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English Madrigals

The Tallis Scholars, Peter Phillips (conductor)
Gimell (budget price)
Recording details: Various dates
Various recording venues
Produced by Steve C Smith & Peter Phillips
Engineered by Various engineers
Release date: September 2007
Total duration: 72 minutes 41 seconds

Cover artwork: Portrait of a girl (probably Venetia Stanley, later Lady Digby) by Peter Oliver (c1594-1647)
Victoria & Albert Museum, London / Bridgeman Art Library, London

This unique album, the only recording by The Tallis Scholars of English Madrigals and their first-ever digital recording, was made in the Great Hall at Deene Park, Northamptonshire, on April 23rd, 24th and 25th, 1982. There are also 7 bonus tracks featuring English Anthems by Thomas Tomkins recorded in Salle Church, Norfolk, on July 18th, 19th and 20th, 1988.

In 1980 The Tallis Scholars made a record of music by Allegri, Palestrina and William Mundy for the black-vinyl budget label Classics for Pleasure (it's now available in this budget-priced series as GIMSE 401). It sold so well that we were asked to make a follow-up, with the stipulation that the repertoire should be as popular as on the first disc. This didn’t give me much scope within what was known of sacred polyphony in those days so that, out of a number of suggestions, it was finally decided to record secular music. The madrigals which follow were duly recorded in the Great Hall of Deene Park, Northamptonshire, in April 1982. This was the first and only time we have ever recorded such repertoire; and the issuing of this album marks the first time these tracks have been commercially available for over twenty years.

When we made this recording no one was in any doubt as to the quality of the music. My subsequent hesitations in programming secular items in concert have been entirely to do with the sound-world which they require: one voice to a part with the interpretative attention focused on the words and not in the first instance on the group sound, which is what The Tallis Scholars have subsequently specialized in. For this recording we placed the singers in a large room which had little reverberance, where they could hear each other clearly and so react to the way each was using the words to expressive ends, yet the singers in question were experienced in choral work and knew instinctively how to fit their voices into a group. The result, as was said at the time of its release, was a recording which tried to bridge the gap between vocal ensembles which specialized in madrigal singing and a fully choral approach. I am struck now by how legitimate that approach was. Obviously it is most successful in items which have a quasi-sacred message, like Morley’s Hark! Alleluia or Tomkins’ Woe is me (which interestingly we recorded some years later as a sacred piece and include here in the bonus tracks that follow the madrigals); but it works as well in the lighter numbers, like Bennet’s All creatures now. Do I regret not having done more of this repertoire in the intervening years? I would, if there hadn’t been so much first-rate sacred music to explore.

The twelve madrigals presented here were deliberately chosen to show off the scope of the best English madrigal-writing around the year 1600. My own penchant was for the more contemplative items, with their longer lines and more plangent part-writing: Wilbye’s Draw on sweet night; Gibbons’s Ah dear heart and The silver swan; Ramsey’s Sleep, fleshly birth; and the Tomkins mentioned above. At the other end of the spectrum are the so-called balletts and canzonets, sometimes sporting characteristic ‘fa la las’: Weelkes’s Hark, all ye lovely saints; Bennet’s All creatures now; Farnaby’s Carters, now cast down; Vautor’s anguished but not at all churchy Cruel Madame; and Byrd’s Though Amaryllis dance offering a more musically intricate contribution to the pastoral tradition. (The cross rhythms in this piece so excited E H Fellowes that he likened them to Brahms’s compositional style.) In between, and most original of all in many ways, are the two pieces by Thomas Morley: Hark! Alleluia, which comes as close to representing the music of the spheres as any piece I know; and Phyllis, I fain would die now, a dialogue between Phyllis (sung by three women in ballett-style) and Amintas, her lover (sung by four men in sacred polyphonic style). Only at the end do all the seven voices sing together.

The closest The Tallis Scholars normally come to singing madrigals in concert is in the anthems of the early Stuart composers: Tomkins, Weelkes and Gibbons in particular. In 1988 The Tallis Scholars made a recording of Anglican music by Thomas Tomkins, who, by choosing texts which had obvious opportunities for word-painting, was as adept as anybody at marrying sacred with secular style. In fact in one or two cases in Tomkins’ output – Woe is me and When David heard among them – the same piece is to be found both in a published collection of madrigals (the set of 1622) and in the anthology called Musica Deo Sacra, of sacred music, which Thomas’s son Nathaniel published after his father’s death in 1668. These pieces have become known as ‘sacred madrigals’ (they might as well have been called ‘secular anthems’), a title which encouraged me eventually to record Woe is me in both formats. The listener can decide which he or she prefers: the long lines and sustained dissonances suggest choral textures, while the intimacy of the complaint goes well on solo voices.

