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Frédéric Chopin (1810-1849)

The Complete Mazurkas, Vol. 1

Garrick Ohlsson (piano)
Label: Helios
Recording details: January 1998
Performing Arts Center, Purchase College, State University of New York, USA
Produced by Adam Abeshouse
Engineered by Adam Abeshouse
Release date: January 2010
Total duration: 71 minutes 1 seconds

Cover artwork: Manuscript of Chopin’s Mazurka in C sharp minor, Op 6 No 2.

All of the music on this album is also available as part of the specially priced box set Chopin: The Complete Works: ‘This is an oustanding achievement, which any genuine Chopin lover and student of Romantic music should own … Garrick Ohlsson and Hyperion deserve the greatest success in bringing this important undertaking to such a consistently impressive conclusion’ (International Record Review).


‘Ohlsson brings a phenomenal variety of expression and depth of characterisation to these exquisite miniatures—an approach that manages to capture the folk elements of the composer's style to quite hypnotic effect’ (BBC Music Magazine)
Nineteenth-century works inspired by folk music come in many forms. As far as piano music is concerned, one thinks of such pieces as the arrangements of popular tunes that furnish Liszt’s Hungarian Rhapsodies and Brahms’ Hungarian Dances. But Chopin’s mazurkas are quite different in that a popular folk tradition, with the use of original thematic material, is developed and shaped by the composer’s invention.

The mazurka takes its name from the area of Mazovia around Warsaw, acquiring its status as a national and stylized dance form in the late eighteenth/early nineteenth century (long after the polonaise had done so). The term ‘mazurka’ is really a generic title for many regional dances that share similar characteristics, most notably the mazur, oberek and kujawiak. The features common to all are triple time, the strongly accented second or third beat (accompanied by a tap of the heel), and a dotted rhythm. Some of these regional variations are fast and wild (like the obereks), others are tinged with melancholy.

Chopin’s earliest essays in the form are the two mazurkas in B flat major and G major composed and published in Warsaw in 1826; the very last work he completed was the Mazurka in G minor Op 67 No 2, published in 1855. (See volume 2 for these.) In all, Chopin composed some 57 mazurkas (more if doubtful and spurious works are included) of which 41 were published during his lifetime in groups of three, four or five. The chronology of their composition is sometimes unclear. In some cases ideas Chopin had improvised waited some time before being committed to paper; further revisions and second thoughts meant additional delays before publication. Briefly, the nine mazurkas of Opp 6 and 7 were composed in Vienna in 1830 shortly after his final departure from Warsaw. The thirty-two mazurkas contained in Opp 17 to 63 were composed and published at fairly regular intervals between 1833 and 1847. The eight mazurkas of Opp 67 and 68, instructed by the composer to be destroyed but published posthumously by Julian Fontana, were written at various times between 1827 (Op 68 No 2) and 1849 (Op 67 No 2). A further thirteen have no opus numbers, mainly early works either published separately while Chopin was still alive or after his death—the one in A flat major, for example, composed in 1834 did not appear in print until 1930.

The first two sets on this volume, while not as distinguished as some of the later ones, nevertheless contain many of the characteristic devices Chopin was to use frequently: the triplet figure that opens Op 6 No 1 in F sharp minor, for instance, and the drone bass of No 2 in C sharp minor and No 3 in E major, which lends a rustic flavour to the music. This set, composed between 1830 and 1832, was dedicated to Countess Pauline Plater, a fellow exiled Pole and one of Chopin’s favourite pupils. The Op 7 set was dedicated to a Mr Johns, an American whom Chopin introduced to his friend Heller as ‘a distinguished amateur from New Orleans’. No 1 in B flat major is one of the best known of all the mazurkas.

The four mazurkas in each of the Op 17 (1834) and Op 24 (1835) sets mark a distinct advance in their depth of expression. Here Chopin begins to elaborate the mazurka from a short salon piece into something more ambitious and aristocratic in tone. Key changes from one section to another are subtly and poetically accomplished; codas of exquisite charm are introduced. Op 17 No 4 in A minor is one of the most important mazurkas and among Chopin’s most moving creations. There are few pages of piano music that are more despairing and helpless, a mood broken only by the central A major section. It is, says Charles Rosen, ‘an ideal Romantic fragment: complete and provocative, well-rounded and yet open’. Op 17 bears a dedication to the singer Lina Freppa, a friend of Bellini, Op 24 to the Comte de Perthuis, King Louis-Philippe’s director of music.

