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Richard Strauss (1864-1949)

The Complete Songs, Vol. 4 – Christopher Maltman & Alastair Miles

Christopher Maltman (baritone), Alastair Miles (bass), Roger Vignoles (piano)
Recording details: Various dates
All Saints' Church, East Finchley, London, United Kingdom
Produced by Mark Brown
Engineered by Julian Millard
Release date: February 2009
Total duration: 59 minutes 30 seconds

Cover artwork: Moonlight Walk by John Atkinson Grimshaw (1836-1893)
Private Collection / Bridgeman Art Library, London
 
1
Madrigal  Ins Joch beug' ich den Nacken demutvoll  [3'02]
2
Winternacht  Mit Regen und Sturmgebrause  [1'41]
3
Lob des Leidens  O, schmäht des Lebens Leiden nicht!  [2'20]
4
Aus den Liedern der Trauer  Dem Herzen ähnlich, wenn es lang  [1'45]
5
Heimkehr  Leiser schwanken die Äste  [2'17]
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Hyperion’s Strauss Lieder series is fast becoming a worthy successor to the seminal Schubert and Schumann Lieder sets on the label. This fourth volume features a veteran of these recordings, the great British baritone Christopher Maltman. Five songs are performed by the wonderfully versatile operatic bass Alastair Miles.

Contrary to a commonly held perception of Strauss as a Lieder composer, what most of the songs in the present volume show is that he was not shy of addressing serious themes. Settings of Rückert, Dehmel, Goethe and others are tinged with a dark regret which is enhanced by their bass tessitura. Strauss the opera composer is evident in the epic scale of the lieder written post-Salome. Roger Vignoles provides his famous extensive booklet notes, with commentary about each individual song and scholarly discourse on the poetry.

Reviews

'There's a special refinement here that Fischer-Dieskau did not always capture … unexpected notes of smoky mystery, youthful defiance and solidarity with the working man characterise the settings of Richard Dehmel' (BBC Music Magazine)

'Strauss is so closely associated with the soprano voice that it is useful to be reminded how his rhapsodically lyrical style can be beautifully suited to baritone and bass too … both [Maltman and Miles] sing with great sensitivity and imaginative word-colouring' (The Daily Telegraph)

'Maltman has the lion's share, his molasses-rich lower range and walnut-polished upper melting into the ethereal Am Ufer and finding gruff humour in Das Lied des Steinkopfers. Alastair Miles' robust, sensitive bass excelts in Im Spätboot, perfectly capturing the eerie, dark atmosphere of Strauss's weary boat passenger' (The Times)

'Roger Vignoles can do no wrong in my book, his playing as adept and fresh as ever, strolling through his prime… this is a worthy issue … Strauss deserves no less' (Audiophile Audition, USA)

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Among Richard Strauss’s poets, three in particular stand out: Adolf von Schack (1815–1894), Richard Dehmel (1863–1920) and Karl Henckell (1864–1929). Von Schack was the subject of an early enthusiasm, providing the texts for sixteen out of the seventeen songs that comprise his Opus 15, 17 and 19 sets. With Dehmel and Henckell, Strauss’s engagement was less concentrated, but ran to ten songs by each, including many of the most famous and well-loved—Wiegenlied, Befreit and Waldseligkeit from Dehmel; Ruhe, meine Seele! and Ich trage meine Minne from Henckell.

Graf Adolf von Schack was a wealthy establishment figure, a patron of the arts whose Munich home boasted a fine collection of paintings. By contrast, although one would not guess it from most of the poems by each that Strauss chose to set, both Dehmel and Henckell were young firebrands, members of a group that not only rejected the sentimentality of mid-nineteenth-century poetry, but openly espoused socialistic views and compassion for the underdog. In the case of Henckell, his proletarian poetry was considered so inflammatory that it was banned in Germany, with the result that he emigrated to Switzerland. Dehmel, himself the son of a gamekeeper, was notorious for his verses on sexual liberation and attacks on puritanical contemporaries, and even stood trial on obscenity charges. A cult figure among the younger generation, by the early twentieth century he was considered Germany’s leading contemporary poet.

