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Ernő Dohnányi (1877-1960)

The Complete Solo Piano Music, Vol. 1

Martin Roscoe (piano)
Label: Hyperion
Recording details: February 2011
Potton Hall, Dunwich, Suffolk, United Kingdom
Produced by Jeremy Hayes
Engineered by Ben Connellan
Release date: January 2012
Total duration: 80 minutes 19 seconds

Cover artwork: Townscape, Badacsony Hillside by Emil Parrag (1925-2019)
Private Collection / Bridgeman Images
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Ernö Dohnányi was one of the most extraordinary polymaths in musical history: director of the Franz Liszt Academy, conductor of the Budapest Philharmonic Orchestra, music director of Hungarian Radio, he was also revered as a teacher—anyone who was anyone in Hungary was taught by him, not least Georg Solti. Dohnányi was also one of the finest pianists of his generation. As a pianist-composer his music grew out of the tradition of both Liszt, his compatriot, and Brahms, but his command of instrumental colour and rhythmic élan is all his own.

This volume, the first of a complete survey from Martin Roscoe, encompasses nearly half a century of Dohnányi’s composing life, from the trenchant virtuosity of the Four Rhapsodies to the wit of the late Three Singular Pieces.

Martin Roscoe’s previous recordings for Hyperion reflect his eclectic interests, from Bach transcriptions to the complete piano music of Nielsen and no fewer than four volumes in the Romantic Piano Concerto series.




‘The auspices are good even before you press the play button … a master pianist who has thoroughly immersed himself in the composer for years … a particularly happy start to the series’ (Gramophone)

‘Martin Roscoe performs these memorable virtuoso showpieces with tremendous panache and musical sensitivity … Roscoe's control of timbre is utterly magical … a charismatic and witty performance’ (BBC Music Magazine)

‘Works some of which are the most winning of the late Romantic era … Roscoe finds the ideal blend of lightness and broad lyrical sweep … a programme that refreshes some gorgeous, unjustly neglected music’ (The Daily Telegraph)

‘Roscoe's immaculate pianism, probing musical imagination and, above all, sympathy with Dohnányi's expressive ways and means make him the ideal interpreter for such a comprehensive retrospective’ (International Record Review)

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Ernö Dohnányi was one of the most prolific musicians of the twentieth century. At one point in his career he served as the director general of the Franz Liszt Academy of Music, the conductor of the Budapest Philharmonic Orchestra, and the music director of the Hungarian Radio. He also taught an entire generation of great musicians in Hungary, including Géza Anda, György Cziffra, Annie Fischer, Boris Goldovsky, Edward Kilenyi, Ervin Nyiregyházi and Sir Georg Solti. Dohnányi’s most enduring legacies, however, may lie in his compositions for piano, in which he combined his talent as one of the premiere pianists of his generation with his flair for composing timeless masterworks.

Dohnányi was born on 27 July 1877 in Pozsony, Hungary (recognized by many Europeans as Pressburg and now known as Bratislava, in Slovakia). His first composition, a sixteen-bar Prayer for piano, dates from 1884. Over the next decade, he would compose seventy-five more works. The majority of these youthful compositions are for solo piano or for chamber ensembles that include the piano: logical genres for a child prodigy seeking to forge an identity as both a composer and a pianist. His first appearance as a soloist took place on 28 December 1890, when the thirteen-year-old Dohnányi played a Chopin Nocturne, a Mendelssohn Scherzo, two of his own character pieces, and Liszt’s Hungarian Rhapsody No 8, with another of his own compositions as an encore. Four years later, he made his Viennese debut, in a performance of his own Piano Quartet in F sharp minor.

In 1894 Dohnányi matriculated at the National Hungarian Royal Academy of Music, which is now known as the Franz Liszt Academy of Music. There, he continued to develop as both a composer and a pianist by absorbing the late-Romantic compositional style from Hans Koessler and a virtuosic approach to pianism from István Thomán, a student of Liszt. Dohnányi graduated from the academy in 1897 with Artist’s Diplomas in both composition and piano.

After taking supplementary lessons from Eugen d’Albert, Dohnányi launched his career as a pianist with performances throughout Austria and Germany, as well as multiple tours of Great Britain and North America. He also began establishing an international reputation as a composer by performing his own works. The addition of these compositions to the catalogues of the prominent music publishers Doblinger and Schott confirmed his status.