Schumann reviewed both the Opp 30 and 33 sets. Of the former, published in 1835 and dedicated to Princess Maria Czartoryska, he wrote: ‘Chopin has elevated the Mazurka to a small art form; he has written many, yet few among them resemble each other. Almost every one contains some poetic trait, something new in form and expression.’ The Op 33 set returns somewhat to the mood of Opp 6 and 7. ‘His forms seem to grow ever brighter and lighter—or are we becoming accustomed to his style?’, asks Schumann. ‘These mazurkas will charm every one instantly, and seem to us more popular in character than his earlier ones.’ Countess Roza Mostowska, another aristocratic Polish pupil of Chopin, was the dedicatee.

In a letter to his friend Julian Fontana written in June 1839, Chopin announced: ‘You know that I have four new mazurkas: one from Palma [Majorca, from where he and George Sand had recently returned], three from here [Sand’s house in Nohant]. They seem to me pretty, as the youngest children usually do when the parents grow old.’ The wonderful Op 41 mazurka in C sharp minor has a tune described by the critic James Huneker as ‘a little saddened by life, but courage never fails’; No 1 in E minor, the one written in Majorca, he characterizes as ‘sad to the point of tears’.

Jeremy Nicholas © 2010

Les œuvres du XIXe siècle inspirées par la musique traditionnelle affectent bien des formes. Pour la musique pianistique, on peut songer aux arrangements d’airs populaires qui meublent les Rhapsodies hongroises de Liszt et les Danses hongroises de Brahms. Mais les mazurkas chopiniennes ont ceci de particulier qu’une tradition folklorique, utilisant un matériel thématique original, est développée et façonnée par l’invention du compositeur.

Nommée d’après la région de Mazovie, aux environs de Varsovie, la mazurka devint une forme de danse nationale, stylisée, à la fin du XVIIIe siècle et au début du XIXe, soit bien après la polonaise. Le terme «mazurka» regroupe de nombreuses danses régionales apparentées, notamment la mazur, l’oberek et la kujawiak, qui ont toutes en commun la mesure ternaire, un deuxième ou un troisième temps fortement accentué (avec tapement de talon) et un rythme pointé. Certaines sont rapides et déchaînées (ainsi les obereks), d’autres sont teintées de mélancolie.

Les toute premières mazurkas de Chopin sont celles en si bémol majeur et en sol majeur écrites et publiées à Varsovie en 1826; l’ultime œuvre du compositeur fut la Mazurka en sol mineur op. 67 no 2 publiée en 1855 (cf. volume 2). En tout, ce sont environ cinquante-sept mazurkas qu’il écrivit (plus si l’on inclut des pièces douteuses et apocryphes), dont quarante et une parurent de son vivant, par groupes de trois, quatre ou cinq. Il arrive que la chronologie de leur composition soit incertaine. Parfois, les idées qu’il avait improvisées attendirent un peu avant d’être couchées sur le papier, révisions et ravisements retardant ensuite d’autant la publication. Pour faire court, les neuf mazurkas des opp. 6 et 7 furent rédigées à Vienne en 1830, peu après que Chopin eut quitté Varsovie et entendu parler de l’insurrection malheureuse des Polonais contre les Russes. Les trente-deux mazurkas disséminées dans les opp. 17 à 63 furent écrites et publiées entre 1833 et 1847, à intervalles à peu près réguliers. Quant aux huit mazurkas des opp. 67 et 68, dont Chopin avait ordonné la destruction mais que Julian Fontana publia posthumement, elles furent rédigées entre 1827 (op. 68 no 2) et 1849 (op. 67 no 2); treize mazurkas, enfin, sont sans numéro d’opus, surtout des œuvres de jeunesse parues isolément du vivant du compositeur ou après sa mort—celle en la bémol majeur, par exemple, date de 1834 mais attendit 1930 pour être imprimée.

Pour n’être pas aussi raffinés que certaines séries ultérieures, les deux premiers corpus réunis ici n’en recèlent pas moins nombre des procédés caractéristiques auxquels Chopin allait souvent recourir: la figure en triolets qui ouvre l’op. 6 no 1 en fa dièse mineur, par exemple, et la basse en bourdon du no 2 en ut dièse mineur et du no 3 en mi majeur, qui confère une saveur rustique à la musique. Chopin dédia ce corpus, rédigé entre 1830 et 1832, à la comtesse Pauline Plater, compatriote exilée, qui fut aussi l’une de ses élèves favorites. Il dédia l’op. 7 à Mr Johns, un Américain qu’il présenta à son ami Heller comme «un éminent amateur de la Nouvelle-Orléans». La no 1 en si bémol majeur compte parmi les plus connues de toutes les mazurkas.

