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Caprices & Fantasies

Romantic harp music of the 19th century
Susan Drake (harp)
Archive Service
Originally issued on CDA66340
Recording details: December 1988
Kimpton Parish Church, Hertfordshire, United Kingdom
Produced by Mark Brown
Engineered by Antony Howell
Release date: February 2004
Total duration: 66 minutes 19 seconds
 
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1
Impromptu-Caprice Op 9  [5'20]  Gabriel Pierné (1863-1937)
2
3
Étude  [5'59]  John Thomas (1826-1913)
4
5
6
Mazurka Op 31  [3'36]  Alphonse Hasselmans (1845-1912)
7
Nocturne Op 43  [4'01]  Alphonse Hasselmans (1845-1912)
8
9
Valse caprice Op 37  [3'57]  Albert Heinrich Zabel (1834-1910)
10
Nocturne in E flat  [5'06]  Mikhail Glinka (1804-1857)
11

Reviews

'Highly successful throughout are the playing and recording: both immaculate' (Gramophone)

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CDH55129
This record presents a programme of romantic music—much of it virtually unknown except to its performers—for the most romantic of all instruments, the harp. The ancestors of the harp stretch long back into antiquity. Its forbear the lyre, for instance, can be seen among the stone paintings of ancient Egypt and on Greek earthenware from 2000 bc, and there are references to it in the Bible (‘Praise the Lord with harp’, Psalm 33: 2a). The simplicity of those early harps, though, has long since been left behind and their modern descendant is a very complex instrument indeed. The note given out by a vibrating string, on whatever instrument, is governed by its length: the longer the string, the lower the note. Clearly, then, a string of fixed length has to be shortened or ‘stopped’ to change its note to a higher sound. On the violin, cello or guitar, for instance, this is done by using the fingers to depress the string on to the neck or fretboard, and all that is required is a high degree of finger agility to play these instruments in a variety of keys, modulating from one to another with the highest speed. This, however, cannot be done on the harp for two main reasons: there is no fretboard to provide support, and in any case its player needs both hands to pluck the strings. This limitation was solved in the nineteenth century with the invention of the pedal harp. The modern harpist, like the organist, now needs agile feet as well as hands, since the body of the instrument hides a complicated mechanism of levers, operated by pedals, which enables the player to alter the pitch of the strings and thereby play and modulate in a variety of keys previously inaccessible. The invention of this sophisticated instrument enabled composers to write music of much more colour and variety, and on this record will be found part of the subsequent legacy of music from the richest period of the harp’s history, the nineteenth century. Like other instruments, the harp had, and has, its share of virtuoso performers, many of them writing prolifically for it.

Gabriel Pierné was one of the many French composers who flourished in the latter part of the nineteenth century and the early part of the twentieth but his name today appears rarely in concert programmes outside his native country, despite the attractiveness of much of his music. A pupil of Franck and Massenet, he was something of a child prodigy. He wrote a few operas and ballets of some distinction, as well as an appreciable amount of orchestral and chamber music. Whilst not specifically a ‘harp’ composer, he wrote two orchestral pieces for it—a Concertstück and a Fantaisie basque—and included the instrument in several chamber works. The solo Impromptu-Caprice, an early piece, was also published for piano.

Alphonse Hasselmans was born in Liège, Belgium, in 1845 and studied in Strasbourg with Gottlieb Krüger who himself had been a student of Parish-Alvars (see below). In 1884 he became professor of harp at the Paris Conservatoire, a position he held until his death in 1912. Hasselmans played a major role in the revival of interest in harp-playing towards the end of the nineteenth century. A good many compositions by other composers were inspired by his virtuoso playing and were dedicated to him, among them being Fauré’s Impromptu, Op 86, which appears on this disc. Hasselmans himself did not attach much importance to his own compositions but his charming salon pieces added greatly to the harp’s repertoire, not least in their technical value.

Whilst Pierné is perhaps not today to be counted among the very greatest of French composers, Gabriel Fauré certainly is. He was born in 1845 and lived to the age of seventy-nine, dying in 1924. Probably the most unostentatious, unflamboyant composer of his age, he cared nothing for the excitements of large orchestral or virtuoso pieces and wrote no symphonies, concertos or other similarly colourful music, preferring instead to write for the piano and small chamber groups, as well as for the voice; he wrote many songs of outstanding beauty. Fauré left only two works for harp, both of which are included on this CD—the Nocturne of 1904, dedicated to Hasselmans, and, from 1918, Une châtelaine en sa tour … The latter’s title, ‘The lady of the castle in her tower …’, is a line taken from a poem by Verlaine set many years earlier by Fauré in his song cycle La bonne chanson.