In the autumn of 1901 Dohnányi settled in Vienna. It was here that he composed his Four Rhapsodies, Op 11, which he dedicated to Thomán. As Dohnányi later told his third wife and biographer Ilona von Dohnányi, this work

can be considered as a sonata in four movements: the first Rhapsody is the first movement, because it has a simpler form; the second Rhapsody replaces the slow movement; the third corresponds to a scherzo of a sonata; the last Rhapsody, an elaboration of the Gregorian chant ‘Dies Irae’, includes the themes of the former three Rhapsodies. I did not call the work ‘sonata’, because its structure is somewhat looser and each piece can be performed separately.

While some listeners have identified a Hungarian flavour to the work, especially in the Rhapsody in F sharp minor, Dohnányi eschewed such attributions. He insisted that the individual movements ‘are not rhapsodies in the sense of the Hungarian Rhapsodies by Liszt, in which Hungarian folksongs are elaborated. My themes are all original, and when people find that their style is Hungarian, it is because I am Hungarian.’

Dohnányi moved to Berlin in 1905 to accept a professorship at the prestigious Hochschule für Musik. The first composition that he completed upon arriving there was Winterreigen Op 13, subtitled ‘Ten Bagatelles’, which served as his farewell to Vienna. With the exception of the first and last bagatelles, each movement bears a titular reference or a printed dedication to a specific friend he had made in Vienna. An Ada even pays musical tribute to its dedicatee through repetitions of the pitches A-D-A. Dohnányi also used the work as a whole to reinforce his status within the great lineage of composer-pianists. The title Winterreigen (Winter Round Dances) is reminiscent of Schubert’s song cycle Winterreise (Winter Journey), and the subtitle ‘Bagatelles’ alludes to Beethoven’s masterworks in the same genre. The most obvious references, however, are to Schumann. Dohnányi himself explained: ‘The dedication of the piece as a whole to the spirit of Robert Schumann is revealed in the first piece, Widmung (Dedication), by its use of the first melody from Schumann’s Papillons.’ Widmung is also the title of the beloved first movement of Schumann’s song cycle Myrthen. Other composers referenced in Winterreigen include Brahms, Chopin, Liszt and Mendelssohn, but the Postludium returns to a Schumannian technique by spelling out in pitches the word A-D-E, the German version of ‘Adieu’.

In 1915 Dohnányi returned to Hungary. He became a professor of piano at the Liszt Academy in 1916, and its director in 1919. Shortly afterwards he was elected president and director of the Budapest Philharmonic. Dohnányi was dismissed from the Liszt Academy later that year by a new political regime, but he continued to perform, averaging 120 appearances a year. His concerts were so abundant that in 1920 Bartók wrote: ‘Musical life in Budapest today may be summed up in one name—Dohnányi.’

In the period after World War I, Dohnányi began composing nationalist works. This included his Pastorale on a Hungarian Christmas Song, which he premiered in Budapest on 27 December 1920. Unlike the Four Rhapsodies, this work is based on a traditional Hungarian melody: the Christmas carol ‘Mennybol az angyal’ (The Angel from Heaven), a song about the angel who appeared before the shepherds to announce Jesus’s birth. Inspired by the southern Italian shepherds who play their music in the streets of Rome during Advent, Pastorales are often associated not only with country life but with Christmas itself. In keeping with the standard conventions for composing Pastorales, Dohnányi’s contribution to the genre features drones in the bass that imitate shepherds’ bagpipes and a lilting siciliana in the upper register that is reminiscent of shepherds’ shawms. The Hungarian Christmas Song finally enters during the repetition of the siciliana, as counterpoint to that melody. In addition to providing a suitable genre for setting a Christmas carol, the Pastorale once again aligns Dohnányi with earlier traditions. Other masterworks that use similar musical devices to evoke the nativity include the Pastorale from Corelli’s Christmas Concerto as well as the instrumental movements that introduce the angel’s proclamation in both Handel’s Messiah and J S Bach’s Christmas Oratorio.

Dohnányi returned to the Liszt Academy in 1928, the year in which he gave his 1,500th concert. Three years later he became the music director of the Hungarian Radio. In 1934 he further expanded his dominance over music in Hungary by once again becoming the director of the Liszt Academy. He remained in Hungary until 1944, by which time he had resigned the directorship of the Liszt Academy and disbanded the Budapest Philharmonic in protest at the anti-Semitic laws that forbade those institutions from employing Jewish musicians. When the Red Army reached Budapest in November 1944, Dohnányi travelled westward, eventually settling in what would become the American Zone of Upper Austria. In the years that followed he was blacklisted by jealous Hungarian musicians and vilified by the increasingly communist Hungarian government in retaliation for anti-Bolshevik stances he had taken before and during World War II. In a cruel twist of irony, the unsung hero of the Holocaust resistance was accused of being a Nazi war criminal. The US Military Government repeatedly investigated and cleared Dohnányi, but the smear campaigns caused irreparable damage to his reputation. He spent the next four years travelling from Austria to France and then to South America in a series of failed attempts to revitalize his career. In 1949 he emigrated to Tallahassee, Florida, to accept a position as professor of piano and composer-in-residence at The Florida State University.