Whether or not Strauss sympathized with the socialistic views of Dehmel and Henckell, his attraction to poems like Der Arbeitsmann and Lied des Steinklopfers was probably as much musical as political. He knew a good subject for music when he saw it, and the opera composer in him clearly relished the opportunity to portray a couple of picturesque figures from the working class. Likewise the stormy background to Dehmel’s Lied an meinen Sohn gave him the chance to deploy all his most dramatic orchestral effects to exhilarating effect. To hear all three songs is essential to a properly rounded assessment of Strauss as a Lieder composer, especially if one also adds in the exquisite Am Ufer, a miniature masterpiece by any standards.

Contrary to a commonly held perception of Strauss as a Lieder composer, what most of the songs recorded in the present volume show is that he was not shy of addressing serious themes. This is especially true of the three Rückert songs of Opus 87. (The fourth song, Erschaffen und Beleben, a setting of Goethe from his West-östlicher Divan, was composed separately and added later for the complete edition, presumably by way of light relief.) All are tinged with a real regret that may have in part been inspired by Strauss’s own advancing years. Having said that, their mood (and bass tessitura) had already been anticipated in the magnificent Im Spätboot composed twenty-three years previously in 1906, and even arguably in the noble resignation of the Michelangelo Madrigal of 1886 with which this recording opens.

Roger Vignoles © 2009

Trois poètes surclassent tous ceux que Richard Strauss mit en musique: Adolf von Schack (1815–1894), Richard Dehmel (1863–1920) et Karl Henckell (1864–1929). Très tôt, Strauss s’enflamma pour von Schack, chez qui il puisa seize des dix-sept lieder de ses corpus opp. 15, 17 et 19. Avec Dehmel et Henckell, il s’engagea moins intensément, empruntant malgré tout à chacun dix textes de lieder, dont nombre des plus célèbres et des plus aimés—Wiegenlied, Befreit et Waldseligkeit, d’après Dehmel; Ruhe, meine Seele! et Ich trage meine Minne d’après Henckell.

Graf Adolf von Schack était une figure fortunée de l’établissement, un mécène des arts dont la demeure munichoise s’enorgueillissait d’une belle collection de tableaux. Par constraste, et même si la plupart des poèmes choisis par Strauss n’en laissent rien transparaître, Dehmel et Henckell étaient de jeunes exaltés, membres d’un groupe qui, non content de rejeter la sentimentalité de la poésie du milieu du XIXe siècle, épousait ouvertement les visions socialistes et éprouvait de la compassion pour les opprimés. Henckell émigra en Suisse après que sa poésie prolétarienne, jugée par trop incendiaire, eut été interdite en Allemagne. Lui-même fils d’un garde-chasse, Dehmel était notoirement connu pour ses vers sur la libération sexuelle et pour ses attaques contre les puritains de son époque—il eut même à répondre d’obscénité devant les tribunaux. Figure culte de la jeune génération, il fut considéré comme le chef de file des poètes de l’Allemagne.

Que Strauss ait ou non eu des affinités avec les visions socialistes de Dehmel et de Henckell, son attirance pour des poèmes comme Der Arbeitsmann et Lied des Steinklopfers fut probablement autant musicale que politique. Il savait reconnaître un bon sujet quand il en voyait un, et l’opératiste qu’il était goûta certainement de pouvoir brosser le portrait d’un couple haut en couleurs, issu de la classe ouvrière. De même, le fond tempétueux du Lied an meinen Sohn de Dehmel lui permit de déployer tous ses effets orchestraux les plus dramatiques, avec un résultat grisant. L’écoute de ces trois pièces est fondamentale pour qui veut pleinement apprécier le Strauss compositeur de lieder, surtout si l’on y ajoute l’exquis Am Ufer, un chef-d’œuvre miniature à tous égards.

Contrairement à ce que l’on s’imagine souvent, Strauss ne craignait pas de s’attaquer à des thèmes sérieux, comme le montrent la plupart des présents lieder. C’est particulièrement vrai des trois Rückert-Lieder de l’op. 87. (Le quatrième lied, Erschaffen und Beleben, d’après un poème tiré du West-östlicher Divan de Goethe, fut composé à part et ajouté après coup pour l’édition complète, probablement pour détendre un peu l’atmosphère.) Tous sont teintés d’un authentique regret, reflet, peut-être, de ce que Strauss avançait en âge. Ceci dit, leur climat (et leur tessiture de basse) se trouvait déjà dans le magnifique Im Spätboot, écrit vingt-trois ans auparavant, en 1906, et même, en un certain sens, dans la noble résignation du Madrigal de Michel-Ange, rédigé en 1886 et qui ouvre cet enregistrement.