Elias Parish-Alvars was born in Teignmouth, Devon, in 1808 and studied the harp with Théodore Labarre, François Dizi and Robert Bochsa before becoming the most celebrated performer of his day. He was greatly admired by Mendelssohn, and by Berlioz who called him the ‘Liszt of the harp’. He toured Europe from 1831 to 1836 and the Near East from 1838 to 1841. His compositions include many of the national melodies of the countries he visited. He is reputed to have had a formidable technique (it is said that he played at sight, on the harp, the Chopin piano sonatas and the Beethoven and Hummel concertos) and many of his pieces must be among the most demanding in the harp’s literature. He was appointed chamber harpist to the Emperor of Austria in 1847 but died of consumption in Vienna only two years later. One of over eighty pieces which he wrote for solo harp, the Grande fantaisie consists of an introduction (the ‘fantaisie’, Maestoso) followed by a theme (Moderato con espressione) and three variations (Allegro moderato, Brillante and Lento). These are followed by a cadenza and finale (Allegro grazioso), concluding the piece in a blaze of virtuosity.

John Thomas was born in Bridgend, South Wales, in 1826. At the age of eleven he won a harp at a national eisteddfod and three years later, in 1840, Lord Byron’s daughter Ada, the Countess of Lovelace, sent him to the Royal Academy of Music in London, where he studied the instrument with J B Chatterton. In 1851 he made the first of many tours of Europe which were to continue over the next fifty years. In addition to many appearances throughout Britain and the Continent he also adjudicated regularly at his native Welsh eisteddfodau. On 4 July 1862 he gave a concert of Welsh music at St James’s Hall, London, with a chorus of four hundred voices plus twenty harps. Among his numerous compositions for harp, both solo and concerted, he published a collection of Welsh melodies, and arrangements of Schubert songs and Mendelssohn’s ‘Songs without words’. Although he played the pedal harp rather than the triple-strung Welsh harp, he was given the bardic name of ‘Pencerdd Gwalia’—‘Chief Musician of Wales’—in 1861. In 1872 he became harpist to Queen Victoria. He died in London in 1913. The harp Étude on this record is preceded by his arrangement of one of Wales’s most beautiful and well known folk songs, Dafydd y garreg wen—David of the White Rock, or ‘The dying bard to his harp’.

Albert Zabel was born in Berlin in 1834. Through a scholarship obtained for him by Meyerbeer he studied at the Berlin Institut für Kirchenmusik where his harp teacher was Louis Grimm. From the age of eleven he toured for three years with Gungl’s band, travelling to Russia, England and the USA. At fourteen he was appointed solo harpist to the Berlin Opera and in 1855 he moved to St Petersburg to become solo harpist with the Imperial Ballet, remaining there for the rest of his life. In 1862 Anton Rubinstein founded the St Petersburg Conservatory and appointed Zabel as teacher of the harp. He became professor in 1879 and, subsequently, honorary distinguished professor in 1904. He died in 1910 in St Petersburg. The Valse caprice, one of his very last pieces, published in the year of his death, was dedicated to his wife, Eugénie.

The Russian Mikhail Glinka is perhaps much more familiar to us than some of his companions on this record. Generally described as the ‘father of Russian music’ he was of course the composer of much else besides harp music, notably his two most well known operas Russlan and Ludmilla and A Life for the Tsar. The Nocturne was written for piano or harp in 1828 though not published until fifty years later in 1878, over twenty years after the composer’s death.

Perhaps looking slightly out of place among these prominent harp musicians of the nineteenth century is Claude Debussy, since he is acknowledged to be among the most original and influential composers of the twentieth. He was, however, born long before the new century, in 1862, and wrote much music before 1900. The Suite bergamasque, a four-mouvement work for the piano, was written in 1890 and it contains one of the composer’s most celebrated pieces, Clair de lune (‘Moonlight’). Like many pieces for the piano it translates well to the harp without any alteration whatsoever to the notes. Perhaps one can excuse its inclusion in a programme of nineteenth-century harp music on the grounds that without the championship of the harp by the other composers on the record, and their influence on harp construction and playing technique, it could not be heard in this very attractive form.

