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Le carnaval des animaux

composer
1886; only Le cygne was published during the composer's lifetime; first performed complete on 25 February 1922

 
Early in 1886, the fifty-year-old Saint-Saëns went to Austria on holiday and, as relaxation from his simultaneous work on the third symphony, embarked on a brief cello solo for the well-known performer Charles Joseph Lebouc, who was about to retire. One thing led to another, and in a matter of days Le cygne had turned into a ‘Grande fantaisie zoologique’ (though it has to be said that he had had this project vaguely in mind for some twenty years).

Le cygne was duly published, but the composer resolutely set his face against the other thirteen pieces being played during his lifetime outside a small circle of friends, and Le carnaval des animaux as a whole was not published until 1922, the year after his death. The reason was that he was nervous about how such a work would be received in Germany, where he appeared regularly as a pianist. The intentions of the Société nationale de musique were not only to promote instrumental music but at all costs to appear professional and serious, so jokes were out. Le carnaval therefore led a quiet private life for over thirty years, brought out on the salon circuit for those who might appreciate it, such as Liszt on his last visit to Paris a few months before his death.

The first movement suggests that, while entitled to pride of place, the lion is not the subtlest of animals, while the following one might be entitled ‘Messiaen in the farmyard’. ‘Hémiones’ are Asiatic wild asses and their wildness is evidenced in their knowing practically nothing about harmony. The ‘Tortoises’ here crawl to the sounds, (un)suitably modified, of the can-can and galop from Offenbach’s Orpheus in the Underworld, and the ‘Elephant’ waltzes to the ‘Dance of the sylphs’ from Berlioz’s Damnation of Faust. After the ‘Kangaroos’ alternate marsupially between two pianos, ‘Aquarium’ for the first time gives us sheer beauty, immediately negated by a donkeys’ braying competition (could the ‘Long-eared characters’ of the title possibly be music critics?). The clarinet’s characteristic falling third pierces the pianistic gloom in ‘The cuckoo in the depths of the wood’, while the ‘Aviary’ gives Saint-Saëns another chance to show he can ‘do Mendelssohn’ with the best of them.

If ‘Pianists’ are not strictly animals to be found in captivity, perhaps the composer felt it was never too late to start, while ‘Fossils’ is full of quotations from opera and folk song. Then, of course, ‘The swan’ which Michel Fokine, who choreographed it for Pavlova’s ‘The dying swan’, learnt on the mandolin; the ballerina’s last words were ‘prepare my swan costume’. The finale gives us a happy ending, and fun can be had seeing how many reminiscences from previous movements you can spot.

from notes by Roger Nichols © 2019

Au début de l’année 1886, Saint-Saëns, qui avait alors cinquante ans, partit en vacances en Autriche et, tout en travaillant à sa troisième symphonie, il entreprit pour se détendre d’écrire un court solo de violoncelle pour le célèbre interprète Charles Joseph Lebouc, qui était sur le point de se retirer. Une chose en amenant une autre et en seulement quelques jours Le cygne se changea en «Grande fantaisie zoologique» (il faut reconnaître toutefois qu’il avait ce projet plus ou moins en tête depuis une vingtaine d’années).

Le cygne fut bien publié, mais le compositeur s’opposa résolument à ce que les treize autres pièces soient jouées de son vivant hors de son petit cercle d’amis, et Le carnaval des animaux dans son ensemble ne fut publié qu’en 1922, un an après sa mort. La raison en était qu’il s’inquiétait de l’accueil qui serait réservé à cette œuvre en Allemagne, où il se produisait régulièrement comme pianiste. Les intentions de la Société nationale de musique ne se limitaient pas à promouvoir la musique instrumentale mais elle voulait à tout prix paraître professionnelle et sérieuse; les plaisanteries n’étaient donc pas de mise. Le carnaval mena ainsi une vie tout à fait privée pendant plus de trente ans, joué dans le circuit des salons pour ceux qui pouvaient l’apprécier, comme Liszt lors de son dernier séjour à Paris quelques mois avant sa mort.

Le premier mouvement suggère que, s’il occupe une place d’honneur, le lion n’est pas le plus subtil des animaux, alors que le mouvement suivant pourrait s’intituler «Messiaen dans la cour de ferme». Les «Hémiones» sont des ânes sauvages d’Asie et leur côté sauvage est attesté par le fait qu’ils ne connaissent presque rien à l’harmonie. Les «Tortues» se traînent sur le cancan et le galop d’Orphée aux enfers d’Offenbach curieusement modifiés, et «L’éléphant» valse sur la «Danse des sylphes» de la Damnation de Faust de Berlioz. Les «Kangourous» se relayent comme des marsupiaux entre deux pianos, puis l’«Aquarium» nous donne pour la première fois une beauté pure, immédiatement réduite à néant par un concours de braiment des ânes (les «Personnages à longues oreilles» du titre seraient-ils des critiques musicaux?). La tierce descendante caractéristique de la clarinette transperce la morosité pianistique dans «Le coucou au fond des bois», tandis que la «Volière» donne à Saint-Saëns une autre occasion de montrer qu’il peut «faire du Mendelssohn» au plus haut niveau.

Si les «Pianistes» ne sont pas à proprement parler des animaux que l’on trouve en captivité, le compositeur pensa peut-être qu’il n’était jamais trop tard pour bien faire, alors que les «Fossiles» regorgent de citations d’opéras et de chansons traditionnelles. Ensuite, bien sûr, «Le cygne» que Michel Fokine, auteur de la chorégraphie pour «La mort du cygne» destinée à la Pavlova, apprit à la mandoline; les derniers mots de la ballerine furent «préparez mon costume de cygne». Le finale nous donne une fin heureuse, et vous pourrez vous amuser à compter le nombre de réminiscences des mouvements antérieurs que vous pourrez identifier.

