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Rare Piano Encores

Leslie Howard (piano)
Helios (Hyperion's budget label)
Originally issued on CDA66090
Recording details: Various dates
Unknown, Unknown
Produced by Various producers
Engineered by Various engineers
Release date: August 2004
Total duration: 72 minutes 57 seconds
Promenade  [2'52]  George Gershwin (1898-1937)
Mariä Wiegenlied Op 76 No 52  [2'01]  Max Reger (1873-1916)
Blithe Bells  [3'43]
Valse oubliée No 4 S215/4  [2'35]  Franz Liszt (1811-1886)
Valse-caprice in E flat  [6'11]  Anton Rubinstein (1829-1894)
Ich liebe dich Op 41 No 3  [2'39]  Edvard Grieg (1843-1907)
A minor  [7'08]
Erinnerung  [5'24]  Anton Bruckner (1824-1896)
Yuletide Pastoral Op 33a  [3'47]  Leslie Howard (b1948)

This fascinating recital takes us on a tour of some of the less-frequented byways of the piano world, and into a repertoire all too often missing from our concert halls as modern performers and promoters eschew the ‘frivolity’ of such works. Yet these are the very pieces which were the meat and drink of the grand masters of previous centuries. Whereas a pianist such as Rachmaninov would construct a programme like a well-planned banquet, with concern for balance, variety, size and general digestibility, most modern programmes are awesome by comparison and, though shorter than the old-style recital, often seem longer.

Greeted by the BBC on its original release a quarter of a century ago as ‘a delightful collection, beautifully played’, for this reissue of Rare Piano Encores Leslie Howard has taken advantage of the greater playing time of a CD—the original was of course on vinyl—to add two of his own compositions by way of a bonus and with thanks to kind listeners. Yuletide Pastoral was composed in response to a commission from Gramophone magazine for its Christmas number in 1997, whereas Réminiscences de l’opéra ‘La Wally’ de Catalani, firmly in the spirit of Liszt, is an old-fashioned operatic fantasy, based for the most part upon the famous aria Ebben’ ne andrò lontano—a melody recently made even more popular by its essential part in the plot of the magnificent film Diva.


'Wreathed in laurels for his marathon cycle of Liszt's complete piano works, the Australian born, London based pianist Leslie Howard has come up with a typically bright idea to showcase his digital dexterity' (The Observer)

'A delightful collection, beautifully played' (BBC World Service)

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Grainger: Piano Music
The modern generation of pianists has seen fit to neglect exactly that type of music in which the great pianists of the past were such masters. The changing fashion which has all but dispensed with the character-piece, the transcription or the fantasy/paraphrase, is partly a result of the demise of the 78rpm gramophone record. The inherent time restriction of one side of a 10-inch or 12-inch ‘78’ meant that all the old masters recorded short pieces, and only occasionally recorded the whole sonatas or sets of variations which are the staple diet of the modern recital. But a great change has come over the live-performance programme too. Whereas a pianist such as Rachmaninov would construct a programme like a well-planned banquet, with concern for balance, variety, size and general digestibility, most modern programmes (and mine are usually no exception!) are awesome by comparison and, though shorter than the old-style recital, often seem longer. What a pity that when a composer has published a number of short works in a single convenient set, one rarely feels able nowadays to include just one of them in a programme instead of the whole jolly lot (often not so jolly, I’m afraid!).

Once upon a time one might see a group of pieces by many different composers in the second part of a recital, even a composition or a transcription by the pianist himself. Nowadays one rarely hears such pieces even as encores. Fashion too has had its say against all that music which might be described as light or purely entertaining. But the prejudice against a little piece by someone like Grieg just because it doesn’t bear comparison with a Beethoven sonata has had a very mischievous effect upon the modern musical diet. And, what is more, this prejudice is based upon the specious argument which refuses to admit worth in anything ‘light’. Espousers of this school of thought are equally apt to denigrate such a master of English prose as P G Wodehouse for being funny on the one hand and not being Shakespeare on the other.

Although no pianist, Gioacchino Rossini wrote a great deal for the piano, especially in his later years, and developed some fearful technical tricks including a hair-raising set of octave glissandi in this Petit caprice (Style Offenbach) which, however well-known from Respighi’s orchestration in La boutique fantasque, is much more exciting in this original version for piano, and every bit as fine a cancan as any that Offenbach wrote.

Mozart wrote his opera Don Giovanni in 1787. In the early 1920s Ferruccio Busoni produced his enormous work of piano pedagogy, the Klavierübung. In the volume dedicated to the study of staccato playing he included this splendid transcription of Don Giovanni’s Serenade ‘Deh vieni alla finestra’ which features a solo mandolin in the original and here conspires to stretch the hand so as to give the effect of two outer staccato parts with the lyrical melody taken in the middle, as if by a third hand.

