le Mozart de 19 ans comme celui que nous connaissons à travers les grands concertos pour piano des années 1780—élégant, plein d’esprit, séduisant par son imprévisibilité, et surtout capable d’écrire une musique à la beauté sans pareil. Fait rare, Mozart emprunte dans le premier mouvement un passage d’une autre œuvre; la section orchestrale du début repose en effet sur un air de son récent opéra Il re pastore (Le Roi pasteur), où le personnage principal chante combien il aime la condition de berger, ignorant qu’il est de sang royal. Ce mélange implicite de noblesse et de bonheur insouciant caractérise on ne peut mieux le mouvement initial du concerto. Mais c’est toutefois le mouvement lent qui a gagné à l’œuvre le cœur du public. Pour le spécialiste de Mozart Alfred Einstein, «on le croirait tout droit tombé du ciel»; et, de fait, ce mouvement déploie à un degré peu commun ce don inné pour forger des mélodies si sereines, si parfaites qui n’appartenait qu’à Mozart. Cet univers sonore nocturne était lui aussi nouveau dans un concerto pour violon, avec les cordes de l’orchestre jouant avec sourdine et les hautbois laissant place aux sonorités plus douces des flûtes.

Le rondeau final présente un autre trait qui allait marquer nombre des concertos ultérieurs de Mozart, à savoir l’indépendance accrue concédée aux vents, qui ont même ici le dernier mot de la partition. Le plus remarquable est néanmoins la touche d’espièglerie délibérée que Mozart introduit; c’est après le troisième énoncé du jovial thème principal que ce caractère est le plus flagrant, lorsque les pizzicatos orchestraux accompagnent une gavotte à la française exagérément empesée, et que l’on passe ensuite à un air plus rustique, sur les bourdons du soliste imitant la cornemuse. Des études ont révélé que cet air était un chant en vogue à l’époque, connu comme «Le Strasbourgeois»; ce concerto est donc celui que Mozart joua «comme sur des roulettes». Les mélomanes d’Augsbourg ont eu bien de la chance!

Lindsay Kemp © 2018
Français: Claire Delamarche

Auch wenn das Bild von Mozart als Interpret am stärksten mit dem Klavier verknüpft ist, war die Violine in Mozarts früher musikalischen Entwicklung genauso wichtig. Berichte von den Triumphen des Wunderkindes in ganz Europa legen die Vermutung nahe, dass Mozart zumindest zu jener Zeit am Tasteninstrument und an der Violine gleichermaßen geschickt war. In den 1770er Jahren enthielten seine Briefe nach Hause mehrere Mitteilungen über Auftritte als Violinist: „auf die Nacht beÿm soupée spiellte ich das strasbourger=Concert. es gieng wie öhl“, schrieb er 1777 aus Augsburg, „alles lobte den schönen, reinen Ton.“ Trotz dieser Gastspielerfolge lag das Herz von Mozarts Violinmusik eigentlich in Salzburg. Genau hier—wo man Violinkonzerte nicht nur im Konzertsaal, sondern ebenso bei Abendunterhaltungen im Freien oder als Einlagen in Gottesdiensten hören konnte—spielte der siebenjährige Mozart zum ersten Mal ein Konzert, befleißigte sich später in der Hofkapelle und komponierte seine [verbürgt echten] fünf Violinkonzerte.

Violinkonzert Nr. 1 in B-Dur KV 207
Das erste—mit 14. April 1773 datiert—ist auch sein erstes eigenes Konzert für ein Instrument. Es gibt zwar eine Handvoll früherer Konzerte für Tasteninstrument, die beruhten aber auf Material anderer Komponisten. Dagegen ist das 1. Violinkonzert ausschließlich das Produkt von Mozarts eigener Kreativität. Dieses Violinkonzert mag von Mozarts besten Konzerten noch weit entfernt sein, lässt aber kaum Anzeichen kompositorischer Unerfahrenheit erkennen. Mit 17 Jahren hatte Mozart schon mehr als 20 Sinfonien und sieben Opern komponiert, und seine leichthändige Beherrschung solcher Fähigkeiten wie strukturelle Klarheit, wirksame Orchestrierung und lyrischer Einfallsreichtum kommt sicher auch hier zum Tragen. Was womöglich fehlt, ist die entspannt verspielte Note, die man in den anderen Violinkonzerten hören kann. Auch wenn das Werk wirklich versucht, sich gut gelaunt zu geben, ist es auf gewisse Weise doch ein ziemlich ernster und formaler erster Versuch.

Vielleicht hinterlässt es deshalb im Vergleich mit seinen Artgenossen keinen so großen Eindruck, was nicht bedeutet, dass es kein Vergnügen bereiten würde. Der erste Satz ist so schwungvoll, wie so ein Satz sein sollte: Das Orchester gibt sich selbstsicher und offiziell, und der Solist verbindet eine anmutige Melodie mit eher vierkantigen schnellen Figuren. Der langsame Satz hingegen ist ein sanftes Adagio, dessen gesättigte aber ruhige Atmosphäre eindeutig von Mozarts Opernerfahrung geprägt wurde. Der sich durch athletische Virtuosität des Violinspiels auszeichnende Schlusssatz ist ein Dialog zwischen dem Solisten und dem Orchester. Das rasche Hauptthema hier erinnert an die Stimmung von Haydns Konzerten aus der Mitte des Jahrzehnts. Auf Anfrage von Brunetti schrieb Mozart später einen neuen Schlusssatz. Der mag vielleicht gewichtiger und brillanter sein, kann sich aber nicht an der forschen, jugendlichen Aufruhr des ursprünglichen Satzes messen.