While in Tallahassee, in 1951, Dohnányi composed his Three Singular Pieces Op 44, which was his last composition for solo piano. The humorous work is dedicated to John and Martha Kirn, who had been Dohnányi’s most loyal advocates throughout his odyssey from Europe to the United States. As with the Four Rhapsodies, the Three Singular Pieces can be played individually or together to comprise a traditional multi-movement plan: in this case, the fast-slow-fast configuration of a classical sonata. The first piece is a Burletta, a genre traditionally associated with humour. Just as Bartók used rhythmic interplay to infuse wittiness into the Burletta movement of his String Quartet No 6, Dohnányi’s joke continually repeats an intentionally clumsy sequence of bars that are five, four, three and two beats in duration. The second movement, Nocturne (Cats on the Roof), is a parody of a Romantic nocturne, with the contemplative serenity of the night interrupted in the middle and end of the piece by cascading patterns that represent the meowing of cats. The final piece is a Perpetuum mobile that could indeed last for ever: near the end, the score includes the whimsical instructions ‘Da capo con ripetizioni ad infinitum’.

Dohnányi continued to compose, teach, perform and conduct until his death on 9 February 1960. He died in New York City, where he was making recordings of Beethoven’s works for piano as well as of his own piano music. He left behind an indelible legacy that includes not only original compositions for piano, but a number of transcriptions and paraphrases. These pieces, which are primarily charming waltzes that he used as encores throughout his career, include transcriptions of waltzes by Brahms, Delibes, Schubert and Strauss. The Waltz included here is a paraphrase of the memorable ‘Valse lente’ that introduces the first two acts of Delibes’ then-popular ballet Coppélia. After a bravura introduction, Delibes’ waltz appears in its original state, but is quickly ornamented with melodic and harmonic surprises that surely delighted Dohnányi’s audience. The ‘Valse de la poupée’ (Waltz of the doll) from Coppélia’s second act serves as a contrasting middle section before the ‘Valse lente’ returns in a stirring finale. One can easily hear how Dohnányi was able to call not only on his talents as a pianist and a composer but also on an entertaining panache to become—in Bartók’s words—a ‘public idol’.

James A Grymes © 2012

Ernö Dohnányi fut l’un des musiciens les plus prolifiques du XXe siècle. À un certain moment de sa carrière, il fut simultanément directeur général de l’Académie de musique Franz Liszt, chef de l’Orchestre philharmonique de Budapest et directeur musical de la Radio hongroise; il enseigna aussi toute une génération de grands musiciens, en Hongrie, dont Géza Anda, György Cziffra, Annie Fischer, Boris Goldovsky, Edward Kilenyi, Ervin Nyiregyházi et Sir Georg Solti. Mais ce qu’il nous légua de plus durable, ce sont peut-être ses compositions pour piano, mêlant son talent de pianiste majeur de sa génération à son don du chef-d’œuvre intemporel.

Dohnányi naquit le 27 juillet 1877 à Pozsony, en Hongrie (connue de nombreux Européens sous le nom de Presbourg, c’est l’actuelle Bratislava slovaque). Sa première composition, une Prière pianistique de seize mesures, date de 1884. La décennie suivante le verra écrire soixante quinze autres juvenilia, en majorité pour piano solo ou pour ensembles de chambre avec piano—ce qui est logique pour un enfant prodige cherchant à se forger une double identité de compositeur et de pianiste. Il apparut pour la première fois en soliste le 28 décembre 1890: à treize ans, il interpréta un Nocturne de Chopin, un Scherzo de Mendelssohn, deux pièces de caractère de son cru, la Rhapsodie hongroise no 8 de Liszt et, en bis, une autre de ses compositions. Quatre ans plus tard, pour ses débuts viennois, il exécuta son propre Quatuor avec piano en fa dièse mineur.

En 1894, Dohnányi s’inscrivit à l’Académie royale de musique (l’actuelle Académie de musique Franz Liszt), où il poursuivit son développement de compositeur-pianiste en assimilant et le style romantique tardif, avec Hans Koessler, et une certaine approche virtuose du pianisme avec István Thomán, un élève de Liszt. En 1897, il sortit de l’Académie, diplômé en composition et en piano.