George Gershwin was given to writing his orchestral pieces for piano and orchestrating them later. This Promenade was originally intended for the ‘walking the dog’ sequence in the Fred Astaire and Ginger Rogers film, Shall we Dance? in 1936, and is Gershwin’s last instrumental composition.

Most of Max Reger’s enormous output consists of extremely complex instrumental music but for his Opus 76 he produced sixty (!) songs which have their origin in folk poetry and song. Number 52 is the Mariä Wiegenlied (‘Mary’s Cradle Song’) which became immediately popular and was transcribed for piano by Reger himself and published in 1924.

The handful of transcriptions by Percy Grainger put him straight into the Liszt/Busoni/Rachmaninov class. Blithe Bells, dating from 1931, is one of the best, but those expecting the familiar strains of ‘Sheep may safely graze’ from Bach’s Cantata No 208 had better be prepared for an extraordinary change of shape, colour and harmony! Beginning with the notion that Bach ‘may have aimed at giving a hint of the sound of sheep bells’, and also conveying his belief that the three greatest composers were Bach, Delius and Duke Ellington, there is nothing quite like this very sincere act of homage.

Only the deafest of Wagnerians would try to make much of a case for the quite appalling quality of most of his piano music. But one or two of the late, short pieces are very attractive – and they are all dedicated to attractive titled ladies. This Album Leaf is fully titled In das Album der Fürstin M. – the Princess Metternich – and dates from 1861, two years after Tristan but much more conservative in idiom.

Although Ignacy Friedman studied composition and produced a mountain of now-forgotten music, no piano buff is unaware of his absolutely wonderful piano playing. Friedman, a pupil of Leschetitzky, left us some unique recordings. For his own use, and for his pianist friends, he produced a set of Six Viennese Dances between 1916 and 1920 ‘on motifs by Eduard Gärtner’, about which gentleman scrupulous research has revealed next to nothing! This second dance of the series is dedicated to Isidor Philipp.

It is not quite clear how much the Rachmaninov transcription is the work of the composer’s cousin, Alexander Siloti (under whose name the first edition was published but who was not credited in later editions) and how much is that of Rachmaninov himself, who at the very least approved of the arrangement and its new title. Originally, this Romance in E flat was a song, ‘Thou art like a flower’, to a Russian translation of Heine’s poem Du bist wie eine Blume. Although the transcription is quite straightforward there are some particularly beautiful rhythmic alterations to allow the melody to be heard clearly at the climax. A typical Rachmaninov gesture, these surely come from the composer’s own hand.

Bizet’s Carmen needs no introduction, but among the dozens of piano fantasies on its themes the Polish composer and pianist Moritz Moszkowski produced a notable and brilliant act of homage to the original in this noble transcription, first published in 1906.

The last of Franz Liszt’s Valses oubliées became truly forgotten – it was not discovered and published until 1954 – and, like its siblings, is a recollection of bygone splendours and ends with a wonderfully inconclusive cadence.

Anton Rubinstein was the only nineteenth-century pianist ever to be seriously compared with Liszt. Sadly, he died before the age of recording and, sadder, most of his enormous output of music in all genres disappeared with him. It seems high time to revive such a delightful trifle as his Valse-caprice of 1870 which held sway in the salons of Europe for a good half-century before the tide of fashion bore it away.

Ich liebe dich, Op 41 No 3, is Grieg’s 1884 arrangement of his most famous song, ‘Jeg elsker dig’ (‘I love you’), Op 5 No 3. Grieg published two volumes of transcriptions of his own songs, and he seems to have taken some trouble with them, for they emerge as piano works in their own right, worthy of comparison with the Lyric Pieces. This particular song is subjected to an elaborate and heroic variation, becoming a dialogue between two lovers rather than a serenade by one.

The modern revival of Schubert’s piano music would have been difficult to foresee a hundred years ago. But Liszt was a very keen Schubertian. He edited many piano works, made a version of the ‘Wanderer’ Fantasy for piano and orchestra (a really fine piece), and he conducted the opera Alfonso und Estrella. He never managed to complete the biography he projected at one time, but he did find opportunity to rescue from oblivion many of Schubert’s dances for piano, which he arranged as nine Soirées de Vienne of which the present example is the sixth (in Liszt’s first version). Several dances are alternated, developed and varied and, whilst it is true that some of Schubert’s originals are now occasionally played, Liszt’s versions are done with such good taste that it is only a result of sheer snobbery that they are rarely heard today.

