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Nikolai Medtner (1880-1951)

The complete solo piano recordings, Vol. 2

Nikolai Medtner (piano)
Download only
Label: APR
Recording details: Various dates
Abbey Road Studios, London, United Kingdom
Release date: June 1999
Total duration: 68 minutes 12 seconds

This is a recording from Appian Publications & Recordings Ltd (to quote the full title)—the label invariably more familiarly known simply as "APR".

Since its foundation in 1986, APR has won an enviable reputation as a quality label devoted predominantly—though not exclusively—to historic piano recordings. In particular APR has won countless laurels for the high standard of its 78rpm restoration work—"Transfers of genius" to quote one critic—as well as the detail and content of its booklets.


'The qualities I noted as being characteristic of Medtner’s playing in 1930/31 are equally present here … the 1936 HMVs reveal [Medtner's] beautifully balanced, scaled and equalized playing' (MusicWeb International)» More
The Recordings
Like many other pianists, Medtner began his recording career in the studios of the reproducing piano companies, cutting fifteen rolls for Welte-Mignon in Germany in 1922 and in 1925 another four for Duo-Art in New York. Then, in November 1928, during the course of his second visit to Britain, he made three test gramophone records for Columbia, returning for sessions in March 1930 and February 1931 to record a series of his own compositions, including three of his songs, sung by the soprano Tatiana Makushina, with whom he had given his first London recital in February 1928.

Medtner seems never properly to have understood the terms under which he made these Columbia recordings. He thought them very successful but, much to his bewilderment and disgust, none was ever published. He never discovered the reason why, though the catastrophic decline in record sales as a result of the Great Depression and the consequent forced merger in June 1931 of Columbia and the Gramophone Company to form EMI were doubtless contributory factors in the nonappearance of what would have seemed at the time highly adventurous and unprofitable repertoire.

EMI made amends for the composer's earlier disappointment when, in the spring of1936, he remade for HMV most, though not all, of the items abortively recorded for Columbia five and six years before; they were published as a six-record album. Unsurprisingly, the performances are remarkably similar. "There may be many different ways of playing a piece," Medtner used to say, "but always one way that is the best." Another project said to have been discussed at this time was the recording of a pair of Beethoven sonatas, but this did not come to fruition.

A decade was to pass before Medtner again entered the gramophone studio. In October 1946 he recorded two pieces of his own, the Russian Round Dance (with Moiseiwitsch) and the Improvisation, Op 31, and in the following month Beethoven's Appassionata Sonata. Despite his fragile health, he was at this time considering making another concert tour of the United States in order to revive his precarious finances, but happily an entirely unexpected, not to say miraculous, event made this hazardous undertaking unnecessary.

Before the war, the son of an Indian potentate, the Maharaja of Mysore, a connoisseur of western music generally and of Russian music in particular happened, so the story goes, to be listening to his sister playing some unfamiliar piano music. Profoundly impressed, he enquired who was the composer; it was Medtner. He decided immediately that, when circumstances permitted, he would get the evidently unjustifiably neglected composer's music recorded in order to make it available to the public at large. Accordingly, in 1946, having by now succeeded to his father s title and wealth, he set his scheme in motion, sponsoring the establishment of a Medtner Society, to make it possible for the weakened and ageing composer to record as many of his works as he wished, before it was too late.

The bulk of Medtner's consequent activity in the studio took place during 1947, with recordings of the three concertos (with the Philharmonia under Dobrowen and Weldon), two of the piano sonatas, the First Violin Sonata (with Cecilia Hansen), the Sonata-Vocalise (with Margaret Ritchie), and a cross-section of the shorter piano pieces and of the songs (with Oda Slobodskaya and Tatiana Makushina). The composer then broke off in order to complete the writing of his Piano Quintet, a work of special significance to him, which he was able to record in November 1949. There were two final sessions in the autumn of 1950, when he recorded fourteen of his songs with Elisabeth Schwarzkopf.

In some respects the Maharaja's munificent gesture proved ill-starred, for the recordings were made in the dying years of the old 78 rpm format and, as Medtner himself feared would be the case, with the arrival of LP records they soon ceased to be available. Moreover, by no means all of them were published, and those that were have only recently been reinstated in the domestic catalogue, after nearly half a century, so inhibiting the dissemination of the composer's work that was the original raison d'être of the whole enterprise. Even so, despite its past neglect, Medtner's recorded legacy, like Rachmaninov's, is of priceless value, not only because it enshrines the playing of a remarkable pianist but because it provides documentary evidence, over and above the instructions on the printed page, of just how a composer envisaged his own music's ideal realisation.