Après avoir pris un suppplément de leçons avec Eugen d’Albert, Dohnányi entama une carrière de pianiste, jouant en Autriche, en Allemagne, tout en multipliant les tournées en Grande-Bretagne et en Amérique du Nord. Il commença aussi à devenir un compositeur internationalement réputé en jouant ses propres œuvres—un statut que vint confirmer l’entrée de ces partitions aux catalogues des éminents éditeurs Doblinger et Schott.

À l’automne de 1901, Dohnányi s’installa à Vienne. Ce fut là qu’il composa ses Quatre Rhapsodies op. 11, dédiées à Thomán. Comme il le confiera à sa troisième femme et biographe Ilona von Dohnányi, cette œuvre

peut être considérée comme une sonate en quatre mouvements: la première Rhapsodie est le premier mouvement, de par sa forme simplifiée; la deuxième remplace le mouvement lent; la troisième correspond à un scherzo de sonate; la dernière, qui développe le «Dies Irae» grégorien, inclut les thèmes des trois autres. Je n’ai pas appelé cette œuvre «sonate» parce que sa structure est un peu plus distendue et que chaque morceau peut être joué séparément.

Certains auditeurs ont trouvé une saveur hongroise à cette œuvre, surtout à la Rhapsodie en fa dièse mineur, mais cette idée, Dohnányi la fuyait. Les mouvements, insista-t-il, «ne sont pas des rhapsodies au sens des Rhapsodies hongroises de Liszt, où des chants folkloriques hongrois sont développés. Mes thèmes à moi sont tous originaux et si les gens leur trouvent un style hongrois, c’est parce que je suis Hongrois».

En 1905, ayant accepté d’enseigner à la prestigieuse Hochschule für Musik, Dohnányi emménagea à Berlin. Première composition à avoir été achevée à son arrivée, les Winterreigen op. 13, sous-titrées «Dix Bagatelles», marquent son adieu à Vienne. Toutes, sauf les première et dernière, font référence à un nom ou sont dédiées à un ami qu’il s’était fait à Vienne. An Ada rend même un hommage musical à sa dédicataire, via la répétition des notes la-ré-la (A-D-A). Cet op. 13 fut pour Dohnányi l’occasion de s’affirmer dans la grande lignée des compositeurs-pianistes. Le titre Winterreigen (Rondes d’hiver) rappelle le cycle de lieder schubertien Winterreise (Voyage d’hiver), quand le sous-titre «Bagatelles» renvoie aux magistrales bagatelles beethovéniennes. Mais les références les plus flagrantes sont schumanniennes et Dohnányi s’en expliqua: «Le fait que toute cette œuvre soit dédiée à l’esprit de Robert Schumann apparaît dans la première pièce, Widmung (Dédicace), qui utilise la première mélodie des Papillons de Schumann.» Widmung est aussi le titre du premier mouvement tant aimé de Myrthen, le cycle de lieder schumannien. Les Winterreigen font allusion à d’autres compositeurs, parmi lesquels Brahms, Chopin, Liszt et Mendelssohn, mais le Postludium renoue avec une technique schumannienne en épelant en notes le mot «A-D-E»—«Adieu» en allemand.

En 1915, Dohnányi rentra en Hongrie; en 1916, il devint professeur de piano à l’Académie Franz Liszt, institution dont il prit la direction en 1919, peu avant d’être élu président et directeur de l’Orchestre philharmonique de Budapest. Plus tard cette année-là, un nouveau régime politique le renvoya de l’Académie Liszt mais il continua de se produire, en moyenne cent vingt fois par an. Il donnait tant de concerts que Bartók écrivit, en 1920: «Aujourd’hui, à Budapest, la vie musicale peut se résumer à un nom: Dohnányi.»

Au lendemain de la Première Guerre mondiale, Dohnányi se mit à écrire des œuvres nationalistes. Ainsi sa Pastorale sur un noël hongrois, qu’il joua pour la première fois à Budapest le 27 décembre 1920. Contrairement aux Quatre Rhapsodies, elle repose sur une mélodie hongroise traditionnelle: le chant de Noël «Mennybol az angyal» («L’Ange du ciel»), qui évoque l’ange apparu aux bergers pour annoncer la naissance de Jésus. Inspirées par les bergers du sud de l’Italie qui jouent leur musique dans les rues de Rome, pendant l’Avent, les pastorales sont souvent associées à la vie campagnarde et à Noël. Conformément aux conventions propres à ce genre, Dohnányi fait intervenir des bourdons à la basse imitant les cornemuses des bergers et une allante sicilienne, dans le registre aigu, qui rappelle les chalumeaux des pâtres. Le chant de Noël entre finalement pendant la reprise de la sicilienne, en contrepoint à cette mélodie. Outre qu’elle se prête bien aux chants de Noël, la pastorale ancre, là encore, Dohnányi dans la tradition. Parmi les chefs-d’œuvre évoquant la nativité avec les mêmes procédés musicaux, citons la Pastorale du Concerto de Noël de Corelli, ainsi que les mouvements instrumentaux introduisant la proclamation de l’ange dans le Messie de Haendel et dans l’Oratorio de Noël de J. S. Bach.