It would be rash to suggest that Bruckner’s few piano works entitle him to much consideration as a composer were it not for the interesting view of the composer’s workshop that one or two of them give. Erinnerung (‘Remembrance’) is the best of them and dates from around 1868, thus falling between the first and second symphonies in chronology. The simple grandeur of this piece (the object of the title’s remembrance is unknown) suggests that it might not be impossible to make an effective transcription of the symphonies themselves!

Liszt was probably the greatest pianist of them all. He was certainly the greatest transcriber, and his free compositions on other composers’ themes are a long way removed from the cheap pot-pourri or salon improvisation. In the Valse de concert sur deux motifs de Lucia et Parisina, two innocent little tunes from two Donizetti operas are varied and combined to produce not just a virtuoso warhorse but a convincing and original character-piece which greatly elevates the basic material into a waltz-poem.

For the re-release of this disc some twenty-five years after it was first recorded for an ‘LP’, we have taken the opportunity to profit by the length of the modern compact disc and include two newly recorded pieces by way of a bonus and with thanks to our kind listeners. Yuletide Pastoral was composed in response to a commission from Gramophone magazine for its Christmas number in 1997. This little piece pays a general homage to the style of a certain English composer, contains material from a very famous Christmas-inspired composition, and weaves in themes from five well-known Christmas carols (anyone who is in doubt can find out which on page 19).

In the spirit of Liszt, but taking the music of an opera he could not have known (it was first performed in 1892), the Réminiscences de l’opéra ‘La Wally’ de Catalani is an old-fashioned operatic fantasy, based for the most part upon the famous aria Ebben’ ne andrò lontano – a melody recently made even more popular by its essential part in the plot of the magnificent film Diva. The fantasy was composed in 1988 and exploits the particular and sometimes eerie sound that the piano can make with quiet chords of wide intervals, mostly tenths and elevenths.

Leslie Howard © 2004

Les Pianistes modernes ont jugé bon de délaisser précisément le genre musical dont les grands interprètes du passé furent les maîtres. Ce changement de mode, qui a bien failli perdre la pièce de caractère, la transcription ou la fantaisie-paraphrase, résulte en partie de la disparition du 78 tours. La capacité restreinte d’une face de 78 tours de 10 ou 12 pouces imposa à tous les grands maîtres d’enregistrer des pièces courtes et, de temps en temps seulement, les sonates complètes ou les ensembles de variations qui constituent la base du récital moderne. Mais un grand changement se produisit également dans les programmes des concerts. Là où le programme d’un Rachmaninov était conçu comme un banquet bien planifié, attentif à l’équilibre, à la diversité, à la taille, à la «digestibilité» des œuvres, la plupart des programmes modernes (et les miens ne font généralement pas exception!) sont, comparativement, terrifiants et semblent souvent plus longs que les récitals de l’ancienne mode – alors qu’ils sont, en réalité, plus courts. Quel dommage que, lorsqu’un compositeur a publié un certain nombre de pièces brèves réunies en un seul corpus bien pratique, l’on se sente rarement capable, de nos jours, d’en inclure juste une seule dans un programme, au lieu de tout le joli petit lot (pas si joli que cela, j’en ai peur!).

Par le passé, des pièces de maints compositeurs différents pouvaient se côtoyer dans la seconde partie d’un récital – qui accueillait même, parfois, une composition ou une transcription du pianiste lui-même. Aujourd’hui, de telles pièces sont devenues rares, fût-ce sous forme de bis. Certes, la mode fut aussi pour beaucoup dans l’élimination de cette musique qu’on pourrait qualifier de légère ou de purement divertissante. Mais les préjugés dont souffre une petite œuvre d’un Grieg, au prétexte qu’elle ne soutient pas la comparaison avec une sonate de Beethoven, ont eu un effet absolument néfaste sur le menu musical moderne. Qui plus est, ces préjugés reposent sur l’argument spécieux selon lequel rien de «léger» ne saurait avoir de valeur. Les tenants d’une telle école de pensée sont tout aussi enclins à dénigrer un maître de la prose anglaise comme P. G. Wodehouse: il est drôle, et ce n’est pas Shakespeare.

Bien que n’étant pas pianiste, Gioacchino Rossini écrivit énormément pour le piano, surtout vers la fin de sa vie, et mit au point d’effroyables stratagèmes techniques, notamment une série d’affolants glissandi en octaves dans le Petit caprice (Style Offenbach) qui, pour avoir été rendu célèbre par l’orchestration de Respighi dans La boutique fantasque, n’en est pas moins bien plus passionnant dans cette version originale pour piano, un cancan aussi réussi que tous ceux d’Offenbach.