Susan Drake © 1989

Cet enregistrement de musique romantique—connue pratiquement de ses seuls interprètes—est dévolu au plus romantique de tous les instruments: la harpe. Les ancêtres de la harpe remontent à l’Antiquité et son aïeule la lyre figure sur les peintures de l’âge de pierre de l’Égypte ancienne, mais aussi sur les poteries grecques datant de 2000 ans av. J-C; quant à la harpe elle-même, elle est déjà mentionnée dans la Bible («Louez le Seigneur avec la harpe», psaume 32: 2a). La simplicité de ces harpes primitives a toutefois été abandonnée depuis bien longtemps et leur descendante moderne est un instrument fort complexe. Toute note produite par une corde vibrante étant régie par la longueur de cette dernière—plus la corde est longue, plus la note est grave—, une corde de longueur fixe doit être évidemment accourcie ou «arrêtée» si l’on veut faire passer sa note à une sonorité plus aiguë. Au violon, au violoncelle ou à la guitare, par exemple, ce sont les doigts qui s’en chargent, appuyant la corde sur la manche ou sur la touche, aussi une grande agilité digitale suffit-elle pour jouer de ces instruments dans diverses tonalités, en modulant de l’une à l’autre le plus rapidement possible. Il ne saurait en aller de même avec la harpe, et ce pour deux grandes raisons: l’absence de touche, de soutien donc, et l’obligation faite à l’instrumentiste de se servir de ses deux mains pour pincer les cordes. Cette limitation fut surmontée au XIXe siècle avec l’invention de la harpe à pédales. Comme l’organiste, le harpiste a désormais besoin de mains mais aussi de pieds agiles, car le corps de l’instrument dissimule un mécanisme complexe de leviers, actionnés par des pédales grâce auxquelles l’interprète peut altérer la hauteur de son des cordes et, partant, jouer et moduler dans une variété de tonalités jusqu’alors inaccessibles. L’invention de cet instrument sophistiqué autorisa davantage de coloration, de diversification dans l’écriture musicale, et le présent enregistrement dévoile une partie du legs issu de la plus riche période de l’histoire de la harpe: le XIXe siècle. Comme tout instrument, la harpe eut—et a toujours—son lot d’interprètes virtuoses qui, pour la plupart, lui consacrèrent quantité d’œuvres.

Gabriel Pierné fut l’un des nombreux compositeurs français qui fleurirent de 1850 à 1950 environ, mais aujourd’hui, son nom figure rarement au programme des concerts donnés hors de sa terre natale, et ce malgré le caractère séduisant d’une grande partie de sa musique. Élève de Franck et de Massenet, il tint de l’enfant prodige et écrivit, outre quelques opéras et ballets distingués, un volume appréciable de pièces orchestrales et de musique de chambre. S’il ne fut pas à proprement parler un compositeur pour harpe, il n’en conçut pas moins deux œuvres orchestrales pour cet instrument (un Concertstück et une Fantaisie basque), également présent dans plusieurs de ses œuvres de chambre. L’Impromptu-Caprice solo, daté de ses débuts, fut aussi publié pour piano.

Alphonse Hasselmans (né à Liège, en Belgique, en 1845) étudia à Strasbourg avec Gottlieb Krüger, lui-même ancien élève de Parish-Alvars (cf. infra). Devenu professeur de harpe au Conservatoire de Paris en 1884 (il le resta jusqu’à sa mort, en 1912), il joua un rôle majeur dans le regain d’intérêt dont bénéficia le jeu de la harpe vers la fin du XIXe siècle. Bien des compositeurs lui dédièrent leurs œuvres inspirées par son jeu virtuose, tel l’Impromptu, op. 86 de Fauré, qui figure sur le présent disque. Hasselmans n’attachait guère d’importance à ses propres compositions, mais ses charmantes pièces de salon contribuèrent énormément au répertoire pour harpe, d’abord par leur valeur technique.

Si Pierné ne figure peut-être pas aujourd’hui au nombre des tout grands compositeurs français, Gabriel Fauré, si. Né en 1845 et mort en 1924, à l’âge de soixante-dix-neuf ans, Fauré fut probablement le moins prétentieux, le moins flamboyant des compositeurs de son temps. Résolument insensible aux excitations d’un grand orchestre ou à l’écriture de pièces virtuoses, il ne composa aucune symphonie, aucun concerto, ni aucune musique colorée de ce genre, préférant se consacrer au piano, aux petits ensembles de chambre et à la voix. Auteur de nombreuses mélodies remarquablement belles, il laissa seulement deux pièces pour harpe, incluses dans le présent enregistrement: le Nocturne (1904), dédié à Hasselmans, et Une châtelaine en sa tour … (1918)—ce dernier titre provenant d’un poème de Verlaine mis en musique bien des années auparavant par Fauré dans son cycle de mélodies intitulé La bonne chanson.