But madrigalian touches are never far from the surface of Tomkins’ church music: O God, the proud are risen against me uses its eight voices to build up an unforgettable wall of complaint in the opening passage; while Almighty God, the fountain of all wisdom spends several minutes sounding like the most staid Anglican service setting in the repertoire until without warning, just before the Amen, all hell seems to break loose. Whether you call the dissonant harmony and whole-tone phrases which follow madrigalian or just experimental, they seem to take Tomkins’ music out of the Renaissance period altogether.

Peter Phillips © 2007

En 1980, The Tallis Scholars enregistrèrent pour le label économique Classics for Pleasure un disque noir consacré à Allegri, Palestrina et William Mundy (également disponible à prix économique sous la référence GIMSE 401). Il se vendit si bien qu’on nous demanda une suite, en stipulant que le répertoire devrait être aussi populaire que celui du premier volume. Ce qu’on connaissait alors de la polyphonie sacrée ne me laissant guère de latitude, décision fut prise de faire un disque de musique profane. De nouveau disponibles, après plus de vingt ans, les madrigaux qui suivent furent enregistrés au Great Hall de Deene Park (Northamptonshire) en avril 1982 – ce fut la seule fois que nous gravâmes ce répertoire.

Pendant l’enregistrement, personne ne douta de la qualité de cette musique. Si, par la suite, j’hésitai à programmer des pièces profanes en concert, ce fut uniquement à cause de l’univers sonore qu’elles impliquaient: une voix par partie, en focalisant l’interprétation sur les mots et non d’abord sur la sonorité d’ensemble, dont The Tallis Scholars allaient se faire spécialité. Pour ce disque, nous avons disposé les chanteurs dans une grande salle, peu réverbérante, où tous pouvaient clairement s’entendre chanter et donc réagir à la manière dont chacun utilisait les mots à des fins expressives, même si tous avaient l’expérience du travail choral et savaient comment adapter leurs voix à un groupe. Il en résulta, et cela fut souligné à l’époque, un enregistrement tentant de combler le fossé qui existait entre les ensembles vocaux spécialisés dans les madrigaux et les tenants d’une approche purement chorale. Aujourd’hui, je suis frappé de voir combien cette démarche était fondée. À l’évidence, elle convient surtout aux œuvres porteuses d’un message quasi sacré, telles Hark! Alleluia de Morley ou Woe is me de Tomkins (chose intéressante, nous réenregistrâmes cette dernière quelques années plus tard, mais comme pièce sacrée cette fois – nous l’avons incluse parmi les pistes de bonus qui suivent les madrigaux), mais elle fonctionne tout aussi bien dans les morceaux plus légers, comme All creatures now de Bennet. Est-ce que je regrette de ne m’être pas davantage consacré à ce répertoire? Ce serait le cas si je n’avais pas eu autant de musique sacrée de tout premier plan à explorer.

Les douze madrigaux réunis ici furent expressément choisis pour montrer l’étendue du meilleur de l’écriture madrigalesque anglaise aux alentours de 1600. Ma préférence va aux pièces contemplatives, aux lignes allongées et à la conduite des parties plus plaintive: Draw on sweet night de Wilbye; Ah dear heart et The silver swan de Gibbons; Sleep, fleshly birth de Ramsey et la composition de Tomkins déjà évoquée. À l’autre bout du spectre se trouvent les ballets et les canzonnettes, qui arborent parfois de typiques «fa la la»: Hark, all ye lovely saints de Weelkes; All creatures now de Bennet; Carters, now cast down de Farnaby; le Cruel Madame, angoissé mais en rien bigot, de Vautor; et Though Amaryllis dance de Byrd, qui offre à la tradition pastorale une contribution musicalement plus complexe (ses contre-rythmes passionnèrent tant E. H. Fellowes qu’il les rattacha au style compositionnel de Brahms). Entre ces deux extrêmes figurent les œuvres de Thomas Morley, à bien des égards les plus originales de toutes: Hark! Alleluia qui, à mon connaissance, est la plus proche incarnation de la musique des sphères; et Phyllis, I fain would die now, un dialoque entre Phyllis (chantée par trois femmes en style de ballet) et son amant Amintas (chanté par quatre hommes en style polyphonique sacré) – c’est uniquement à la fin que les sept voix chantent ensemble.

De toutes les pièces que The Tallis Scholars interprètent en concert, les plus proches des madrigaux sont les anthems des premiers compositeurs Stuart (Tomkins, Weelkes et Gibbons, surtout). En 1988, nous avons consacré un enregistrement à la musique anglicane de Tomkins, lequel, par un choix de textes offrant d’évidentes occasions de figuralisme, savait mieux que personne marier les styles profane et sacré. En fait, dans de rares cas – notamment Woe is me et When David heard –, les mêmes pièces apparaissent dans un recueil de madrigaux (le corpus de 1622) et dans l’anthologie de musique sacrée Musica Deo Sacra publiée par Nathaniel Tomkins après la mort de son père en 1668. Plus tard, ces pièces prirent le nom de «madrigaux sacrés» (on aurait tout autant pu parler d’«anthems profanes»), une appellation qui me décida à enregistrer Woe is me sous les deux formes. Aux auditeurs de déterminer celle qu’ils préfèrent: les longues lignes et les dissonances tenues suggèrent les textures chorales, cependant que l’intimité de la lamentation convient bien aux voix solo.

