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John Rutter (b1945)

Requiem & other choral works

Polyphony, Bournemouth Sinfonietta, Stephen Layton (conductor) Detailed performer information
Label: Hyperion
Recording details: January 1997
Romsey Abbey, Hampshire, United Kingdom
Produced by Mark Brown
Engineered by Antony Howell & Julian Millard
Release date: June 1997
Total duration: 67 minutes 17 seconds

Cover artwork: Photograph by Derek Forss.

John Rutter composed his Requiem in 1985. The work follows the precedents of Brahms and Fauré in using carefully selected texts in place of much of the standard Missa Pro defunctis sequence. The resulting composition has an arch-like formal structure within which is contained some of Rutter's most haunting (and, in the case of The Lord is my shepherd, well known) choral music to date.

Also included are two items from the Birthday Madrigals collection composed in honour of the jazz pianist George Shearing, and eight further sacred works. The double-choir Hymn to the Creator of Light is a wonderful composition, far removed from the romantic style with which Rutter has sometimes been associated; the work here receives its first recording. The Lord bless you and keep you makes a most felicitous ending to the programme—one of those tunes that just will not leave your head.




‘Here is music finely crafted, written with love for the art and an especial care for choral sound’ (Gramophone)

‘A radiant richness of sound’ (The Penguin Guide to Compact Discs)

‘A disc to delight all those who admire Rutter's choral writing. Full of delights and with something for everyone. Certainly a must!’ (Organists' Review)

‘Sensitive, beautifully blended singing and playing. First class’ (Amazon.co.uk)
Requiem was written in 1985 and first performed in the United States. Following the precedent established by Brahms and Fauré, among others, it is not a complete setting of the Missa pro defunctis as laid down in Catholic liturgy, but instead is made up of a personal selection of texts, some taken from the Requiem Mass and some from the 1662 Book of Common Prayer. The seven sections of the work form an arch-like meditation on themes of life and death: the first and last movements are prayers to God the Father on behalf of all humanity, movements two and six are psalms, movements three and five are personal prayers to Christ, and the central Sanctus is an affirmation of divine glory, accompanied by bells as is traditional at this point in the Mass. Gregorian chant is used, in fragmentary or disguised form, at several points in the work. Each of the two psalm settings has an instrumental obbligato, a feature inherited from Bach.

In style and scale, Requiem owes more to Fauré and Duruflé than to Berlioz, Verdi or Britten. It is intimate rather than grand, contemplative and lyric rather than dramatic, consolatory rather than grim, approachable rather than exclusive. I suppose that some will find the sense of comfort and consolation in it facile, but it was what I meant at the time I wrote it, in the shadow of a bereavement of my own.

The other pieces on this recording all owe their origin to specific requests and circumstances, at least two of which especially stand out in my mind. The Lord bless you and keep you was written in 1981 in memory of Edward Chapman, sometime Director of Music at Highgate School in London: John Tavener’s Funeral Ikos was written for the same memorial service – he and I were contemporaries at Highgate, both of us Chapman pupils.

The Hymn to the Creator of Light is similarly connected with someone who meant much to me, Herbert Howells. I knew him during his last years and admired his work greatly. The Hymn was commissioned for a special Evensong in Gloucester Cathedral during which a new stained-glass window in memory of Howells was dedicated. This event formed part of the Three Choirs Festival in 1992, the Howells centenary year, and the combined cathedral choirs of Gloucester, Worcester and Hereford sang. The theme of light seemed to me to have an obvious appropriateness to the occasion.

Draw on, sweet night and My true love hath my heart stand apart as the only two secular pieces included here. They are numbers two and four of a five-movement choral suite called Birthday madrigals, written in 1995 in honour of the 75th birthday of a cherished friend, the great jazz pianist George Shearing. The cycle is so called only because its texts are drawn from the English madrigal era. Although the suite as a whole is tinged with a jazz influence, in the two present movements this reveals itself only in a very oblique way in the harmonic style, which perhaps owes something to one of George’s favourite composers, Delius.

This is one of the first albums (apart from my own Cambridge Singers recordings) to be devoted to my choral music, and I am immensely flattered. But alas, I found out a long time ago that if a composer’s music starts to reach too many people, it pretty soon gets attacked by those who would prefer the non-specialist public to be kept at arm’s length. I happen not to believe in erecting needless barriers between composer and listener: given a choice between critical approbation and a chance of touching the hearts of people outside the limited circle of contemporary music aficionados, I know which I prefer. I am only sorry that we live in a critical climate where there has to be this choice.