Né à Teignmouth, Devon en 1808, Elias Parish-Alvars étudia la harpe avec Théodore Labarre, François Dizi et Robert Bochsa avant de devenir l’interprète le plus fameux de son temps. Mendelssohn l’admira vivement, tout comme Berlioz, qui l’appelait le «Liszt de la harpe». Comme il effectua une tournée en Europe (1831–36) et au Proche-Orient (1838–41), ses compositions reprennent quantité des mélodies nationales des pays qu’il visita. Passant pour posséder une formidable technique (on dit qu’il jouait à vue, à la harpe, les sonates pour piano de Chopin, mais aussi les concertos de Beethoven et de Hummel), il composa maintes pièces dignes de figurer parmi les plus exigeantes de la littérature pour harpe. Nommé harpiste de chambre de l’empereur d’Autriche en 1847, il mourut de phtisie deux ans plus tard, à Vienne. On lui doit plus de quatre-vingts pièces pour harpe solo, dont la Grande fantaisie, qui comprend une introduction (la «la fantaisie», Maestoso), suivie d’un thème (Moderato con espressione) et de trois variations (Allegro moderato, Brillante et Lento), puis d’une cadenza et d’un finale (Allegro grazioso), lequel clôt la pièce dans un embrasement de virtuosité.

Né à Bridgend, en Galles du Sud, en 1826, John Thomas avait onze ans lorsqu’il remporta une harpe au cours d’un «eisteddfod» [festival des arts gallois]. Trois ans plus tard, en 1840, la fille de Lord Byron, Ada, comtesse de Lovelace, l’envoya à la Royal Academy of Music de Londres, où il étudia la harpe avec J. B. Chatterton. En 1851, il entreprit la première d’une série de tournées européennes qui devaient se poursuivre sur un demi-siècle. Nonobstant ses nombreuses apparitions en Grande-Bretagne et sur le Continent, il arbitra régulièrement les «eisteddfodau» de son pays de Galles natal. Le 4 juillet 1862, il donna un concert de musique galloise à St James’s Hall (Londres), avec un chœur de quatre cents voix augmenté de vingt harpes. Parmi ses nombreuses compositions pour harpe, solo ou concertantes, figurent un recueil de mélodies galloises, mais aussi des arrangements de lieder schubertiens et des «Romances sans paroles» mendelssohniennes. Quoique préférant la harpe à pédales à la harpe galloise à triple rangée de cordes, il reçut pour nom de barde «Pencerdd Gwalia»—«Chef musicien du pays de Galles»—en 1861. Devenu harpiste de la reine Victoria en 1872, il mourut à Londres en 1913. Son Étude pour harpe est précédée ici de son arrangement de l’un des plus beaux et des plus fameux folk songs gallois: Dafydd y garreg wen—David du rocher blanc ou «le barde mourant à sa harpe».

Né à Berlin en 1834, Albert Zabel étudia, grâce à une bourse que lui obtint Meyerbeer, à l’Institut für Kirchenmusik de Berlin, où Louis Grimm lui enseigna la harpe. Dès l’âge de onze ans, il entreprit avec l’harmonie de Gungl une tournée de trois ans qui le conduisit en Russie, en Angleterre et aux États-Unis. Nommé à quatorze ans harpe solo à l’Opéra de Berlin, il partit définitivement pour Saint-Pétersbourg en 1855, où il devint harpe solo du Ballet impérial. En 1862, Anton Rubinstein fonda le Conservatoire de Saint-Pétersbourg et chargea Zabel d’enseigner la harpe. Professeur (1879) puis professeur honoraire émérite (1904), il mourut à Saint-Pétersbourg en 1910, année de publication de la Valse caprice, l’une de ses toute dernières pièces, dédiée à sa femme Eugénie.