Mais les touches madrigalesques affleurent toujours à la surface de la musique liturgique de Tomkins: O God, the proud are risen against me utilise ses huit voix pour ériger un inoubliable mur de plainte dans le passage d’ouverture; quant à Almighty God, the fountain of all wisdom, il s’apparente pendant plusieurs minutes au plus sobre des services anglicans. Puis, sans crier gare, les choses semblent se mettre à barder, juste avant l’Amen. Avec son harmonie dissonante et ses phrases anhémitoniques – qu’on les dise madrigalesques ou simplement expérimentales –, la musique de Tomkins paraît totalement hors de la Renaissance.

Peter Phillips © 2007
Français: Gimell

1980 spielten die Tallis Scholars für das Budget-Schallplattenlabel Classics for Pleasure ein Album mit Musik von Allegri, Palestrina und William Mundy ein (auch als GIMSE 401 in dieser Budgetpreis-Serie erhältlich). Es verkaufte sich so gut, dass wir gebeten wurden, ein Nachfolgealbum aufzunehmen, mit der Bedingung, dass das Repertoire so populär sein sollte wie das auf der ersten Platte. Dies gab mir im Rahmen der damals bekannten geistlichen Polyphonie nicht viel Spielraum, und von verschiedenen Vorschlägen entschieden wir uns schließlich für weltliche Musik. Die folgenden Madrigale wurden im April 1982 in der Great Hall von Deene Park in Northamptonshire aufgenommen. Dies war das erste und einzige Mal, dass wir solches Repertoire einspielten, und mit der Veröffentlichung dieser CD sind diese Tracks zum ersten Mal seit über zwanzig Jahren wieder kommerziell erhältlich.

Als wir diese Aufnahmen machten, bestanden über die Qualität der Musik keine Zweifel. Mein späteres Zögern, weltliche Stücke in Konzerten mit einzubeziehen, lag einzig daran, dass sie eine bestimmte Klangwelt erfordern: ein Sänger pro Stimme und eine Konzentration der interpretativen Sorgfältigkeit auf die Worte statt auf den Gruppenklang, auf den sich die Tallis Scholars seitdem spezialisiert haben. Für diese Aufnahme platzierten wir die Sänger in einen großen Saal mit wenig Resonanz, wo sie sich gegenseitig gut hören und gegenseitig darauf eingehen konnten, wie jeder einzelne die Worte expressiv nutzte; die jeweiligen Sänger waren jedoch auch im Chorgesang erfahren und wussten instinktiv, wie sie ihre Stimmen in eine Gruppe einfügen konnten. Das Resultat war, wie zur Zeit seiner Veröffentlichung bemerkt wurde, ein Aufnahme, die die Kluft zwischen Vokalensembles, die sich auf Madrigalgesang spezialisierten und einem Ansatz mit vollem Chor zu überbrücken. Heute fällt mir auf, wie legitim dieser Zugang war. Natürlich ist es in Stücken mit quasi religiösem Inhalt am erfolgreichsten, wie etwa in Morleys Hark! Alleluia oder Tomkins’ Woe is me (das wir interessanterweise einige Jahre später als geistliches Werk einspielten und hier den Bonus-Tracks zufügten, die den Madrigalen folgen), aber es funktioniert auch in den leichteren Nummern wie Bennets All creatures now. Ob ich bedaure, in den dazwischen liegenden Jahren nicht an mehr an diesem Repertoire gearbeitet zu haben? Das würde ich wohl, wenn es nicht so viel erstklassige geistliche Musik zu erkunden gegeben hätte.

Die zwölf hier vorgestellten Madrigale wurden bewusstgewählt, um die Bandbreite der besten englischen Madrigalkomposition um das Jahr 1600 zur Schau zu stellen. Meine eigene Vorliebe war für die besinnlicheren Stücke mit ihren längeren Linien und wehmütigerem Stimmsatz: Wilbyes Draw on sweet night, Gibbons’ Ah dear heart und The silver swan, Ramseys Sleep, fleshly birth und der bereits erwähnte Tomkins. Am anderen Ende des Spektrums stehen die sogenannten Ballette und Kanzonetten, die oft mit charakteristischen „Fa la las“ gespickt sind: Weelkes’ Hark, all ye lovely saints, Bennets All creatures now, Farnabys Carters, now cast down, Vautors schmerzgeplagtes aber keineswegs kirchliches Cruel Madame und Byrds Though Amaryllis dance. (Die Gegenrhythmen in diesem Stück reizten E. H. Fellowes so sehr, dass er sie mit dem Kompositionsstil von Brahms verglich.) Dazwischen fallen zwei Stücke von Thomas Morley, die in vieler Hinsicht am originellsten sind: Hark! Alleluia, das einer Repräsentation der Musik der Sphären so nahe kommt wie kein anderes Werk, das ich kenne, und Phyllis, I fain would die now, ein Dialog zwischen Phyllis (von drei Frauen im Ballettstil gesungen) und ihrem Geliebten Amintas (von vier Männern in geistlich-polyphonem Stil). Nur am Ende singen alle sieben Stimmen zusammen.