Martyn Barrie © 1998

Les Enregistrements
Comme bien d'autres pianistes, Medtner fit ses premiers enregistrements dans les studios des firmes de pianos mécaniques, gravant quinze rouleaux pour le 'Mignon' de Welte en Allemagne en 1922 et quatre autres en 1925 pour le 'Duo-Art' de l'Aeolian Company à New York. Puis en novembre 1928, lors de son deuxième séjour en Grande-Bretagne, il fit trois disques d'essai pour Columbia qui se soldèrent par des séances en mars 1930 et février 1931 pour enregistrer plusieurs oeuvres de son cru, dont trois mélodies chantées par la soprano Tatiana Makouchina avec qui il avait donné son premier récital londonien en février 1928.

Il semble que Medtner n'ait jamais tout à fait compris les conditions de son contrat avec Columbia. Jugeant ces enregistrements très réussis, il fut stupéfait et profondément découragé qu'aucun ne soit publié. Il ne découvrit jamais la raison exacte de cette décision, mais il est certain que le déclin catastrophique des ventes de disques après la crise de 1929 et la création en juin 1931 d'EMI, fusion de Columbia et de la Gramophone Company, contribuèrent à ce que ce répertoire, en lui-même peu rentable et plutôt hasardeux, reste inédit.

Au printemps de 1936, EMI tâcha de se racheter et de faire oublier à Medtner cette déception passée en lui offrant de graver à nouveau pour HMV la plupart des morceaux enregistrés pour Columbia cinq ou six ans plus tôt et toujours inédits à l'époque; ils parurent sous forme d'un coffret de six disques. Naturellement, les interprétations sont remarquablement similaires. "Il y a plusieurs façons de jouer un morceau", disait Medtner, "mais il y en a toujours une de meilleure que les autres." Il fut aussi question à l'époque que Medtner enregistre deux sonates de Beethoven, mais ce projet ne fut jamais mis à exécution.

Il faudrait attendre dix ans pour que Medtner retrouve le chemin des studios. En octobre 1946 il enregistra deux de ses propres compositions, la Ronde danse russe (avec Moiseiwitsch) et l'Improvisation Op.31, gravant en novembre la Sonate Appassionata de Beethoven. Malgré sa santé chancelante, il envisageait à l'époque de faire une autre tournée de concerts aux Etas-Unis pour améliorer sa situation financière fort précaire, mais, par bonheur, un événement tout à fait inattendu, un vrai miracle, lui permit d'oublier ce projet de voyage plutôt risqué.

On raconte qu'avant la guerre, le fils d'un prince indien, le maharajah de Mysore, connaisseur en matière de musique occidentale et plus particulièrement de musique russe, entendit un jour sa sœur jouer au piano une oeuvre qu'il ne connaissait pas. Très impressionné par cette page, il lui demanda qui en était le compositeur; c'était Medtner. Il décida sur-le-champ que dès que possible il se chargerait de faire enregistrer la musique de ce compositeur à tort si mal connu afin que tous les mélomanes puissent le découvrir. C'est ainsi qu'en 1946, ayant hérité du titre et de la fortune de son père, il mit son projet à exécution, finançant la création d'une Société Medtner, pour que ce compositeur, que l'âge et la maladie avaient rendu bien faible, puisse enregistrer parmi ses oeuvres toutes celles qu'il voulait, avant qu'il ne soit trop tard.

Medtner fit la plupart de ces enregistrements en 1947, gravant les trois concertos (avec le Philharmonia sous la direction de Dobrowen et Weldon), deux sonates pour piano, la Première Sonate pour violon (avec Cecilia Hansen), la Sonate-Vocalise (avec Margaret Ritchie), et un échantillon de pièces pour piano plus courtes et de mélodies (avec Oda Slobodskaïa et Tatiana Makouchina). Le compositeur fit une coupure pour achever la composition de son Quintette pour piano, une oeuvre qui lui tenait particulièrement à coeur et qu'il put enregistrer en novembre 1949. Il y eut deux dernières séances en automne 1950, durant lesquelles il grava quatorze de ses mélodies avec Elisabeth Schwarzkopf.

Par certains côtés le geste munificent du maharajah s'avéra malheureux car ces enregistrements eurent lieu au crépuscule du 78 tours et se trouvèrent trop vite épuisés, comme le craignait Medtner, à l'avènement du 33 tours. De plus, beaucoup ne furent jamais publiés, et ceux qui le furent ne viennent que récemment de retrouver leur place au catalogue britannique, près de cinquante ans après avoir été gravés: ils ne participèrent donc guère à la propagation de l'oeuvre de Medtner, raison d'être originale de cette entreprise. Il n'en reste pas moins qu'en dépit du manque d'intérêt qu'ils suscitèrent dans le passé, les disques que Medtner nous a laissés en héritage, comme ceux de Rachmaninov, sont d'une valeur inestimable, non seulement car ils renferment le jeu d'un pianiste remarquable mais aussi parce qu'ils nous permettent de découvrir, bien mieux que des indications sur une partition, l'interprétation qu'un compositeur jugeait idéale pour sa propre musique.