Le Russe Mikhail Glinka nous est peut-être plus familier que certains de ses compagnons figurant sur cet album. Généralement présenté comme le «père de la musique russe», il ne se limita naturellement pas à la musique pour harpe et composa notamment Russlan et Ludmilla et Une vie pour le tsar, ses deux plus célèbres opéras. Écrit pour piano ou harpe en 1828, le Nocturne ne fut publié qu’en 1878, soit plus de vingt ans après la mort de Glinka.

Reconnu comme l’un des compositeurs les plus originaux et les plus influents du XXe siècle, Claude Debussy pourrait sembler légèrement déplacé parmi tous ces éminents musiciens pour harpe du XIXe siècle. Il naquit pourtant bien avant le nouveau siècle, en 1862, et écrivit l’essentiel de sa musique avant 1900. La Suite bergamasque, œuvre à quatre mouvements pour piano, vit ainsi le jour en 1890—à noter qu’elle recèle l’un des morceaux les plus célèbres de Debussy, le fameux Clair de lune. Comme maintes pièces pour piano, elle s’exécute à la harpe sans apporter la moindre altération aux notes. Sa présence dans un programme consacré à la musique pour harpe du XIXe siècle peut se justifier car jamais nous n’aurions pu l’entendre sous cette forme des plus séduisantes si les autres compositeurs de cet album n’avaient pris la défense de la harpe, n’en avaient influencé la construction et la technique de jeu.

Susan Drake © 1989
Français: Hypérion

Auf der vorliegenden CD wird ein größtenteils unbekanntes Programm mit Musik der Romantik für die Harfe, das romantischste aller Instrumente, präsentiert. Die Vor-fahren der Harfe reichen bis in die Antike zurück. Ihre Vorgängerin, die Lyra, taucht zum Beispiel in Felsmalereien des alten Ägyptens und auf griechischen Vasen von 2000 v. Chr. auf und wird auch in der Bibel genannt („Danket dem Herrn mit Harfen“, Psalm 33,2a). Die Schlichtheit dieser frühen Harfen ist heute jedoch nicht mehr anzutreffen: die moderne Harfe ist ein außerordentlich komplexes Instrument. Die Höhe eines Tons, der durch das Vibrieren einer Saite (eines beliebigen Instruments) entsteht, ist von der Saitenlänge abhängig: je länger die Saite, desto tiefer der Ton. Daher muss eine Saite, die eine fixierte Länge hat, verkürzt oder „abgegriffen“ werden, damit ein höherer Ton erzeugt werden kann. Bei der Violine, dem Cello oder der Gitarre etwa passiert dies, indem ein Finger auf die Saite gesetzt und diese auf das Griffbrett gedrückt wird. Um diese Instrumente in verschiedenen Tonarten spielen und von einer Tonart schnell in die nächste modulieren zu können, müssen die Finger also „nur“ sehr agil sein. Auf der Harfe ist eine solche Spieltechnik aus zwei wichtigen Gründen nicht möglich: erstens hat die Harfe kein Griffbrett und damit nicht die nötige Stütze, und zweitens braucht der Harfenist beide Hände, um die Saiten zupfen zu können. Dieses Problem wurde im 19. Jahrhundert durch die Entwicklung der Doppelpedalharfe gelöst. Der Harfenist muss heutzutage, ebenso wie der Organist, agile Hände und Füße haben, da sich im Korpus des Instruments ein komplizierter Hebelmechanismus verbirgt, der durch die Pedale am Fuß des Instruments bedient wird und der es dem Ausführenden ermöglicht, die Tonhöhe der Saiten zu verändern und damit zu modulieren und in diversen Tonarten spielen zu können, die zuvor für die Harfe unerreichbar waren. Die Erfindung dieses ausgeklügelten Systems hatte zur Folge, dass die Komponisten nun besonders farben- und abwechslungsreiche Werke für die Harfe schreiben konnten, und auf der vorliegenden CD werden einige Kompositionen eben jener für die Geschichte der Harfe besonders fruchtbaren Periode, nämlich das 19. Jahrhundert, vorgestellt.

Gabriel Pierné war einer der vielen französischen Komponisten, die im späten 19. und frühen 20. Jahrhundert große Erfolge feierten. Heutzutage taucht sein Name in den Konzertprogrammen jedoch, außer in seinem Heimatland, trotz der Anziehungskraft vieler seiner Werke kaum noch auf. Er war ein Schüler von Franck und Massenet und eine Art Wunderkind. Er komponierte einige bemerkenswerte Opern und Ballette sowie eine recht große Anzahl von Orchesterstücken und kammermusikalischen Werken. Zwar kann man ihn nicht als „Harfenkomponisten“ bezeichnen, jedoch schrieb er zwei Orchesterstücke für das Instrument—ein Concertstück und eine Fantaisie basque—und setzte die Harfe in mehreren seiner kammermusikalischen Werke ein. Das Solostück Impromptu-Caprice, eine frühe Komposition, wurde auch für Klavier herausgegeben.