Mozart composa son opéra Don Giovanni en 1787, et Ferruccio Busoni produisit au début des années 1920 son immense œuvre de pédagogie pianistique, la Klavierübung, dont le volume dédié à l’étude du jeu en staccato recèle une splendide transcription de la sérénade «Deh vieni alla finestra». Cette pièce, qui met originellement en scène une mandoline solo, complote ici d’étirer la main pour donner l’effet de deux parties extrêmes en staccato, avec la mélodie lyrique prise au milieu, comme par une troisième main.

George Gershwin avait tendance à écrire ses œuvres orchestrales pour piano et à les orchestrer ensuite. Cette Promenade, initialement destinée à la séquence de la «promenade du chien» dans le film de Fred Astaire et Ginger Rogers, Shall we Dance? (1936), est l’ultime composition instrumentale de Gershwin.

Pour son op.76, Max Reger – dont l’essentiel de l’œuvre colossal est constitué d’une musique instrumentale fort complexe – produisit soixante (!) mélodies puisant toutes leur source dans la poésie et le chant populaires. Rencontrant d’emblée le succès, la mélodie no52, Mariä Wiegenlied («La berceuse de Marie»), fut transcrite pour piano par Reger lui-même et publiée en 1924.

Ses quelques transcriptions placent Percy Grainger dans la droite ligne de Liszt/Busoni/Rachmaninov. Blithe Bells (1931) est l’une des meilleures, mais ceux qui s’attendent à retrouver les accents familiers de «Les moutons peuvent paître en toute quiétude» (extrait de la Cantate no208 de Bach) feraient bien de se préparer à un extraordinaire changement de forme, de couleur et d’harmonie! S’ouvrant sur l’idée selon laquelle Bach «a peut-être voulu faire allusion à la sonorité des cloches de moutons», et traduisant combien Grainger voyait en Bach, Delius et Duke Ellington les trois plus grands compositeurs, cet hommage des plus sincères est unique en son genre.

Seuls les wagnériens les plus sourds s’essaieraient à défendre la qualité absolument effroyable de la plupart des œuvres pour piano de Wagner. Cependant, une ou deux pièces brèves tardives s’avèrent fort séduisantes – dédiées, d’ailleurs, à de fort séduisantes dames titrées. La présente Feuille d’album, dont le titre exact est In das Album der Fürstin M. (la princesse Metternich), date de 1861, soit deux ans après Tristan, d’un idiome pourtant moins conservateur.

Ignaz Friedman étudia la composition et écrivit une montagne de pièces aujourd’hui oubliées, mais aucun mordu de piano ne peut ignorer quel merveilleux interprète il fut: élève de Leschetitzky, il nous a laissé quelques enregistrements uniques. Pour son propre usage, et pour celui de ses amis pianistes, il créa un corpus de Six danses viennoises (entre 1916 et 1920) «sur des motifs d’Eduard Gärtner», monsieur sur qui de scrupuleuses recherches n’ont presque rien révélé! La danse proposée ici, la deuxième de la série, est dédiée à Isidor Philipp.

Difficile de déterminer qui de Rachmaninov ou d’Alexander Siloti, son cousin, est l’auteur de la transcription intitulée Romance en mi bémol, la première édition seule étant parue sous le nom de Siloti – Rachmaninov, du moins, en approuva l’arrangement et le nouveau titre. Bien que fort simple, cette transcription du chant «Tu es comme une fleur» (sur la traduction russe d’un poème de Heine, Du bist wie eine Blume) est émaillée de changements rythmiques particulièrement remarquables pour permettre à la mélodie d’être clairement audible à l’apogée. Typiques, ces modifications sont, sans aucun doute, de la main de Rachmaninov.

Nul besoin de présenter Carmen de Bizet. Mais, parmi les dizaines de fantaisies pour piano que ses thèmes inspirèrent, la noble transcription du compositeur et pianiste polonais Moritz Moszkowski (publiée pour la première fois en 1906) est un remarquable et brillant hommage à l’original.

La dernière des Valses oubliées de Franz Liszt sombra véritablement dans l’oubli – elle ne fut découverte et publiée qu’en 1954 –; comme toutes les Valses oubliées, elle est une réminiscence des splendeurs du temps passé et s’achève sur une cadence merveilleusement inaboutie.