Im Konzert kommen die Tallis Scholars dem Madrigalgesang vielleicht in den Anthems der Komponisten aus der frühen Stuart-Zeit am nächsten – besonders Tomkins, Weelkes und Gibbons. 1988 machten die Tallis Scholars eine Aufnahme von anglikanischer Musik von Thomas Tomkins, der sich durch die Auswahl von Texten, die eindeutige Gelegenheiten zur Wortmalerei aufwiesen, so geschickt in der Verbindung des geistlichen und weltlichen Stils erwies wie jeder andere. Zwei von Tomkins’ Stücken – Woe is me und When David heard – erschienen sogar jeweils in einer Madrigalsammlung (das 1622 veröffentlichte Buch) und in der Anthologie geistlicher Musik Musica Deo Sacra, die Thomas’ Sohn Nathaniel 1668 nach dem Tode seines Vaters veröffentlichte. Diese Werke sind als „geistliche Madrigale“ bekannt geworden (sie könnten genauso gut weltliche Motetten heißen), was mich schließlich dazu veranlasste, Woe is me in beiden Formaten aufzunehmen. Der Hörer kann sich dann entscheiden, was er bevorzugt: die langgezogenen Linien und getragenen Dissonanzen weisen auf einen Chorklang hin, während die Intimität der Klage eher Solostimmen zusagt.

Aber madrigalistische Anklänge stecken in Tomkins’ Kirchenmusik nie weit unter der Oberfläche: O God, the proud are risen against me verwendet seine acht Stimmen, um in der Anfangspassage eine unvergessliche Klagemauer aufzubauen, während Almighty God, the fountain of all wisdom sich mehrere Minuten lang wie die gemessenste Vertonung für den anglikanischen Gottesdienst anhört, die sich im Repertoire findet, bis ohne Vorwarnung kurz vor dem Amen plötzlich die Hölle auszubrechen scheint. Egal, ob man die dissonante Harmonik und Ganztonphrasen, die folgen, madrigalistisch oder einfach experimentell nennt, sie scheinen Tomkins’ Musik ganz aus der Renaissance-Periode loszulösen.

Peter Phillips © 2007
Deutsch: Renate Wendel

Deene Park was built and restored over a long period. There are remnants of stone-work from c1300; but the Great Hall was finished in 1572 and it was there, under a fine hammberbeam roof and in front of the portrait of the man who built it – Sir Edmund Brudenell – that this recording was made. The style of the architecture, in common with several Elizabethan houses in Northamptonshire, is strongly Italianate. This very much suits a musical repertoire which found its inspiration in Italy, but which was so effectively Anglicized. For further information see www.deenepark.com.

Gimell © 2007

Érigé et restauré sur une longue période, Deene Park comprend des vestiges de maçonnerie des années 1300; le Great Hall, lui, fut achevé en 1572 et ce fut là, sous un beau toit à charpente à blochet et devant le portrait du bâtisseur des lieux, Sir Edmund Brudenell, que cet enregistrement fut réalisé. Ce style architectural très italianisant, commun à plusieurs demeures élisabéthaines du Northamptonshire, cadre à merveille avec un répertoire qui, malgré une forte anglicisation, puise son inspiration en Italie. Pour de plus amples imformations, connectez-vous au site www.deenepark.com

Gimell © 2007

Deene Park wurde über eine langen Zeitraum gebaut und restauriert. Es gibt Mauerreste von ca. 1300, aber die Great Hall wurde 1572 fertiggestellt und hier, unter einem herrlichen Hammer­balken­gewölbe und vor dem Porträt des Mannes, der sie baute – Sir Edmund Brudenell – entstand die vorliegende Aufnahme. Der Stil der Architektur ist, wie auch für viele andere elisabethanische Häuser in Northampton­shire, stark italienisch ausgerichtet. Dies entspricht einem musikalischen Repertoire, das viel Inspiration in Italien fand, aber so wirkungsvoll anglisiert wurde, besonders gut. Weitere Informationen auf www.deenepark.com

Gimell © 2007
Deutsch: Renate Wendel

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