Alphonse Hasselmans wurde 1845 in Liège in Belgien geboren und studierte in Straßburg bei Gottlieb Krüger, der selbst ein Schüler von Parish-Alvars (s.u.) gewesen war. 1884 wurde er Professor für Harfe am Pariser Conservatoire, ein Posten den er bis zu seinem Tod im Jahre 1912 innehatte. Hasselmans spielte beim Wiedererwecken des Interesses am Harfenspiel gegen Ende des 19. Jahrhunderts eine wichtige Rolle. Mit seinem virtuosen Spiel inspirierte er viele Werke anderer Komponisten, die ihm gewidmet wurden, darunter auch Faurés Impromptu, op. 86, das auf dieser CD zu hören ist. Hasselmans maß seinen eigenen Kompositionen keine große Wichtigkeit bei, jedoch erweiterten seine eleganten Salonstücke das Harfenrepertoire beträchtlich, nicht zuletzt aufgrund ihres technischen Wertes.

Während Pierné heute möglicherweise nicht zu den größten französischen Komponisten gezählt wird, trifft für Gabriel Fauré das Gegenteil zu. Er wurde 1845 geboren und starb 1924, wurde also 79 Jahre alt. Er war der wahrscheinlich am wenigsten überschwängliche und extravagante Komponist seiner Zeit und interessierte sich nicht für große Orchesterwerke oder virtuose Stücke: er komponierte keine Symphonien, Solokonzerte oder ähnliche farbenprächtige Werke sondern zog es vor, für das Klavier, kleine Kammermusikensembles und die Stimme zu schreiben. Er komponierte viele Lieder von unglaublicher Schönheit. Fauré hinterließ nur zwei Stücke für Harfe, die beide auf dieser CD vorliegen—das Nocturne von 1904, das Hasselmans gewidmet ist, und Une châtelaine en sa tour …, das aus dem Jahre 1918 stammt. Der Titel des Letzteren, „Die Schlossdame in ihrem Turm …“ ist eine Zeile aus einem Gedicht Verlaines, das Fauré mehrere Jahre zuvor in seinem Liederzyklus La bonne chanson vertont hatte.

Elias Parish-Alvars wurde 1808 im englischen Teignmouth in Devon geboren und studierte Harfe bei Théodore Labarre, François Dizi und Robert Bochsa, bevor er einer der gefeiertsten Harfenisten seiner Zeit wurde. Mendelssohn schätzte ihn sehr und Berlioz nannte ihn den „Liszt der Harfe“. Von 1831 bis 1836 unternahm er Konzertreisen durch Europa und 1838 bis 1841 im Nahen Osten. In seinen Kompositionen verarbeitete er viele Volksmelodien der Länder, die er bereiste. Er soll eine ausgezeichnete Technik gehabt haben (es wird behauptet, dass er die Klaviersonaten von Chopin und die Klavierkonzerte von Beethoven und Hummel—auf der Harfe—vom Blatt spielte) und viele seiner Stücke zählen zu den anspruchsvollsten der gesamten Harfenliteratur. 1847 wurde er zum Kammer-Harfenisten des österreichischen Kaisers ernannt, starb jedoch bereits zwei Jahre später in Wien an Schwindsucht. Eines der über 80 Stücke, die er für Soloharfe schrieb, ist die Grande fantaisie, die aus einer Einleitung (die „fantaisie“, Maestoso), gefolgt von einem Thema (Moderato con espressione) und drei Variationen (Allegro moderato, Brillante und Lento) besteht. Darauf folgen noch eine Kadenz und ein Finale (Allegro grazioso), das das Stück zu einem ungeheuer virtuosen Abschluss bringt.

