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Stephen Hough in recital

Stephen Hough (piano)
Recording details: July 2008
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Produced by Rachel Smith
Engineered by Tony Faulkner
Release date: March 2009
Total duration: 79 minutes 2 seconds

Cover artwork: When all is said & done (2006) by Anthony Mastromatteo (b?)
Reproduced by kind permission of the artist / Private Collection

The Hough discography is enhanced by this delightful recital disc from the winner of the Gramophone Gold Disc Award, acclaimed recently as ‘Britain’s finest pianist’ (Sunday Times), and as one of the six greatest pianists performing in the world today (The Guardian).

The selection of works reflects a concert programme which Stephen performed all round the world in the 2007/8 season, with a quirkily-addressed theme of Variations and Waltzes. These appear in many guises: for instance the ‘first half’ concludes with Beethoven’s Piano Sonata No 32 in C minor, with its extraordinary set of variations in the second movement. Then Stephen takes the listener on a whirlwind tour of the waltz, performing some of the triumphs of the genre with his trademark immaculate polish and unerring style. The disc ends with some typical Hough whimsy—as ever, utterly charming and full of surprises.




'Listening to this recital I felt as though I were a guest at a sumptuous banquet … it is the different wines accompanying each course that make this meal special, that is to say the discriminating premier cru tone, touch (what magically hushed pianissimos) and masterly pedalling to which the diners are treated, each element adjusted to each composer yet all unmistakably Stephen Hough—vintage Hough at that, for here is a pianist at the height of his powers … a great piano recording and front runner for instrumental disc of the year' (Gramophone)

'The glinting wit and thorough seriousness of pianist Stephen Hough's playing—attributes you desire from all virtuosi but do not always find—make this mixed repertoire disc a particular joy' (The Observer)

'Variations sérieuses is given a spontaneous and nimble account, fully relaying Mendelssohn's dazzling invention; and also his heart … [Beethoven Op 111] the second movement has rarely sounded more luminous … [Invitation to the Dance] Hough's performance is scintillating and affectionate, notably lucid in how the hands interact. The Chopin waltzes are pleasurable for Hough's unaffected and crisp (but never inflexible) playing … this thoughtfully conceived, superbly executed and produced release warrants a most enthusiastic recommendation' (International Record Review)

'Hough's clear-sighted path through both the Mendelssohn and Beethoven, every detail perfectly placed, belies the charm he brings to the bravura glitter of the Weber, the subtle ambiguities of Debussy's La Plus que Lente, and the more insidious allure of the Liszt. It's a beautifully accomplished sequence' (The Guardian)

'It's hard to think of another pianist who could encompass such high seriousness—his techincal brilliance is never an alibi for superficiality in Beethoven and Mendelssohn—and high jinks within the same programme … Hough wears his virtuosity so lightly that the fantastically difficult notes seem to pour off his fingers with effortless ease. His Weber and Liszt are played with staggering bravura, his Chopin is both brilliant and wistful, and his Waltzing Matilda makes you want to laugh out loud' (The Sunday Times)

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This recital divides in the middle to form two, highly contrasting, mini-recitals. The first half juxtaposes music of great turbulence and utter tranquility. Mendelssohn’s lean, passionate Variations sérieuses seem almost to fall over themselves in their impatient, inexorable propulsion from the opening D minor chord to the closing D minor chord, yet they also form one of the composer’s most tightly constructed works for the piano. The first movement of Beethoven’s last piano sonata is even more rigorous in design, the tragic mood of its material explored with the most academic of techniques. ‘Passion’ shares a common derivation with ‘passive’—something done to us—and it is an irony that both the Mendelssohn and Beethoven, turbulently subjective in feeling, are crafted with such sober, skilful hands. From the final, C major chord of the sonata’s first movement, almost but not quite at rest, we find ourselves moving through a set of variations which almost seem to develop a key, or a colour, rather than a theme. The technique used is from the chemistry laboratory: a breakdown into smaller and smaller units of the same lilting cell until, after the ecstasy, we spiral upwards, dissolved in a shimmering trill.

Weber’s Invitation to the Dance is actually the oldest piece on this programme, pre-dating the Beethoven by three years, and it is the ‘origin of species’ of the concert waltz. If Weber invites, Chopin accepts—giving us the most important corpus of piano works in this genre, two of which are heard in this recital. It was surely from this Pole’s presence in the salons of Paris that the three French waltzes ultimately derive: the Saint-Saëns, one of his late pieces exploring unsettling, yet diatonic harmonies; the Chabrier, a sliver of Gallicism of the utmost refinement; and the Debussy, a work of tooth-decaying sweetness. The Valse lente was a popular form in the French cafés and restaurants of the time, and ‘slower than slow’ is not so much a tempo as the sophisticated composer’s semi-humorous take on a more-than-popular genre.