En 1928, l’année de son mille cinq centième concert, Dohnányi retourna à l’Académie Franz Liszt. Trois ans plus tard, il prit la direction musicale de la Radio hongroise. En 1934, il accrut encore son emprise sur la musique hongroise en retrouvant la direction de l’Académie Liszt. Il demeura en Hongrie jusqu’en 1944, alors qu’il avait démissionné de son poste de directeur de l’Académie et dissous l’Orchestre philharmonique de Budapest pour protester contre les lois antisémites interdisant à ces institutions d’employer des musiciens juifs. Quand l’Armée rouge atteignit Budapest en novembre 1944, Dohnányi mit le cap à l’ouest et finit par s’installer dans ce qui allait devenir la zone américaine de la Haute Autriche. Dans les années qui suivirent, il fut inscrit sur la liste noire par des musiciens hongrois jaloux et diffamé par le gouvernement hongrois, de plus en plus communiste, en représailles aux positions antibolchéviques qu’il avait prises avant et pendant la Seconde Guerre mondiale. Par une cruelle ironie, ce héros méconnu de la résistance à l’Holocauste fut accusé d’être un criminel de guerre nazi. Le gouvernement militaire des États-Unis multiplia les enquêtes avant de l’innocenter, mais les campagnes de diffamation entachèrent à jamais sa réputation. Il voyagea ensuite quatre ans de l’Autriche à la France, avant de gagner l’Amérique du Sud, dans une série de vaines tentatives pour relancer sa carrière. En 1949, il émigra à Tallahassee, en Floride, pour devenir professeur de piano et compositeur résident à la Florida State University.

À Tallahassee, Dohnányi composa ses Trois pièces singulières op. 44 (1951), sa dernière œuvre pour piano solo. Humoristique, elle est dédiée à John et Martha Kirn, qui s’étaient montrés de très fidèles défenseurs durant son odysée entre l’Europe et les États-Unis. Comme les Quatre rhapsodies, les Trois pièces singulières peuvent être jouées soit séparément, soit ensemble de manière à englober un plan traditionnel en plusieurs mouvements—en l’occurrence, la configuration rapide-lent-rapide d’une sonate classique. La première pièce est une Burletta, un genre traditionnellement associé à l’humour. Tout comme Bartók se servit des échanges rythmiques pour instiller un trait d’esprit dans le mouvement de Burletta de son Quatour à cordes no 6, Dohnányi répète inlassablement, par facétie, une séquence de mesures, délibérément gauche, pendant cinq, quatre, trois et deux temps. Le deuxième mouvement, Nocturne (Cats on the Roof), est une parodie de nocturne romantique, la sérénité contemplative de la nuit étant interrompue, au beau milieu et à la fin du morceau, par des schémas cascadants symbolisant les miaulements de chats. La dernière pièce est un Perpetuum mobile qui pourrait, véritablement, être perpétuel: vers la fin, la partition arbore l’instruction saugrenue «Da capo con ripetizioni ad infinitum».

Dohnányi continua de composer, d’enseigner, de jouer et de diriger jusqu’à sa mort, le 9 février 1960, à New York City, où il enregistrait des œuvres pianistiques de Beethoven et de lui-même. Il laissa un héritage impérissable, fait de compositions pianistiques originales, mais aussi de transcriptions et de paraphrases. Parmi ces dernières—pour la plupart de charmantes valses qui lui servirent de bis tout au long de sa carrière—figurent des transcriptions de valses de Brahms, Delibes, Schubert et Strauss. La Valse proposée ici est une paraphrase de la mémorable «Valse lente» qui introduit les deux premiers actes de Coppélia, ballet naguère populaire de Delibes. Passé une introduction de bravoure, la valse originale apparâit telle quelle mais bien vite, elle s’orne de surprises mélodico-harmoniques qui durent sûrement ravir l’auditoire de Dohnányi. Tirée du deuxième acte de Coppélia, la «Valse de la poupée» sert de section médiane contrastive avant le retour de la «Valse lente» dans un entraînant finale. On entend aisément comment Dohnányi pouvait en appeler et à ses talents de pianiste-compositeur et à un panache divertissant pour devenir—le mot est de Bartók—«une idole du public».