John Rutter © 1997

Composé en 1985 et exécuté pour la première fois aux États-Unis, le Requiem suit les modèles de Brahms et de Fauré, entre autres, en ce qu’il n’est pas une mise en musique complète de la Missa pro defunctis de la liturgie catholique, mais une sélection personnelle de textes extraits de la Messe de requiem et du Book of Common Prayer (1662). Les sept sections de cette œuvre constituent un arc méditatif sur les thèmes de la vie et de la terre: les premier et dernier mouvements sont des prières adressées à Dieu le Père au nom de l’humanité tout entière, les deuxième et sixième mouvements sont des psaumes, les troisième et cinquième mouvements sont des prières personnelles au Christ, tandis que le Sanctus central est une affirmation de la gloire divine, accompagné par des cloches, comme le veut la tradition en cet instant de la messe. Le chant grégorien apparaît à plusieurs reprises, dans une forme fragmentaire ou déguisée; enfin, chacune des deux mises en musique psalmiques présente un obbligato instrumental, dans la droite ligne de Bach.

De par son style et son échelle, ce Requiem doit davantage à Fauré et à Duruflé qu’à Berlioz, Verdi ou Britten. Il est plus intime que majestueux, plus contemplatif et lyrique que dramatique, plus réconfortant que sombre, plus accessible qu’élitiste. D’aucuns jugeront peut-être facile son caractère chaleureux, consolateur, mais il traduit ce que je voulus dire à l’heure de sa composition, à l’ombre d’un deuil personnel.

Les autres pièces du présent enregistrement ont toutes pour origine des requêtes, des événements spécifiques, dont deux au moins occupent une place à part dans mon esprit. The Lord bless you and keep you (‘Le Seigneur te bénit et te garde’), fut composé en 1981, à la mémoire d’Edward Chapman, ancien Director of Music à la Highgate School de Londres; le Funeral Ikos de John Tavener fut écrit pour le même service commémoratif – nous étions ensemble à Highgate, dans la classe de Chapman.

L’Hymn to the Creator of Light (‘Hymne au Créateur de Lumière’), se rattache, elle aussi, à quelqu’un qui compta beaucoup pour moi, Herbert Howells. Je le connus à la fin de sa vie et j’admirais énormément ses œuvres. L’Hymn fut commandée pour un Evensong spécial, à la Gloucester Cathedral, lors duquel un vitrail nouveau fut dédié à la mémoire de Howells. Cet événement s’inscrivit dans le cadre du Three Choirs Festival de 1992 – année du centenaire de la naissance de Howells –, qui réunit les chœurs des cathédrales de Gloucester, Worcester et Hereford. Le thème de la lumière s’imposa alors à moi comme une évidence.

Draw on, sweet night et My true love hath my heart sont les deux seules pièces profanes de cet enregistrement. Elles constituent les deuxième et quatrième mouvements d’une suite chorale à cinq mouvements intitulée Birthday madrigals (‘Madrigaux d’anniversaire’) et composée en 1995 pour les soixante-quinze ans d’un ami très cher, le grand pianiste de jazz George Shearing. Ce cycle doit son titre au fait que ses textes proviennent de l’époque des madrigaux anglais. L’influence jazz qui imprègne globalement cette suite ne transparaît que très indirectement dans le style harmonique des deux mouvements présentés ici, style qui doit peut-être un peu à l’un des compositeurs favoris de George, Delius.

Cet album est l’un des premiers (excepté mes propres enregistrements avec les Cambridge Singers) consacrés à ma musique chorale, et j’en suis immensément flatté. Mais hélas, j’ai depuis longtemps découvert que, lorsqu’elle commence à toucher trop de gens, la musique d’un compositeur est bientôt attaquée par ceux qui préfèreraient que le public non spécialiste soit tenu à distance. Il se trouve que je ne crois pas en l’édification de barrières inutiles entre le compositeur et l’auditeur: s’il me fallait choisir entre l’approbation de la critique et une chance d’atteindre le cœur des gens en dehors du cercle restreint des aficionados de la musique contemporaine, je sais où irait ma préférence. Je regrette simplement que nous vivions dans un climat critique où pareil choix doive se faire.