Liszt, no stranger to French salons, wrote his two waltzes in this programme later in his life when he had left that world of swishing, sparkling gowns, and both waltzes draw back a curtain on a world of mysticism and the supernatural. The ‘Forgotten Waltz’ (or perhaps, half-remembered waltz) explores a deeply disturbing world of faulty recall: could it be the partner from long ago who has slipped the mind rather than the music? But there is no forgetting the vision or partner of the Mephisto Waltz! The devil himself appears in the first bar and hovers over every moment of this most possessed of Liszt’s Faustian works, transforming himself into musical disguises of ever more seduction and frenzy.

Waltzing Matilda is the unofficial Australian national anthem—a bright, popular song with dim, obscure origins. It always puzzled me though that it was in 4/4 time, thus not a waltz in the traditionally understood way. For an Australian tour I decided to make this arrangement—as a tribute to a country I love and of which I have dual-citizenship, as well as to give Matilda the chance to fulfill her destiny … three-in-a-bar!

Stephen Hough © 2009

Ce récital se scinde en son milieu pour former deux mini-récitals très constrastés. Le premier juxtapose une musique d’une grande turbulence et d’une profonde sérénité. Les Variations sérieuses de Mendelssohn, maigres et passionnées, semblent presque avides dans leur propulsion impatiente, inexorable, du premier au dernier accord, tous deux en ré mineur; pourtant, elles sont parmi les constructions pianistiques les plus resserrées de ce compositeur. Le premier mouvement de la dernière sonate pour piano de Beethoven a un plan plus rigoureux encore, le climat tragique de son matériel étant exploré avec la plus académique des techniques. Littéralement, le mot «passion» dérive de «passif»—quelque chose que l’on nous fait—et il est ironique que ces œuvres de Mendelssohn et de Beethoven, tumultueusement subjectives, aient été ciselées par des mains si simples, si magistrales. À partir de l’accord final d’ut majeur du premier mouvement de la sonate, presque mais pas complètement tranquille, on se retrouve à parcourir une série de variations qui paraissent développer plus une tonalité, une couleur qu’un thème. La technique utilisée est empruntée au laboratoire de chimie: une décomposition de la même cellule allante en unités toujours plus petites jusqu’à ce que, après l’extase, on parte en spirale ascendante, dissous en un trille chatoyant.

L’Invitation à la danse de Weber, la pièce la plus ancienne de ce programme, précède de trois ans la sonate de Beethoven, et constitue «l’origine des espèces» de la valse de concert. Si Weber lance l’invitation, Chopin, lui, l’accepte, nous offrant le plus important corpus de valses pianistiques, dont deux sont proposées ici. Ce fut certainement la présence de ce Polonais dans les salons parisiens qui suscita en fin de compte les trois valses françaises réunies ici: celle de Saint-Saëns, pièce tardive explorant les harmonies perturbatrices, quoique diatoniques; celle de Chabrier, éclat de gallicisme du plus extrême raffinement; et celle de Debussy, bonbon à vous gâter les dents. À l’époque, la Valse lente était une forme populaire dans les cafés et les restaurants français et «plus que lente» n’est pas tant un tempo que la manière semi-humoristique qu’a ce compositeur raffiné d’aborder un genre plus que populaire.

Liszt, auquel les salons français n’étaient pas inconnus, écrivit vers la fin de sa vie, quand il eut délaissé ce monde de robes froufroutantes et scintillantes, les deux valses de ce programme, qui lèvent le voile sur un univers de mysticisme et de surnaturel. La Valse oubliée (ou, peut-être, la valse dont on se souvient à moitié) explore le monde, profondément troublant, du souvenir défaillant: se pourrait-il que ce soit non la musique mais le partenaire d’antan qui soit oublié? Impossible, en revanche, d’oublier la vision ou le partenaire de la Méphisto-Valse! Le diable en personne apparaît dès la première mesure et plane au-dessus de chaque instant de ce qui est la plus possédée des œuvres faustiennes de Liszt, se métamorphosant en des dehors musicaux toujours plus séduisants et frénétiques.