Anton Rubinstein fut le seul pianiste du XIXe siècle sérieusement comparé à Liszt. Malheureusement, il mourut avant l’ère de l’enregistrement et, chose plus triste encore, l’essentiel de son immense production d’œuvres musicales en tous genres disparut avec lui. Aussi semble-t-il grand temps de ressusciter sa Valse-caprice (1870), une bagatelle des plus charmantes qui eut cours dans les salons européens durant un bon demi-siècle avant d’être refoulée par le courant de la mode.

Ich liebe dich, op.41 no3 est l’arrangement que Grieg fit, en 1884, de son fameux chant «Jeg elsker dig» («Je t’aime»), op.5 no3. Grieg publia deux volumes de transcriptions de ses propres chants, travail auquel il semble s’être adonné avec application puisque ces pièces s’affirment comme des œuvres pour piano à part entière, dignes des Pièces lyriques. Quant à ce chant en particulier, il est soumis à une variation élaborée et héroïque et se fait dialogue entre deux amants plutôt que sérénade d’un amoureux.

Difficile de prévoir il y a un siècle la résurrection moderne de la musique pour piano de Schubert, Schubert dont Liszt fut pourtant un ardent défenseur: éditeur de quantité de ses œuvres pour piano, il réalisa une version de la Fantaisie «Wanderer» pour piano et orchestre (une fort belle pièce) et dirigea l’opéra Alfonso und Estrella. S’il ne put jamais achever la biographie un temps projetée, il trouva l’occasion de sauver de l’oubli nombre des pièces pour piano de Schubert, qu’il arrangea en neuf Soirées de Vienne – nous vous proposons ici la sixième (dans la première version de Liszt). Plusieurs danses sont alternées, développées et variées et, s’il est vrai que certains originaux de Schubert sont parfois joués aujourd’hui, les versions lisztiennes sont d’un tel bon goût que seul le pur snobisme leur vaut d’être si rarement entendues de nos jours.

Il serait imprudent de suggérer que ses quelques œuvres pour piano valent à Bruckner une grande considération, n’était l’intéressant tableau qu’une ou deux brossent de son atelier. Erinnerung («Souvenir»), la meilleure, vit le jour vers 1868, intercalée entre les première et deuxième symphonies. Le grandiose simple de cette pièce (nous ignorons l’objet du souvenir en question) laisse penser qu’il ne serait peut-être pas impossible de transcrire efficacement les symphonies elles-mêmes!

Liszt, qui fut probablement le plus grand de tous les pianistes, fut certainement aussi le plus grand de tous les transcripteurs, et ses compositions libres sur des thèmes d’autres compositeurs sont à des lieues du pot-pourri bon marché ou de l’improvisation de salon. Dans la Valse de concert sur deux motifs de Lucia et Parisina, deux petites mélodies innocentes, issues de deux opéras de Donizetti, sont variées et combinées pour produire non seulement un incontournable de la littérature virtuose, mais une pièce de caractère convaincante et originale, qui élève le matériau de base au rang de valse-poème.

Pour la nouvelle réédition de ce disque, quelque vingt-cinq ans après le premier enregistrement sur 33 tours, nous avons profité de l’espace offert par le disque compact moderne pour inclure deux pièces récemment enregistrées, en manière de bonus et d’hommage à nos aimables auditeurs. Composée en réponse à une commande du magazine Gramophone pour son numéro de Noël 1997, la petite Yuletide Pastoral rend hommage au style d’une certain compositeur anglais, recèle un matériau emprunté à une très fameuse composition inspirée par Noël et entrelace les thèmes de cinq carols célèbres (quiconque doute peut découvrir lesquels sur page 19).

Composées dans l’esprit de Liszt, mais avec la musique d’un opéra que ce dernier n’a pu connaître (il fut créé en 1892), les Réminiscences de l’opéra «La Wally» de Catalani sont une fantaisie opératique à la mode d’antan, essentiellement fondée sur la fameuse aria Ebben’ ne andrò lontano – une mélodie rendue récemment encore plus populaire par son rôle crucial dans l’intrigue du magnifique film Diva. Écrite en 1988, cette fantaisie exploite la sonorité particulière, inquiétante parfois, que le piano peut produire avec de paisibles accords d’intervalles amples – surtout des dixièmes et des onzièmes.