John Rutter © 1997
Français: Hyperion Records Ltd

Reqiuem wurde 1985 komponiert und in den Vereinigten Staaten uraufgeführt. Dieser Nachfolger der etablierten Requiems von, unter anderen, Brahms und Fauré ist keine vollständige Vertonung der Missa pro defunctis, wie sie in der katholischen Liturgie dargelegt wird, sondern setzt sich aus persönlich ausgewählten Texten zusammen, die teilweise aus der Requiemmesse und dem Gebetbuch von 1662 stammen. Die sieben Unterteilungen des Werkes spannen einen meditativen Bogen über Themen von Leben und der Erde: Sowohl der Anfangs- als auch der Endsatz sind Gebete an Gott den Vater im Namen der gesamten Menschheit. Bei den Sätzen zwei und sechs handelt es sich um Psalmen, während Sätze drei und fünf persönliche Gebete an Christus sind. Das zentrale Sanctus ist eine Affirmation der göttlichen Herrlichkeit mit Glockenbegleitung, so wie es an dieser Stelle in der Messe üblich ist. Gregorianische Choräle werden als Fragmente oder in versteckter Form an mehreren Stellen in der Messe eingesetzt, und beide Psalmvertonungen verfügen über obligate Instrumentalstimmen – eine von Bach übernommene Praxis.

In Bezug auf Stil und Umfang lehnt sich Requiem jedoch eher an Fauré und Duruflé als an Berlioz, Verdi oder Britten an. Es ist vertraut statt erhaben, nachdenklich und lyrisch statt dramatisch, tröstend statt trostlos und zugänglich statt distanziert. Vermutlich werden einige dieses Gefühl des Trostes und der Beruhigung als oberflächlich empfinden, doch dies war meine Absicht, als ich das Stück im Schatten eines persönlichen Verlustes schrieb.

Alle anderen hier aufgezeichneten Stücke verdanken ihre Entstehung besonderen Aufträgen und Umständen, von denen sich mir zumindest zwei ganz besonders eingeprägt haben. The Lord bless you and keep you wurde 1981 zum Gedenken an Edward Chapman, einst Musikdirektor der Highgate School in London, geschrieben. Auch John Taveners Funeral Ikos entstand anläßlich dieses Gedenkgottesdienstes – Tavener und ich besuchten die Highgate School zur gleichen Zeit und waren beide Schüler Chapmans.

Das Stück Hymn to the Creator of Light steht ebenfalls mit einer Person in Zusammenhang, die mir sehr viel bedeutet hat, nämlich Herbert Howells. Ich lernte ihn während seiner letzten Lebensjahre kennen und war ein großer Bewunderer seiner Musik. Die Hymne war ein Auftrag für einen besonderen Abendgottesdienst in der Kathedrale von Gloucester, in dessen Verlauf ein neues Buntglasfenster im Andenken an Howells geweiht werden sollte. Dieser Anlaß war Teil des Three Choirs Festivals in 1992 (dieses Jahr feierte Howells hundertsten Geburtstag), bei dem die Chöre der Kathedralen von Gloucester, Worcester und Hereford gemeinsam konzertierten. Das Thema des Lichtes schien mir für diesen Anlaß besonders angemessen.

Draw on, sweet night und My true love hath my heart nehmen als die einzigen weltlichen Stücke auf dieser CD eine Sonderstellung ein. Es handelt sich bei ihnen um die Sätze zwei und vier der fünfsätzigen Chorsuite Birthday madrigals, die 1995 anläßlich des 75. Geburtstages eines verehrten Freundes, des großartigen Jazzpianisten George Shearing, komponiert wurde. Der Titel dieses Zyklus läßt sich ganz einfach darauf zurückführen, daß seine Texte aus der englischen Madrigal-Epoche stammen. Obgleich die Suite in ihrer Gesamtheit einen leichten Jazzeinfluß erkennen läßt, zeigt sich dies in den vorliegenden zwei Sätzen jedoch nur in sehr versteckter Form im harmonischen Stil, der sich vielleicht in gewisser Weise an einen Lieblingskomponisten von George, nämlich Delius, anlehnt.

Dieses Album ist eines der ersten (abgesehen von meinen eigenen Cambridge Singers-Aufnahmen), das meiner Chormusik gewidmet wird, und ich muß sagen, daß ich mich dadurch überaus geschmeichelt fühle. Doch leider habe ich bereits vor langer Zeit erkannt, daß die Musik eines Komponisten, sobald sie ein zu großes Publikum erreicht, zur Zielscheibe jener wird, die eine Abgrenzung von der ‘laienhaften’ Öffentlichkeit befürworten. Ich persönlich mißbillige die Errichtung unnötiger Schranken zwischen dem Komponisten und dem Publikum: Hätte ich zwischen dem Beifall der Kritiker und der Aussicht auf die Rührung der Herzen jener Menschen außerhalb des zeitgenössischen Musikliebhaberkreises zu wählen, ich wüßte, wie meine Entscheidung ausfallen würde. Ich bedauere jedoch, daß wir in einer so kritischen Zeit leben, in der solche Entscheidungen notwendig sind.

John Rutter © 1997
Deutsch: Manuela Hübner

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