Martyn Barrie © 1998
Français: Nicole Valencia

Die Aufnahmen
Wie viele andere Pianisten begann auch Medtner seine Aufnahmetätigkeit in den Studios der Hersteller von Rollenklavieren. 1922 bespielte er fünfzehn Rollen für Welte- Mignon in Deutschland, und 1925 weitere vier für Duo-Art in New York. Dann, im November 1928, im Verlauf seiner zweiten Visite in Großbritannien, machte er drei Testplatten für Columbia und kehrte zu Aufnahmesitzungen im März 1930 und Februar 1931 zurück, um eine Reihe eigener Kompositionen einzuspielen, einschließlich dreier seiner Lieder, gesungen von der Sopranistin Tatjana Makuschina, mit der er sein erstes Londoner Konzert im Februar 1928 gegeben hatte.

Medtner scheint die Umstände, unter denen er diese Columbia-Aufnahmen gemacht hatte, nie recht verstanden zu haben. Er hielt sie für sehr gelungen, dochmit großer Bestürzung und mit Widerwillen sah er, daß kerne je veröffentlicht wurde. Er fand den Grund nie heraus, obgleich der katastrophale Einbruch bei den Plattenverkäufen als Folge der großen Depression und der folgende Zwangszusammenschluß von Columbia und der Gramophone Company zu EMI im Juni 1931 zweifellos Faktoren waren, die zur NichtVeröffentlichung eines zu jener Zeit höchst abenteuerlichen und unprofitablen Repertoires beitrugen.

EMI machte die Enttäuschung des Komponisten wieder gut, als er im Frühling des Jahres 1936 für HMV zwar nicht alle, aber doch die meisten jener Titel erneut einspielte, die erfolglos für Columbia fünf oder sechs Jahre zuvor aufgenommen worden waren; sie wurden als Album von sechs Platten herausgebracht. Es überrascht nicht, daß die Einspielungen von bemerkenswerter Ähnlichkeit sind. "Es mag viel Weisen geben, ein Stück zu spielen", pflegte Medtner zu sagen, "doch ist immer eine die beste." Ein weiteres Vorhaben zu jener Zeit war die Einspielung einiger Sonaten von Beethoven, doch kam dies nicht zur Ausführung.

Eine Dekade sollte vergehen bis Medtner erneut ins Aufhahmestudio kam. Im Oktober 1946 spielte er zwei seiner eigenen Stücke ein, den Russischen Rundtanz (mit Moiseiwitsch) und die Improvisation op.31 sowie im Monat darauf Beethovens Sonata appassionata. Trotz seines anfalligen Gesundheitszustandes dachte er zu jener Zeit an eine weitere Konzerttournee in den USA, um seine finanzielle Situation zu verbessern, doch machte glücklicherweise ein völlig unerwartetes Ereignis, um nicht zu sagen ein Wunder, dieses gewagte Unternehmen überflüssig.

Vor dem Kriege, so heißt es, hörte der Maharadscha von Mysore, Sohn eines indischen Potentaten, und ein Kenner westlicher Musik im allgemeinen und russischer Musik im besonderen, wie seine Schwester einige unbekannte Klavierstücke spielte. Tief beeindruckt, erkundigte er sich nach dem Namen des Komponisten; es war Medtner. Er entschied sofort, die Musik dieses so offenkundig ungerechterweise vernachlässigten Komponisten aufnehmen zu lassen, wenn die Umstände dies erlauben würden, um sie einem breiteren Publikum zugänglich zu machen. Im Jahre 1946—er hatte inzwischen Vermögen und Titel seines Vaters übernommen—setzte er sein Vorhaben in die Tat um und finanzierte die Gründung einer Medtner-Gesellschaft, um dem geschwächten und alternden Komponisten die Aufnahme so vieler seiner Werke wie er wünschte zu ermöglichen, bevor es zu spät wäre.