John Thomas wurde 1826 in Bridgend in Südwales geboren. Im Alter von 11 Jahren gewann er bei einem landesweiten „eisteddfod“ [ein walisisches Musikfestival mit Wettbewerb, Anm. d. Ü.] eine Harfe und wurde drei Jahre später (1840) von Lord Byrons Tochter Ada, der Gräfin von Lovelace, nach London an die Royal Academy of Music geschickt, wo er Harfe bei J. B. Chatterton studierte. 1851 begab er sich auf die erste von vielen Konzertreisen durch Europa, wie er sie über die nächsten fünfzig Jahre unternehmen sollte. Neben seinen vielen Auftritten überall in Großbritannien und auf dem europäischen Kontinent fungierte er regelmäßig als Juror bei den „eisteddfodau“ in seiner walisischen Heimat. Am 4. Juli 1862 gab er ein Konzert mit walisischer Musik in der Londoner St. James’s Hall, wo ein Chor von vierhundert Stimmen sowie zwanzig Harfen zu hören waren. Von seinen zahlreichen Kompositionen gab er einen Zyklus mit walisischen Melodien sowie Bearbeitungen von Mendelssohns „Liedern ohne Worte“ Schubert-Liedern heraus. Obwohl er die Doppelpedalharfe spielte und nicht die dreifach besaitete walisische Harfe, wurde ihm 1861 der bardische Name „Pencerdd Gwalia“ („Chef-Musiker von Wales“) verliehen. 1872 wurde er zum Harfenisten von Königin Victoria ernannt. Er starb 1913 in London. Der Harfenetüde auf dieser CD geht sein Arrangement eines der schönsten und bekanntesten walisischen Volkslieder voran, Dafydd y garreg wen—David von dem weißen Felsen, oder „Der sterbende Barde an seiner Harfe“.

Albert Zabel wurde 1934 in Berlin geboren. Mittels eines Stipendiums, das Meyerbeer ihm verschafft hatte, studierte er am Berliner Institut für Kirchenmusik, wo Louis Grimm ihn auf der Harfe unterrichtete. Als er 11 Jahre alt war, begab er sich zusammen mit Gungls Ensemble auf Tournee und bereiste Russland, England und die USA. Mit 14 wurde er zum Solo-Harfenisten der Berliner Oper ernannt und zog 1855 nach St. Petersburg, um die Stelle des Solo-Harfenisten beim Kaiserlichen Ballett zu übernehmen und blieb dort für den Rest seines Lebens. Im Jahre 1862 gründete Anton Rubinstein das St. Petersburger Konservatorium und ernannte Zabel zum Harfenlehrer. 1879 wurde er Professor und 1904 erhielt er eine außerordentliche Ehrenprofessor. Er starb 1910 in St. Petersburg. Der Valse caprice, eines seiner allerletzten Stücke, erschien in seinem Todesjahr und ist seiner Frau Eugénie gewidmet.

Der Russe Mikhael Glinka ist möglicherweise bekannter als einige seiner Kollegen auf dieser CD. Er wird im allgemeinen als „Vater der russischen Musik“ beschrieben und komponierte natürlich neben der Harfenmusik noch sehr viel mehr, etwa die beiden berühmten Opern Ruslan und Ludmila und Ein Leben für den Zaren. Das Nocturne entstand 1828 für Klavier oder Harfe, wurde jedoch erst 1878, also 50 Jahre später, herausgegeben, mehr als 20 Jahre nach dem Tod des Komponisten.

Claude Debussy wirkt neben diesen prominenten Harfenmusikern des 19. Jahrhunderts möglicherweise ein wenig deplaziert, da er ja als einer der originellsten und einflussreichsten Komponisten des 20. Jahrhunderts gilt. Er wurde jedoch bereits 1862, also lange vor dem neuen Jahrhundert, geboren und komponierte auch eine beträchtliche Anzahl von Werken vor 1900. Die Suite bergamasque, ein viersätziges Werk für Klavier, entstand 1890 und enthält eines der gefeiertsten Stücke des Komponisten, das berühmte Clair de lune. Wie so viele Stücke für Klavier lässt es sich sehr gut auf der Harfe wiedergeben, ohne dass die Noten irgendwie verändert werden müssten. Vielleicht kann die Einbeziehung dieses Werks in ein Programm mit Harfenmusik des 19. Jahrhunderts damit gerechtfertigt werden, dass es ohne die anderen Komponisten auf dieser CD mit ihrem Engagement für die Harfe, ihrem Einfluss auf den Bau des Instruments und auf die Spieltechnik in dieser reizvollen Form wahrscheinlich gar nicht zu hören wäre.

Susan Drake © 1989
Deutsch: Viola Scheffel

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