Waltzing-Matilda est l’hymne national officieux de l’Australie, un chant éclatant, populaire, aux origines floues, obscures, mais dont le 4/4 m’a toujours intrigué—ce n’est donc pas une valse au sens traditionnel du terme. J’ai décidé de réaliser cet arrangement pour une tournée australienne, en hommage à un pays que j’adore, et dont j’ai aussi la nationalité, mais encore pour donner à Matilda la chance d’accomplir son destin … à trois temps!

Stephen Hough © 2009
Français: Hypérion

Das vorliegende Programm teilt sich in zwei, völlig gegensätzliche Mini-Recitals. In der ersten Hälfte werden turbulente und ganz ruhige Werke einander gegenübergestellt. Mendelssohns knappe, leidenschaftliche Variations sérieuses scheinen mit ihrer ungeduldigen, unaufhaltsamen Antriebskraft vom Anfangsakkord in d-Moll bis zum Schlussakkord in d-Moll fast über sich selbst zu fallen, doch gehören sie gleichzeitig auch zu den am straffsten gearbeiteten Klavierwerken des Komponisten überhaupt. Der erste Satz von Beethovens letzter Klaviersonate hat eine noch kompromisslosere Anlage; hier wird die tragische Stimmung mit fast wissenschaftlicher Klarheit ausgedrückt. „Passion“ kommt tatsächlich von „passiv“, also etwas, was mit uns geschieht, und es entbehrt nicht einer gewissen Ironie, dass sowohl der Mendelssohn als auch der Beethoven, beides gefühlsmäßig absolut subjektive Werke, aus derart besonnenen und kunstvollen Federn stammen. Nach dem Schlussakkord des ersten Satzes in C-Dur, wenn die Ruhe fast eingekehrt ist, bewegen wir uns durch einen Variationen-Zyklus, in dem eher eine Tonart oder Klangfarbe als ein Thema entwickelt wird: eine Zerlegung derselben, sich hin- und herbewegenden Zelle in immer kleinere Einheiten, bis wir, nach der Ekstase, spiralförmig nach oben hin und in einen glänzenden Triller aufgelöst hinweggleiten.

Webers Aufforderung zum Tanz ist das älteste Stück in dem vorliegenden Programm, es entstand drei Jahre vor der Beethovensonate und ist der Urahn des Konzertwalzers. Wenn Weber auffordert, so nimmt Chopin an, und gibt uns das wichtigste Korpus an Klavierwerken dieses Genres, von denen hier zwei zu hören sind. Die drei französischen Walzer sind sicherlich durch die Anwesenheit des Polen in den Pariser Salons inspiriert: es handelt sich dabei um ein Spätwerk von Saint-Saëns, in dem er sich mit aufregenden und doch diatonischen Harmonien auseinandersetzt, ein Werk von Chabrier, ein kleines und besonders feines gallisches Stück, und ein Werk von Debussy von kariesverursachender Süße. Die Valse lente war ein populäres Genre in den französischen Cafés und Restaurants der Zeit und „langsamer als langsam“ ist nicht so sehr eine Tempoangabe, als eher ein geistreicher Kommentar des Komponisten zu dem überaus beliebten Genre.

Liszt, dem die französischen Salons durchaus nicht fremd waren, schrieb die beiden Walzer im vorliegenden Programm zu einer Zeit. Beide Walzer befassen sich mit Mystik und dem Übernatürlichen. Der „Vergessene Walzer“ (oder vielleicht halb erinnerte Walzer) setzt sich mit dem äußerst beunruhigenden Phänomen des falschen Erinnerns auseinander: könnte es vielleicht eine Partnerin aus der Vergangenheit sein, die vergessen wurde, und nicht ein Stück Musik? Im Mephisto-Walzer hingegen kann von einer vergessenen Vision oder Partnerin nicht die Rede sein! Der Teufel selbst erscheint im ersten Takt und bleibt durch das gesamte besessene, Faust’sche Werk von Liszt hinweg anwesend und nimmt immer wahnsinnigere und verführerische musikalische Masken an.

Waltzing Matilda ist die inoffizielle australische Nationalhymne—ein heiteres, beliebtes Lied mit dunklen, undurchsichtigen Wurzeln. Es hat mich schon immer gewundert, dass es in 4/4 steht und damit nicht der traditionellen Walzer-Norm entspricht. Die vorliegende Bearbeitung habe ich für eine Konzerttournee durch Australien angefertigt—ich zolle damit einerseits einem Land, das ich liebe und aus dem ich zur Hälfte stamme Tribut und gebe andererseits Matilda die Gelegenheit, ihrer Bestimmung gerecht zu werden, nämlich mit drei Schlägen pro Takt!

Stephen Hough © 2009
Deutsch: Viola Scheffel

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