Violinkonzert Nr. 2 in D-Dur KV 211
Die restlichen [verbürgt echten] Violinkonzerte Mozarts entstanden 1775 in schneller Reihenfolge. Das zweite wurde am 14. Juni abgeschlossen. Verglichen mit dem ersten ist das zweite ein größer angelegtes Werk mit einem geschliffeneren Umgangston. Seine anmutige Orchestrierung und vorrangig hohe Solostimme (häufig wie bei Vivaldi von hohen Orchesterstreichern begleitet) helfen, eine helle, ungetrübte Stimmung zu verbreiten. Die Atmosphäre des ersten Satzes wird von der kleinen absteigenden Fanfare und der sofort darauf folgenden kurzen Frage-und-Antwort-Passage geprägt. Das stete Voranschreiten lässt danach kaum nach. Der zweite Satz, Andante, ist ein sanfter, der Oper entlehnter Melodiefluss mit Wärme in den Orchesterpassagen und mit einer ergreifenden Melancholie in der Solostimme. Der Schlusssatz trägt wie in allen Violinkonzerten von 1775 den Titel „Rondeau“. Die Art und Weise, wie das an ein Menuett mahnende Hauptthema zuerst vom Solisten vorgetragen und dann mit Freude von dem gesamten Orchester übernommen wird, lässt eindeutig Mozart erkennen. Der Anflug von Eleganz und Charme, mit dem Mozart das Alternieren zwischen den Wiederaufnahmen dieses Themas und den leicht kontrastierenden Zwischenpassagen bewerkstelligt, weist schon auf zahlreiche späte Konzerte des Komponisten voraus.

Violinkonzert Nr. 3 in G-Dur KV 216
Trotz der zweijährigen Pause zwischen Mozarts erstem und zweitem Violinkonzert erfolgte die auffälligste Neuerung in Sachen künstlerischer Inspiration und Identität nicht zwischen diesen beiden Konzerten, sondern in den drei Monaten, die das zweite vom dritten Konzert trennen, das am 12. September 1775 abgeschlossen wurde. Plötzlich hört man den 19-jährigen Mozart, wie wir ihn aus den großartigen Klavierkonzerten der 1780er Jahre kennen—elegant, witzig, betörend wandelbar und vor allem fähig, Musik von unübertroffener Schönheit zu schreiben. Im ersten Satz überrascht Mozart durch seine Übernahme von Material aus einem anderen Werk, weil er das nur selten tat. Hier beruht der einleitende Orchesterabschnitt auf einer Arie aus Mozarts kurz zuvor komponierten Oper Il re pastore (Der König als Hirte), in der der Hauptdarsteller liebevoll vom Schäferdasein singt, ohne sich seines königlichen Blutes bewusst zu sein. Die implizite Mischung aus Adel und sorgenfreier Zufriedenheit könnte diesen Satz nicht besser beschreiben. Der Grund, warum das Konzert den Menschen ans Herz wuchs, war allerdings der langsame Satz. Ein Adagio „wie vom Himmel gefallen“ beschrieb der Mozartkenner Alfred Einstein den zweiten Satz. Tatsächlich lässt dieser Satz deutlich das gottgegebene Talent für gelassene melodische Perfektion erkennen, über das nur Mozart verfügte. Neu ist in diesen Violinkonzerten auch die nächtliche Klangwelt, in der die Orchesterstreicher mit Dämpfern spielen und die Oboen den weicher klingenden Flöten das Feld räumen.

Der Schlusssatz, Rondeau, weist noch eine Eigenschaft auf, die zahlreiche spätere Konzerte Mozarts färben sollte, nämlich die größere Selbstständigkeit der Holzbläser. Hier im Werk haben sie sogar das letzte Wort. Deutlicher sticht aber das hier erstmals verwendete Element bewusster Neckerei hervor, am auffälligsten nach dem dritten Auftritt des fröhlichen Hauptthemas, wo Orchesterpizzikati eine übertrieben forsche Gavotte im französischen Stil begleiten und dann eine deftigere Melodie mit dudelsackähnlichen Borduntönen vom Solisten zu hören ist. Musikwissenschaft hat gezeigt, dass diese Melodie ein damals beliebtes Lied unter der Bezeichnung „ad notam Straßburger“ war. Damit wäre wohl dieses Violinkonzert eben jenes Konzert, von dem Mozart schrieb, es „gieng wie öhl“. Die Musikliebhaber von Augsburg hatten tatsächlich viel Glück!

Lindsay Kemp © 2018
Deutsch: Elke Hockings

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