Roger Vignoles © 2009
Français: Hypérion

Von den Dichtern, die Richard Strauss vertonte, sind drei besonders bemerkenswert: Adolf von Schack (1815– 1894), Richard Dehmel (1863–1920) und Karl Henckell (1864–1929). Von Schacks Werke gefielen ihm zunächst besonders gut: Strauss’ Opus 15, 17 und 19 bestehen aus insgesamt 17 Liedern, von denen 16 Vertonungen von Gedichten von Schacks sind. Von den Werken Dehmels und Henckells fertigte Strauss jeweils 10 Vertonungen an; darunter sind eine ganze Reihe der besonders berühmten und beliebten Lieder, so wie das Wiegenlied, Befreit und Waldseligkeit von Dehmel und Ruhe, meine Seele! und Ich trage meine Minne von Henckell.

Graf Adolf von Schack war ein wohlhabendes Mitglied der gesellschaftlichen Elite Münchens, ein Kunstmäzen, der eine ansehnliche Gemäldesammlung besaß. Auf der anderen Seite, obwohl man es dem Inhalt der Gedichte, die Strauss vertonte, nicht unbedingt entnehmen kann, waren sowohl Dehmel als auch Henckell junge, sozial revolutionär gesinnte Mitglieder einer Gruppe, die nicht nur die Sentimentalität der Gedichte aus der Mitte des 19. Jahrhunderts ablehnte, sondern auch öffentlich sozialistische Ansichten vertrat und für die Verlierer und Außenseiter der Gesellschaft eintrat. In Henckells Fall wurde seine proletarische Dichtung für derart aufrührerisch gehalten, dass sie in Deutschland verboten wurde und er daraufhin in die Schweiz emigrierte. Dehmel, der Sohn eines Wildhüters, war für seine Verse über sexuelle Befreiung und seine Angriffe auf puritanische Zeitgenossen berüchtigt, so dass er sich sogar gegen Anklagen wegen Obszönität vor Gericht behaupten musste. Die jüngere Generation betrachtete ihn als Kultfigur und am Anfang des 20. Jahrhundert galt er als führender zeitgenössischer Dichter Deutschlands.

Es ist nicht klar, ob Strauss die sozialistischen Ansichten Dehmels und Henckells teilte; Gedichte wie Der Arbeitsmann und Das Lied des Steinklopfers waren wahrscheinlich auf musikalischer Ebene ebenso sehr von Interesse für ihn wie auf politischer. Wenn sich ein Stoff für Musik eignete, erkannte er dies sofort, und der Opernkomponist in ihm genoß es sichtlich, bunte Figuren der Arbeiterklasse darzustellen. So lieferte der stürmische Hintergrund von Dehmels Lied an meinen Sohn ihm entsprechend die Möglichkeit, seine besonders dramatischen Orchestereffekte in berauschender Weise einzusetzen. Um sich ein ausgewogenes Bild von Strauss als Liederkomponist machen zu können, muss man alle drei Lieder hören und am besten auch noch das exquisite Am Ufer, ein Meisterwerk im Miniaturformat, dazunehmen.

Die meisten Lieder der vorliegenden Aufnahme zeigen, dass Strauss als Liederkomponist—entgegen der allgemeinen Auffassung—keineswegs vor ernsten Themen zurückschreckte. Das gilt insbesondere für die drei Rückert-Lieder aus Opus 87. (Das vierte Lied, Erschaffen und Beleben, ist eine Goethe-Vertoung aus dessen West-östlicher Divan, das Strauss als einzelnes Werk komponierte und erst später der Gesamtausgabe hinzufügte, möglicherweise als leichteres Gegengewicht.) Alle haben etwas Bedauerndes an sich, was möglicherweise von Strauss selbst und seinem fortgeschrittenen Alter herrührt. Jedoch wurden in dem großartigen Lied Im Spätboot, das 1906, also 23 Jahre zuvor, entstanden war, sowohl die Stimmung als auch die Gesangslage (Bass) antizipiert, und möglicherweise könnte man dasselbe von der edlen Resignation des Madrigals Michelangelos (1886) behaupten, mit dem die vorliegende Aufnahme beginnt.

Roger Vignoles © 2009
Deutsch: Viola Scheffel

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