James A Grymes © 2012
Français: Hypérion

Ernö Dohnányi war einer der produktivsten Musiker des 20. Jahrhunderts. In einer Phase seiner Karriere war er gleichzeitig als Generaldirektor der Franz Liszt-Musikakademie, als Dirigent der Budapester Philharmoniker und als Musikdirektor des ungarischen Rundfunks tätig. Er unterrichtete auch eine ganze Generation großer ungarischer Musiker, darunter Géza Anda, György Cziffra, Annie Fischer, Boris Goldovsky, Edward Kilenyi, Ervin Nyiregyházi und Sir Georg Solti. Dohnányis nachhaltigstes Vermächtnis besteht allerdings wohl in seinen Klavierkompositionen, in denen sich sein Talent als einer der führenden Pianisten seiner Generation mit seinem Gespür für die Komposition zeitloser Meisterwerke verband.

Dohnányi wurde am 27. Juli 1877 in Pozsony, Ungarn (vielen Europäern als Pressburg bekannt, heute Bratislava, Slowakei) geboren. Seine erste Komposition, ein 16-taktiges Gebet für Klavier, stammt aus dem Jahr 1884. Im folgenden Jahrzehnt komponierte er 75 weitere Werke. Die meisten dieser Jugendkompositionen sind für Soloklavier oder Kammermusikensemble mit Klavier: naheliegende Besetzungen für ein Wunderkind, das seine Identität als Komponist sowie als Pianist sucht. Als Solist trat er erstmals am 28. Dezember 1890 auf; der dreizehnjährige Dohnányi spielte damals ein Nocturne von Chopin, ein Scherzo von Mendelssohn, zwei seiner eigenen Charakterstücke und Liszts Ungarische Rhapsodie Nr. 8 sowie eine weitere seiner Kompositionen als Zugabe. Vier Jahre später debütierte er in Wien in einer Aufführung seines fis-Moll-Klavierquartetts.

1894 immatrikulierte Dohnányi sich an der Königlich-Ungarischen Musikakademie, heute Franz Liszt-Musikakademie. Dort entwickelte er sich als Komponist wie als Pianist weiter, indem er sich den spätromantischen Kompositionsstil von Hans Koessler und den virtuosen Klavierstil von István Thomán, einem Liszt-Schüler, aneignete. 1897 schloß Dohnányi seine Ausbildung an der Akademie mit Künstlerdiplomen in Komposition sowie in Klavier ab.

Nach zusätzlichem Unterricht bei Eugen d’Albert begann Dohnányi seine Karriere als Pianist mit Aufführungen in ganz Österreich und Deutschland sowie mit mehreren Tourneen in Großbritannien und Nordamerika. Außerdem begründete er sein internationales Ansehen als Komponist mit der Aufführung seiner eigenen Werke. Die Aufnahme dieser Kompositionen in die Kataloge der prominenten Musikverleger Doblinger und Schott bestätigten seinen Rang.

Im Herbst 1901 ließ Dohnányi sich in Wien nieder. Hier komponierte er die Vier Rhapsodien op. 11, die er Thomán widmete. Dohnányi meinte später zu seiner dritten Frau und Biographin Ilona von Dohnányi, dass man dieses Werk

als viersätzige Sonate betrachten könne: die erste Rhapsodie auf Grund ihrer einfacheren Form ist der erste Satz; die zweite Rhapsodie steht an der Stelle des langsamen Satzes; die dritte entspricht einem Sonatenscherzo; die letzte Rhapsodie, eine Ausführung des Gregorianischen Hymnus „Dies Irae“, enthält die Themen der vorigen drei Rhapsodien. Ich habe das Werk nicht als „Sonate“ bezeichnet, weil es in der Struktur etwas freier ist und jedes Stück für sich gespielt werden kann.