Leslie Howard © 2004
Français: Hypérion

Die Pianistengeneration von heute hat es für richtig gehalten, eben jene Musik zu vernachlässigen, in der es die großen Pianisten des zwanzigsten Jahrhunderts zu solcher Meisterschaft gebracht hatten. Der sich wandelnde Geschmack, der auf das Charakterstück, die Transkription bzw. die Fantasie/Paraphrase so gut wie ganz verzichtet hat, ist teilweise auf den Niedergang der 78-U.p.M.-Schallplatte zurückzuführen. Die zeitliche Beschränkung, die von der Aufnahmekapazität pro Seite einer „78er“ von 10 oder 12 Zoll Durchmesser auferlegt wird, bedeutete, dass sämtliche früheren Meister kurze Stücke aufgenommen haben, und nur gelegentlich ganze Sonaten oder Variationszyklen, wie sie im modernen Recital allgemein üblich sind. Aber auch die Programme von Live-Konzerten haben große Veränderungen durchgemacht. Während Pianisten wie Rachmaninow Konzertprogramme wie ein sorgfältig geplantes Bankett anlegten und um Ausgewogenheit, Abwechslungsreichtum, angemessene Länge und ganz allgemein um Verdaulichkeit bemüht waren, sind die meisten Programme der Gegenwart (meine eigenen gewöhnlich nicht ausgenommen!) im Vergleich dazu Ehrfucht einflößend und kommen einem, obwohl sie kürzer ausfallen als das herkömmliche Recital, oft länger vor. Wie schade, dass man sich, wenn ein Komponist eine Anzahl kürzerer Werke in einer handlichen Sammlung herausgebracht hat, heutzutage so selten veranlasst sieht, nur eines davon in ein Programm aufzunehmen, anstatt das ganze lustige Sammelsurium (das, fürchte ich, oft gar nicht so lustig ist!).

Vorbei sind die Zeiten, in denen man in der zweiten Hälfte eines Konzertprogramms eine Gruppe mit Stücken vieler verschiedener Komponisten vorfinden konnte, oder gar eine vom Pianisten persönlich geschaffene Komposition oder Transkription. Heutzutage bekommt man solche Stücke selbst als Zugabe kaum je zu hören. Auch die Mode hat sich gegen alle Musik gewandt, die man als leicht oder schlicht unterhaltsam bezeichnen könnte. Doch die Vorurteile gegen ein kurzes Stück von jemandem wie Grieg, nur weil es dem Vergleich mit einer Beethoven-Sonate nicht standhält, haben auf die moderne musikalische Kost, die uns vorgesetzt wird, einen äußerst schädlichen Einfluss ausgeübt. Und obendrein stützen sich diese Vorurteile auf das nur scheinbar stichhaltigen Argument, das allem, was „leicht“ ist, die Wertschätzung verweigert. Befürworter dieser Denkart neigen unter anderem auch dazu, einen Meister der englischen Prosa wie P. G. Wodehouse schlecht zu machen, weil er einerseits komisch und andererseits nicht Shakespeare ist.

Obwohl er selbst kein Pianist war, hat Gioacchino Rossini vor allem im späteren Leben viel für das Klavier geschrieben und dabei einige Furcht erregende technische Tricks erfunden, zum Beispiel eine haarsträubende Folge oktavischer Glissandi im Petit caprice (Style Offenbach), das in Respighis Orchesterbearbeitung La boutique fantasque noch so bekannt sein mag, aber in dieser Originalfassung für Klavier viel spannender ist und in jeder Hinsicht so gelungen wie jeder Cancan, den Offenbach komponiert hat.

Mozarts Oper Don Giovanni stammt aus dem Jahr 1787, und Anfang der 1920-er Jahre gab Ferruccio Busoni sein umfangreiches Lehrwerk heraus, die Klavierübung. In den Band, der dem Erlernen des Staccatospiels gewidmet ist, nahm er diese herrliche Transkription von Don Giovannis Serenade „Deh vieni alla finestra“ auf, in der im Original eine Solomandoline vorkommt und die hier darauf aus ist, die Hand so zu dehnen, dass der Effekt zweier äußerer Staccatostimmen erzeugt wird, mit der lyrischen Melodie wie von einer dritten Hand gespielt in der Mitte.

George Gershwin hatte die Angewohnheit, seine Orchesterwerke für Klavier zu schreiben und sie erst später zu orchestrieren. Die vorliegende Promenade war ursprünglich für eine Szene (den Spaziergang mit Hund) in dem Spielfilm Shall we Dance? (Deutscher Verleihtitel: Tanz mit mir) von 1936 mit Fred Astaire und Ginger Rogers vorgesehen und ist Gershwins letztes Instrumentalwerk.

Der größte Teil des gewaltigen Œuvres von Max Reger besteht aus extrem komplexen Instrumentalwerken, aber als Opus 76 hat er sechzig (!) Lieder volkstümlichen Ursprungs herausgegeben, und die Nr. 52 ist Mariä Wiegenlied, das von Anfang an populär war und von Reger persönlich für Klavier bearbeitet und 1924 veröffentlicht worden ist.