Ein Großteil von Medtners folgender Studioarbeit fand während des Jahres 1947 statt, mit Aufnahmen der drei Klavierkonzerte (mit dem Philharmonia Orchestra unter Dobrowen und Weldon), zwei der Klaviersonaten, der ersten Violinsonate (mit Cecilia Hansen), der Sonata-Vocalise (mit Margaret Ritchie), einer Auswahl der kurzen Klavierstücke und mit Liedern (mit Oda Slobodskaja und Tatjana Makuschina], Der Komponist brach dann ab, um die Komposition des Klavierquintetts zu vollenden, eines Werks, das ihm besonders viel bedeutete, und das er dann im November 1949 aufnehmen konnte. Es folgten zwei letzte Aufhahmesitzungen im Herbst 1950, als er vierzehn Lieder mit Elisabeth Schwarzkopf einspielte.

In mancher Beziehung stand die freigebige Geste des Maharadschas unter einem schlechten Stern; denn die Aufnahmen wurden in den letzten Jahren der alten 78er-Platten gemacht, und wie Medtner selbst befürchtet hatte, waren sie mit dem Aufkommen der Langspielplatte bald nicht mehr erhältlich. Überdies wurden keineswegs alle veröffentlicht, und jene, die herauskamen, sind erst kürzlich, nach fast einem halben Jahrhundert, wieder dem heimischen Katalog hinzugefügt worden. So wurde die Verbreitung der Werke des Komponisten, die ursprüngliche raison d'être des ganzen Unterfangens, verhindert. Dennoch, und trotz der Vernachlässigung in der Vergangenheit, ist Medtners Vermächtnis an Aufnahmen, wie das von Rachmaninow, von kostbarem Wert, nicht allein weil es das Spiel eines bemerkenswerten Pianisten bewahrt, sondern weil damit über die Anmerkungen im Notentext hinaus dokumentiert wird, wie sich ein Komponist die ideale Ausfuhrung seiner eigenen Musik vorstellte.

Martyn Barrie © 1998
Deutsch: Peter Sulman

At the heart of the first volume in this series (APR5546) was Nicolas Medtner's previously unpublished Columbia recordings of 1930-31. When he re-entered the recording studio in April 1936, this time for HMV (now a sister company of Columbia since the formation of EMI in 1931), Medtner naturally assumed that his earlier recordings were lost for all time and so re-recorded the majority of the titles originally set down for Columbia. Two further sessions in the following month for the necessary "remakes" marked the satisfactory completion of a seven year project. Medtner could be forgiven for assuming that this marked the end of his brief career as a "recording artiste".

That he did return to the recording studio a decade later was due solely to the intervention of two prominent figures. The first was Benno Moiseiwitsch, a good friend and genuine admirer of Medtner's music who, solicitous of the composer's welfare and concerned about his general neglect, convinced HMV that Medtner should make more records. HMV complied, beginning in October 1946 with Moiseiwitsch and the composer recording the piano duo Russian Round Dance which the two had performed that June in what proved to be Medtner's last public appearance as pianist. Reassured that Medtner's serious health problems had not compromised his keyboard prowess, HMV recorded both the Improvisation Op 31/1 and Beethoven's Appassionata Sonata (included on Volume 1) before the end of the year. Nothing further was planned.

Then, quite unexpectedly, there entered another figure: HH The Maharaja of Mysore, an admirer of Russian music in general and Medtner's in particular, who, as Barrie Martyn's accompanying essay makes plain, was to exert a profound influence upon the composer during his final years. The Maharaja's Musical Foundation enabled Medtner to record (from 1947) as much as his strength and faculties allowed. The solo recordings of this last period will appear on Volume 3 of this series.

This programme concludes with the First Violin Sonata, one of two major Chamber compositions—the other was his great swan song, the Piano Quintet—which Medtner recorded under the Maharaja's patronage but which was never published. Why both these recordings remained unpublished has never been fully explained: perhaps the Maharaja and the composer were more than content to have had the works recorded and be in possession of their own personal copies while HMV, aware that sales would be minimal, was happy to be spared the expense of official publication. Medtner's partner in the Violin Sonata was Cecilia Hansen (1897-1989), one of Leopold Auer's favourite pupils. Given her established artistic ties with the composer and the fact that her previous recordings comprised only a handful of small pieces for RCA Victor in the mid-1920s (the majority contained on APR's The Auer Legacy Volume 1: APR 7015) the inclusion of her sole major recording, previously available only via a limited LP edition, will surely be warmly welcomed.

Finally, I would like to place on record my indebtedness to Barrie Martyn, the British authority on Medtner, and Donald Manildi of IPAM at the University of Maryland, both of whom placed copies of the Violin Sonata at APR's disposal, and to Mrs. Ruth Edge and her staff at EMI Music Archives who have enabled me to present the discography to this series (see pp. 12 & 13). As with the earlier volume, the recordings are presented in chronological order.

Bryan Crimp © 1999

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