Einige Hörer haben an dem Werk zwar ungarische Anklänge ausgemacht, besonders in der fis-Moll-Rhapsodie; doch scheute Dohnányi derartige Zuschreibungen. Er beharrte darauf, dass die einzelnen Sätze „keine Rhapsodien wie die Ungarischen Rhapsodien von Liszt seien, der darin ungarische Volkslieder verarbeitet hat. Meine Themen sind alle original, und wenn man ihren Stil als ungarisch empfindet, so deshalb, weil ich Ungar bin.“

Dohnányi ging 1905 nach Berlin, um eine Professor an der angesehenen Hochschule für Musik anzunehmen. Die erste nach seiner Ankunft in Berlin vollendete Komposition war Winterreigen op. 13 mit dem Untertitel „Zehn Bagatellen“, mit der er sich von Wien verabschiedete. Mit Ausnahme der ersten und der letzten Bagatelle weist jeder Satz im Titel einen Bezug oder auch eine gedruckte Widmung an einen besonderen Freund auf, den er in Wien gefunden hatte. An Ada würdigt die Widmungsträgerin sogar musikalisch mit Wiederholungen der Tonstufen A-D-A. Dohnányi nutzte das ganze Stück auch, um seinen Rang in der großen Reihe der Komponisten-Pianisten zu untermauern. Der Titel Winterreigen erinnert an Schuberts Liederzyklus Winterreise, und der Untertitel „Bagatellen“ spielt auf Beethovens Meisterwerke in derselben Form an. Die deutlichsten Bezüge gibt es jedoch zu Schumann. Dohnányi erklärte dazu: „Dass ich das ganze Werk dem Geist von Robert Schumann gewidmet habe, zeigt sich im ersten Stück, Widmung, in der ich die erste Melodie aus Schumanns Papillons verwendet habe.“ Widmung ist auch der Titel des beliebten ersten Liedes aus Schumanns Liederzyklus Myrthen. Weitere Komponisten, auf die in Winterreigen Bezug genommen wird, sind u. a. Brahms, Chopin, Liszt und Mendelssohn; Postludium nimmt jedoch wieder eine Technik von Schumann auf, indem das Wort A-D-E mit den entsprechenden Tönen gleichsam buchstabiert wird.

1915 kehrte Dohnányi nach Ungarn zurück. 1916 wurde er Professor für Klavier an der Liszt-Akademie und 1919 ihr Direktor. Kurz darauf wurde er zum Präsidenten und Direktor der Budapester Philharmoniker gewählt. Später im selben Jahr wurde Dohnányi vom neugewählten politischen Regime seines Amtes an der Liszt-Akademie enthoben, trat aber weiter durchschnittlich 120 Mal im Jahr auf. Er gab so viele Konzerte, dass Bartók 1920 schrieb: „Das Musikleben im heutigen Budapest kann in einem Namen zusammengefaßt werden—Dohnányi.“

In der Zeit nach dem Ersten Weltkrieg begann Dohnányi, patriotische Werke zu komponieren. Dazu gehörte das Klavierstück Pastorale über ein ungarisches Weihnachtslied, das er am 27. Dezember 1920 in Budapest uraufführte. Anders als die Vier Rhapsodien basiert dieses Werk auf einer traditionellen ungarischen Melodie, dem Weihnachtslied „Mennybol az angyal“ (Der Engel vom Himmel), einem Lied über den Engel, der vor den Hirten erschien und die Geburt von Jesus verkündete. Die Pastorale wurden von süditalienischen Hirten, die in der Adventszeit in den Straßen von Rom musizierten, angeregt und verweisen oft nicht nur auf das Landleben, sondern auch auf Weihnachten. Gemäß den üblichen Regeln für die Komposition von Pastoralen weist Dohnányis Beitrag zu dieser Gattung Bordune im Baß auf, die die Dudelsäcke der Hirten nachahmen, sowie ein wiegendes Siciliano in der oberen Lage, das an die Hirtenschalmeien erinnert. Das ungarische Weihnachtslied erklingt endlich in der Wiederholung des Sicilianos als Kontrapunkt zu jener Melodie. Mit der für ein Weihnachtslied sehr passenden Form der Pastorale nimmt Dohnányi auch wieder Bezug auf frühere Traditionen. Weitere Meisterwerke, in denen Christi Geburt mit ähnlichen musikalischen Mitteln beschworen wird, sind u. a. die Pastorale aus Corellis Weihnachtskonzert (Concerto grosso op. 6 Nr. 8) sowie die Instrumentalsätze, die die Verkündigung des Engels in Händels Messias und in J. S. Bachs Weihnachtsoratorium einleiten.