Die wenigen Transkriptionen von Percy Grainger haben dafür gesorgt, dass ihm ein Rang an der Seite von Liszt, Busoni und Rachmaninow sicher ist. Blithe Bells aus dem Jahr 1931 ist eine der besten, aber wer hier die vertraute Melodie von „Schafe können sicher weiden“ aus Bachs Kantate Nr. 208 erwartet, möge sich auf eine außerordentliche Wandlung der Form, Klangfarbe und Harmonik gefasst machen! Ausgehend von der Vorstellung, dass Bach „darauf abgezielt haben könnte, den Klang von Schafsglocken anzudeuten“, und getragen von Graingers Überzeugung, dass Bach, Delius und Duke Ellington die drei größten Komponisten überhaupt waren, ist eine einzigartige, ehrlich empfundene Huldigung entstanden.

Nur die schwerhörigsten Wagnerianer würden versuchen, der ziemlich fürchterlichen Qualität eines Großteils von Wagners Klaviermusik etwas Positives abzugewinnen. Aber ein oder zwei der späten, kurzen Stücke sind äußerst reizvoll – und sie sind alle reizvollen adligen Damen gewidmet. Der vollständige Titel dieses Albumblatts lautet „In das Album der Fürstin M.“ – gemeint ist die Fürstin Metternich – und entstand 1861, zwei Jahre nach Tristan, ist jedoch vom Idiom her wesentlich konservativer.

Ignacy Friedman hat zwar ein Kompositionsstudium absolviert und einen Berg inzwischen vergessener Musik hervorgebracht, aber alle Kenner der Klaviermusik wissen vor allem um sein absolut wunderbares Klavierspiel. Friedman, ein Schüler von Leschetitzky, hat uns mehrere einzigartige Schallplattenaufnahmen hinterlassen. Für den Eigengebrauch und für seine Freunde unter den Pianisten hat er zwischen 1916 und 1920 Sechs Wiener Tänze „nach Motiven von Eduard Gärtner“ geschaffen, einem Mann, über den selbst eingehende Recherchen so gut wie nichts zutage gefördert haben! Der vorliegende zweite Tanz der Sammlung ist Isidor Philipp gewidmet.

Es ist nicht ganz klar, inwieweit die Rachmaninow-Transkription das Werk von Alexander Siloti ist, dem Cousin des Komponisten (unter dessen Namen die Erstausgabe erschienen ist, der jedoch in späteren Ausgaben nicht genannt wird), und wie viel von Rachmaninow selbst stammt, der mindestens die Bearbeitung und den neuen Titel genehmigt hat. Ursprünglich war die Romanze in Es-Dur ein Lied in der russischen Übersetzung von Heines Gedicht Du bist wie eine Blume. Die Transkription ist im Grunde ganz schlicht, enthält abe einige besonders schöne rhythmische Alterierungen, die dafür sorgen, dass die Melodie auf dem Höhepunkt deutlich herauszuhören ist. Es handelt sich um eine typisch Rachmaninowsche Geste, die der Komponist sicherlich eigenhändig eingefügt hat.

Bizets Carmen bedarf keiner Einführung, aber unter Dutzenden von Klavierfantasien über Themen aus der Oper hat der polnische Komponist und Pianist Moritz Moszkowski mit dieser 1906 erschienenen vortrefflichen Transkription eine besonders bemerkenswerte und brillante Hommage an das Original geschaffen.

Der letzte von Liszts Valses oubliées war wahrschaftig in Vergessenheit geraten – er wurde erst 1954 entdeckt und veröffentlicht –, und wie seine Gefährten ist auch er eine Erinnerung an vergangenen Glanz und endet mit einer herrlich unschlüssigen Kadenz.

Anton Rubinstein war der einzige Pianist des neunzehnten Jahrhunderts, den man jemals ernsthaft mit Liszt verglichen hat. Leider starb er vor der Ära der Tonaufzeichnung, und noch trauriger ist es, dass der größte Teil seines umfangreichen, alle Gattungen einbeziehenden Gesamtwerks mit ihm vergangen ist. Es scheint mir höchste Zeit zu sein, eine amüsante Bagatelle wie seinen Valse-caprice (1870) wieder aufleben zu lassen, der ein gutes halbes Jahrhundert lang in ganz Europa die Salons beherrschte, ehe ihn der Gezeitenwechsel der Mode mitgerissen hat.