Les quatre mazurkas figurant dans chacun des opp. 17 (1834) et 24 (1835) marquent un net progrès dans la profondeur expressive.

Schumann fit un compte-rendu des opp. 30 et 33. À propose du premier, publié en 1835 et dédié à la princesse Maria Czartoryska, il écrivit: «Chopin a hissé la mazurka à une petite forme d’art; il en a composé beaucoup, mais rares sont celles qui se ressemblent. Chacune, ou presque, renferme un trait poétique, quelque chose de nouveau dans la forme et dans l’expression.» L’op. 33 renoue un peu avec le climat des opp. 6 et 7. «Ses formes semblent gagner toujours plus d’éclat et de légèreté—à moins que nous ne nous accoutumions à son style?» s’interrogea Schumann. «Ces mazurkas charmeront tout le monde instantanément, et elles nous semblent d’un caractère plus populaire que ses précédentes.» Chopin les dédia à une autre élève issue de l’aristocratie polonaise, la princesse Rosa Mostowska.

Dans une lettre à son ami Julian Fontana, Chopin annonça, en juin 1839: «Tu sais que j’ai quatre nouvelles mazurkas: une de Palma [Majorque, d’où George Sans et lui revenaient], trois d’ici [la maison de Sand, à Nohant]. Elles me semblent jolies, comme le benjamin le semble souvent aux parents vieillissants.» La merveilleuse op. 41 mazurka en ut dièse mineur est, selon le critique James Huneker, «un peu assombrie par la vie, mais le courage n’y fait jamais défaut». La no 1 en mi mineur, celle de Majorque, est, nous dit le même auteur, «triste à en pleurer».

Jeremy Nicholas © 2010
Français: Hypérion

Werke des 19. Jahrhunderts, die von Volksmusik inspiriert sind, gibt es in vielfältiger Form. Was die Klaviermusik betrifft, denkt man an Arrangements von Volksmelodien, wie sie uns in den Ungarischen Rhapsodien von Liszt und den Ungarischen Tänzen von Brahms vorliegen. Chopins Mazurken sind jedoch völlig verschieden, weil bei ihnen traditionelle Volksmusik unter Benutzung originalen thematischen Materials durch die Fantasie des Komponisten weiter entwickelt und neu geformt wird.

Die Mazurka hat ihren Namen nach der Region Masowien in der Nähe von Warschau und erwarb ihren Rang als nationale stilisierte Tanzform erst im späten 18. und frühen 19. Jahrhundert, lange nach der Polonaise. Der Begriff „Mazurka“ ist in Wirklichkeit eine übergreifende Bezeichnung für viele regionale Tanzformen mit ähnlichen Merkmalen, von denen die bekanntesten der Mazur, Oberek und der Kujawiak sind. Gemeinsam sind ihnen allen der Dreierrhythmus, der stark betonte zweite oder dritte Taktschlag (begleitet von einem Stampfen mit der Hacke) und ein punktierter Rhythmus. Einige dieser regionalen Varianten sind schnell und wild (z.B. die Obereks), andere wieder melancholisch gefärbt.

Chopins früheste Versuche mit dieser Form sind die zwei Mazurken in B-Dur und G-Dur, komponiert und veröffentlicht 1826 in Warschau. Das allerletzte Werk aus seiner Feder war die Mazurka in g-Moll op. 67 Nr. 2, erschienen 1855. (Siehe Band 2). Insgesamt schrieb er ca. 57 Mazurkas (wenn man Werke dazu nimmt, deren Echtheit unklar ist, sind es noch mehr), von denen 41 zu seinen Lebzeiten in Dreier-, Vierer- oder Fünfergruppen erschienen. Die Chronologie ihrer Entstehung ist manchmal unklar. In einigen Fällen mussten musikalische Gedanken, die er beim Improvisieren gefunden hatte, einige Zeit warten, bevor sie zu Papier gebracht wurden. Weitere Überarbeitungen und zusätzliche Ideen trugen dazu bei, die Publikation zu verzögern. Machen wir es kurz: Die neun Mazurkas Opp. 6 und 7 wurden kurz nach seiner Abreise aus Warschau 1830 in Wien komponiert, wo er auch von dem erfolglosen Aufstand der Polen gegen die Russen gehört hatte. Die 32 Mazurken, die in den Opp. 17 bis 63 enthalten sind, wurden in ziemlich regelmäßigen Abständen zwischen 1833 und 1847 komponiert und veröffentlicht. Die acht Mazurken Opp. 67 und 68, deren Vernichtung der Komponist befohlen hatte, die aber posthum von Julian Fontana herausgegeben worden waren, waren zu ganz verschiedenen Zeiten zwischen 1827 (op. 68 Nr. 2) und 1849 (op. 67 Nr. 2) entstanden. Weitere 13 haben keine Opuszahlen. Es sind vor allem frühe Werke, die entweder einzeln veröffentlicht wurden, als Chopin noch lebte, oder nach seinem Tod. Das in As-Dur z.B. war 1834 entstanden, aber erst 1930 in Druck erschienen.