Dohnányi kehrte 1928 an die Liszt-Akademie zurück; in diesem Jahr gab er auch sein 1500. Konzert. Drei Jahre später wurde er Musikdirektor des ungarischen Rundfunks. 1934 baute er seine beherrschende Stellung im ungarischen Musikleben weiter aus, indem er erneut Direktor der Liszt-Akademie wurde. Er blieb bis 1944 in Ungarn; zu der Zeit hatte er auf seinen Posten als Direktor der Liszt-Akademie verzichtet und die Budapester Philharmonie aufgelöst, um gegen die antisemitischen Gesetze zu protestieren, die jenen Institutionen die Anstellung jüdischer Musiker untersagte. Als die Rote Armee im November 1944 Budapest erreichte, reiste Dohnányi in Richtung Westen und ließ sich schließlich in Oberösterreich nieder, das später zur amerikanischen Zone wurde. In den folgenden Jahren wurde er von eifersüchtigen ungarischen Musikern auf die schwarze Liste gesetzt und von der zunehmend kommunistischen ungarischen Regierung zur Vergeltung für seine antibolschewistische Haltung vor und während des Zweiten Weltkrieges geächtet. In einer grausamen ironischen Verkehrung wurde der verkannte Held des Widerstandes gegen den Holocaust als Nazi-Kriegsverbrecher angeklagt. Die US-Militärregierung ermittelte wiederholt gegen Dohnányi und sprach ihn frei; die Hetzkampagne fügte jedoch seinem Ansehen irreparablen Schaden zu. Er verbrachte die folgenden vier Jahre mit Reisen von Österreich nach Frankreich und schließlich Südamerika und versuchte dabei vergeblich, seine Karriere wiederzubeleben. 1949 emigrierte er nach Tallahassee, Florida, wo er den Posten eines Professors für Klavier an der Florida State University annahm und dort auch „composer in residence“ war.

In Tallahassee schrieb Dohnányi 1951 die Drei Klavierstücke op. 44, seine letzte Komposition für Klavier solo. Das witzige Stück ist John und Martha Kirn gewidmet, Dohnányis loyalsten Fürsprechern während seiner Odyssee von Europa in die Vereinigten Staaten. Wie die Vier Rhapsodien können die Drei Klavierstücke einzeln oder zusammen als herkömmliche mehrsätzige Form gespielt werden: hier handelt es sich um die schnell-langsam-schnell-Folge einer klassischen Sonate. Das erste Stück ist eine Burletta, üblicherweise eine witzige Form. Genau wie Bartók das rhythmische Wechselspiel nutzte, um den Burletta-Satz seines Streichquartetts Nr. 6 mit Witz zu erfüllen, wiederholt Dohnányi in seinem scherzhaften Stück beständig eine absichtlich schwerfällige Folge von Takten mit einer Dauer von jeweils fünf, vier, drei und zwei Schlägen. Der zweite Satz, Nocturne (Katzen auf dem Dach), parodiert ein romantisches Nocturne, in dem die besinnliche Abgeklärtheit der Nacht in der Mitte des Stückes und an seinem Ende durch Klangkaskaden unterbrochen wird, die das Miauen von Katzen wiedergeben. Das letzte Stück ist ein Perpetuum mobile, das tatsächlich endlos weitergehen könnte: gegen Ende erscheint in der Partitur die wunderliche Anweisung „Da capo con ripetizioni ad infinitum“.

Dohnányi komponierte, lehrte, trat auf und dirigierte weiter bis zu seinem Tod am 9. Februar 1960. Er starb in New York City, wo er Aufnahmen von Beethovens Klavierwerken sowie von eigenen Stücken machte. Er hinterließ ein unauslöschliches Vermächtnis, das nicht nur Originalkompositionen für Klavier, sondern auch eine Reihe von Transkriptionen und Paraphrasen enthält. Zu diesen Stücken, hauptsächlich charmante Walzer, die er während seiner gesamten Karriere als Zugabestücke spielte, gehören Transkriptionen von Walzern von Brahms, Delibes, Schubert und Strauß. Der hier enthaltene Walzer ist eine Paraphrase der eingängigen „Valse lente“, die die ersten beiden Akte des damals beliebten Balletts Coppélia von Delibes einleitet. Nach einer bravourösen Introduktion erklingt Delibes’ Walzer in seiner originalen Gestalt; darauf folgen jedoch bald überraschende melodische und harmonische Verzierungen, die Dohnányis Hörer sicher entzückt haben. Die „Valse de la poupée“ (Walzer der Puppe) aus dem zweiten Akt von Coppélia fungiert als kontrastierender Mittelteil, bevor die „Valse lente“ in einem mitreißenden Finale wiederkehrt. Hier ist klar zu erkennen, wie Dohnányi nicht nur auf sein Talent als Pianist und Komponist, sondern auch auf einen amüsanten Stil bauen konnte und damit zu einem—in Bartóks Worten—„öffentlichen Idol“ wurde.

James A Grymes © 2012
Deutsch: Christiane Frobenius

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