Ich liebe dich, Op. 41 Nr. 3, ist Griegs 1884 entstandene Bearbeitung seines bekanntesten Liedes („Jeg elsker dig“, Op. 5 Nr. 3). Grieg hat zwei Bände mit Klavierbearbeitungen seiner eigenen Lieder herausgebracht, und er hat sich offenbar einige Mühe mit ihnen gegeben, denn sie stellen sich als eigenständige Klavierwerke dar, die dem Vergleich mit den Lyrischen Stücken standhalten. Das vorliegende Lied wird einer kunstvollen, heroischen Verwandlung unterzogen, so dass es zum Dialog zwischen zwei Liebenden anstelle der Serenade eines Liebhabers wird.

Die Wiederbelebung von Schuberts Klaviermusik in heutiger Zeit wäre vor hundert Jahren schwer vorauszusehen gewesen. Aber schon Liszt war ein begeisterter Anhänger Schuberts. Er gab viele Klavierwerke heraus, schuf eine Fassung der „Wanderer“-Fantasie für Klavier und Orchester (ein wahrhaft gelungenes Stück) und dirigierte die Oper Alfonso und Estrella. Die Biographie, die zu schreiben er sich vorgenommen hatte, konnte er nicht fertig stellen, doch er nahm die Gelegenheit wahr, viele von Schuberts Tänzen für Klavier aus der Vergessenheit zu holen. Er verarbeitete sie zu neun Soirées de Vienne, von denen hier das sechste (in Liszts erster Fassung) vorliegt. Mehrere Tänze wechseln sich darin ab, werden durchgeführt und variiert. Einige von Schuberts Originalen werden inzwischen gelegentlich gespielt, aber Liszts Versionen beweisen so viel guten Geschmack, dass es reiner Snobismus ist, dass sie heute so selten zu hören sind.

Es wäre unklug, behaupten zu wollen, dass die wenigen Klavierwerke von Bruckner ihn als Komponisten auszeichnen würden, wären da nicht die interessanten Einblicke in die Komponistenwerkstatt, die das eine oder andere von ihnen gewährt. Erinnerung ist das beste und stammt aus der Zeit um 1868, fällt chronologisch also zwischen die Erste und Zweite Sinfonie. Die schlichte Pracht des vorliegenden Stücks (wem die im Titel angesprochene Erinnerung gilt, ist unbekannt) legt die Vermutung nahe, dass es vielleicht nicht unmöglich wäre, die Sinfonien selbst wirkungsvoll zu transkribieren!

Liszt war wohl der größte Pianist von allen. Auf jeden Fall war er der bedeutendste Schöpfer von Transkriptionen, und seine freien Kompositionen nach Themen anderer Komponisten sind weit entfernt vom billigen Potpourri bzw. von der Salontranskription. Im Valse de concert sur deux motifs de Lucia et Parisina werden zwei unschuldige kleine Melodien aus zwei Donizetti-Opern variiert und kombiniert, so dass nicht bloß ein virtuoses Paradestück, sondern ein überzeugendes und originelles Charakterstück entsteht, das aus dem Grundmaterial ein regelrechtes Gedicht im Walzertakt erstehen lässt.

Anlässlich der Neuauflage dieser Zusammenstellung, rund fünfundzwanzig Jahre nachdem sie „auf Schallplatte“ aufgenommen wurde, haben wir die Spieldauer der modernen CD genutzt, um sozusagen als Bonus und Huldigung an unsere geneigten Hörer zwei neu eingespielte Stücke mit aufzunehmen. Yuletide Pastoral wurde im Auftrag der Musikzeitschrift Gramophone für deren Weihnachtsausgabe 1997 komponiert. Das kleine Stück ist eine generelle Hommage an den Stil eines gewissen englischen Komponisten, enthält Material aus einer hochberühmten weihnachtlichen Komposition und lässt Themen aus fünf bekannten Weihnachtsliedern einfließen. (Wer nicht von allein dahinter kommt, kann die Antwort auf Seite 19 finden.)

Im Geiste Liszts, aber mit Musik aus einer Oper, die er nicht gekannt haben kann (sie wurde 1892 uraufgeführt), sind die Réminiscences de l’opéra „La Wally“ de Catalani gehalten; es handelt sich um eine altmodische Opernfantasie, die überwiegend auf der berühmten Arie Ebben’ ne andrò lontano aufbaut – einer Melodie, die in letzter Zeit noch bekannter geworden ist, weil sie in der Handlung des herrlichen Spielfilms Diva eine entscheidende Rolle spielt. Die Fantasie wurde 1988 komponiert und nutzt den besonderen, manchmal gespenstischen Klang, den das Klavier mit leisen, auf großen Intervallen aufgebauten Akkorden, überwiegend Dezimen und Undezimen, erzeugen kann.

Leslie Howard © 2004
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller


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