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2019
Français: Marie-Stella Pâris

Zu Beginn des Jahres 1886 reiste der 50-jährige Saint-Saëns nach Österreich, um dort Urlaub zu machen, und um sich von der Arbeit an seiner dritten Sinfonie etwas zu erholen, fing er ein kurzes Stück für Solocello für den berühmten Interpreten Charles Joseph Lebouc an, der bald in den Ruhestand treten sollte. So führte eins zum anderen und innerhalb von wenigen Tagen hatte Le cygne sich in eine „Grande fantaisie zoologique“ verwandelt (obwohl an dieser Stelle angemerkt werden sollte, dass er dieses Projekt bereits seit 20 Jahren ins Auge gefasst hatte).

Le cygne wurde veröffentlicht, doch stemmte sich der Komponist resolut dagegen, die anderen 13 Stücke außerhalb eines kleinen Freundeskreises spielen zu lassen, so dass Le carnaval des animaux als Ganzes erst 1922, im Jahr nach seinem Tod, herausgegeben wurde. Der Grund dafür war, dass er besorgt war, wie ein solches Werk in Deutschland aufgenommen werden würde, wo er regelmäßig als Pianist auftrat. Die Société nationale de musique hatte sich nicht nur zum Ziel gesetzt, Instrumentalmusik zu fördern, sondern auch, um jeden Preis professionell und ernsthaft aufzutreten—Scherze waren also nicht erwünscht. Daher führte Le carnaval über dreißig Jahre lang ein ruhiges Privatleben und trat lediglich hin und wieder in Salons vor denjenigen auf, die an ihm Gefallen finden würden, wie etwa Liszt bei seinem letzten Paris-Aufenthalt einige Monate vor seinem Tod.

Im ersten Satz wird angedeutet, dass der Löwe, obwohl ihm der Ehrenplatz gebührt, nicht gerade feinsinnig ist, während der folgende Satz mit „Messiaen auf dem Bauernhof“ überschrieben werden könnte. „Hémiones“ sind wilde asiatische Esel, und ihre Wildheit zeigt sich darin, dass sie so gut wie kein Verständnis für Harmonie haben. Die „Schildkröten“ kriechen zu den Klängen des (un)passend modifizierten Can-Cans und Galopps aus Offenbachs Orpheus in der Unterwelt, und der „Elefant“ tritt zum „Elfentanz“ aus Fausts Verdammnis von Berlioz auf. Nachdem die Kängurus zwischen den beiden Klavieren hin- und hergehüpft sind, kommen wir mit dem „Aquarium“ erstmals in den Genuss wahrer Schönheit, die allerdings sofort von dem sich anschließenden Eselsschrei-Wettbewerb zunichte gemacht wird (könnten die „langohrigen Persönlichkeiten“ womöglich Musikkritiker sein?). Die charakteristische fallende Terz der Klarinette durchbohrt die pianistische Düsterkeit in „Der Kuckuck in der Tiefe des Waldes“, während Saint-Saëns in der „Volière“ eine weitere Gelegenheit hat, seinen mustergültigen Mendelssohn’schen Stil unter Beweis zu stellen.

Auch wenn „Pianisten“ strenggenommen keine Tiere in Gefangenschaft sind, war der Komponist offensichtlich der Ansicht, dass sie hier mit einbezogen werden sollten. Die „Fossilien“ sind voller Anspielungen auf Opern und Volkslieder. Darauf folgt der berühmte „Schwan“, den Michel Fokine, der ihn für Anna Pawlowas „Sterbenden Schwan“ choreographierte, auf der Mandoline lernte; die letzten Worte der Ballerina lauteten: „Richten Sie mein Schwanenkostüm her.“ Das Finale bietet einen glücklichen Ausgang und man kann sich königlich damit amüsieren, die Hinweise auf die vorangehenden Sätze ausfindig zu machen.

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2019
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Saint-Saëns: Symphony No 1 & The carnival of the animals
Studio Master: CDA68223Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Saint-Saëns: Cello Sonatas
CDH55342Archive Service
Arabesque
CDH55129Archive Service
Casals Encores
CDA67831
Saint-Saëns: Cello Concertos
Studio Master: CDA68002Studio Master FLAC & ALAC downloads available
The Grand Organ of Birmingham Town Hall
CDA66216Archive Service

Details

No 01: Introduction et marche royale du lion
No 02: Poules et coqs
No 03: Hémiones (animaux véloces)
No 04: Tortues
No 05: L'éléphant
No 06: Kangourous
No 07: Aquarium
No 08: Personnages à longues oreilles
No 09: Le coucou au fond des bois
No 10: Volière
No 11: Pianistes
No 12: Fossiles
No 13: Le cygne
arranger

Track 6 on CDA66216 [2'49] Archive Service
Track 18 on CDA67831 [3'27]
Track 8 on CDA68002 [2'31]
Track 17 on CDA68223 [3'31]
arranger

Track 13 on CDH55129 [2'17] Archive Service
Track 4 on CDH55342 [2'47] Archive Service
arranger
transcribed in 1929

Track 17 on CDH55342 [2'49] Archive Service
No 14: Final

Track-specific metadata for CDA68223 track 15

Pianistes
Artists
ISRC
GB-AJY-19-22315
Duration
1'00
Recording date
9 December 2017
Recording venue
Abravanel Hall, Salt Lake City, Utah, USA
Recording producer
Tim Handley
Recording engineer
Tim Handley
Hyperion usage
  1. Saint-Saëns: Symphony No 1 & The carnival of the animals (CDA68223)
    Disc 1 Track 15
    Release date: December 2019
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