Die ersten beiden Gruppen auf dieser CD sind zwar nicht so bedeutend wie einige der späteren, enthalten aber gleichwohl viele der charakteristischen Merkmale, die Chopin dann später häufig verwendet hat: z.B. die Triole, die op. 6 Nr. 1 in fis-Moll eröffnet, und den Bordun-Bass von Nr. 2 in cis-Moll und Nr. 3 in E-Dur, der der Musik ein rustikales Kolorit verleiht. Diese Gruppe, komponiert zwischen 1830 und 1832, widmete er der Gräfin Pauline Plater, einer polnischen Mit-Exilantin und Lieblingsschülerin. Die Mazurken op. 7 sind Mr. Johns gewidmet, einem Amerikaner, den Chopin seinem Freund Heller als „einen ausgezeichneten Amateur aus New Orleans“ vorgestellt hatte. Nr. 1 in B-Dur ist eine der bekanntesten Mazurken.

Die vier Mazurken sowohl von op. 17 (1834) als auch von op. 24 (1835) zeigen deutliche Fortschritte an Tiefe und Ausdruckskraft. Hier beginnt Chopin, die Mazurka von einem kurzen Salonstück auf ein irgendwie anspruchsvolleres und aristokratisches Niveau zu erheben. Die Tonartwechsel zwischen den einzelnen Teilen werden mit poetischem Feingefühl ausgeführt, höchst reizvolle Codas folgen. Op. 17 Nr. 4 in a-Moll ist eine der bedeutendsten Mazurken und gehört zu den ergreifendsten Schöpfungen Chopins. Es gibt in der Klaviermusik wenige Seiten, die mehr Verzweiflung und Hilflosigkeit ausdrücken, eine Grundstimmung, die nur durch den Mittelteil in A-Dur unterbrochen wird. Es ist nach den Worten von Charles Rosen „ein idealtypisches romantisches Stück Musik: vollendet und aufwühlend, in sich geschlossen und trotzdem offen“. Op. 17 ist der Sängerin Lina Freppa gewidmet, einer Freundin von Bellini, op. 24 dem Grafen de Perthuis, König Louis-Philippes Musikdirektor.

Schumann rezensierte die Sammlungen von op. 30 und op. 33. Über die Erstere, veröffentlicht 1835 und der Prinzessin Czartoryska gewidmet, schrieb er: „Chopin hat die Mazurka zu einer kleinen Kunstform erhoben; er hat viele davon geschrieben, und trotzdem ähneln nur wenige einander. Fast jede enthält einen poetischen Charakterzug, irgendetwas Neues in Form und Ausdruck.“ Das op. 33 hat wieder etwas von der Stimmung von opp. 6 und 7. „Seine Gestalten scheinen immer strahlender und leuchtender zu werden—oder gewöhnen wir uns allmählich an seinen Stil?“, fragt Schumann. „Diese Mazurken werden jeden sofort bezaubern und erscheinen uns in ihrem Charakter noch populärer zu sein als die früheren.“ Die Gräfin Roza Mostowska, eine weitere Schülerin Chopins aus dem polnischen Adel, ist die Widmungsträgerin.

In einem Brief an seinen Freund Julian Fontana aus dem Jahr 1839 kündigte Chopin an: „Du weißt, dass ich vier neue Mazurken komponiert habe: eine in Palma [Mallorca, von wo er und George Sand gerade zurückgekehrt waren] und drei hier [Sands Haus in Nohant]. Sie scheinen mir hübsch zu sein, wie es bei den jüngeren Kindern normalerweise der Fall ist, wenn die Eltern älter werden.“ Die wundervolle op. 41 Mazurka in cis-Moll verbreitet eine Stimmung, die der Kritiker James Huneker als „schwermütig, aber nie mutlos“ bezeichnet. Die in Mallorca geschriebene Nr. 1 in e-Moll charakterisiert er als „zu Tränen rührend traurig“.

Jeremy Nicholas © 2010
Deutsch: Ludwig Madlener

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