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Of old, when heroes thought it base, Z333

The Yorkshire Feast Song; An Ode on the Assembly of the Nobility and Gentry of the City and County of York; performed at Merchant Taylors' Hall, London, on 27 March 1690
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In the seventeenth century, it was a regular custom that natives of certain counties and towns and scholars of various schools would meet annually in London. They would attend a church service, and afterwards adjourn for a celebratory feast. Such meetings did not only promote conviviality but also often had benevolent aims—organizations such as the Sons of the Clergy and the Charterhouse Scholars had a strongly charitable base behind their annual gatherings. The Gazette dated Monday 20 January 1689 (using the old style of dating when the year numbering changed on 25 March) contained the following advertisement: ‘The Yorkshire Feast will be held on Friday the 14th February next, at Merchant-Taylors-hall; and a sermon will be at Bow-Church that Morning for the Society.’ In the event, the celebration was postponed, for James II had fled the kingdom just before Christmas and the crown was in abeyance until 13 February, as a supplementary advertisement in the Gazette on 6 February explained: ‘The Yorkshire Feast which was intended to be kept on the 14th Instant, is (by Reason several of the Stewards were members of the late Parliament, who are now obliged to go to the country) put off to the 27th of March next.’

With William and Mary duly crowned there was more topical material available than usual, and the Stewards commissioned the best available author and composer to celebrate in ‘a very splendid Entertainment of all sorts of Vocal and Instrumental Musick’. Thomas D’Urfey included the libretto in his Pills to Purge Melancholy, describing it as ‘An Ode on the Assembly of the Nobility and Gentry of the City and County of York, at the Anniversary Feast, March the 27th, 1690. Set to Musick by Mr. Henry Purcell. One of the finest Compositions he ever made, and cost £100 the performing’. Of old, when heroes thought it base was ostensibly a history of York from Roman times onwards, but it also contained allegories of the Glorious Revolution. Despite D’Urfey’s sometimes contrived text, Purcell responds with music of high quality.

The two-section Symphony is an extensive one, with trumpets, oboes and strings provided with a splendid canzona-like opening, arpeggios rising and falling around Purcell’s lively theme. The second section is a lilting triple-time movement, closely imitative and suitably celebratory. A solo bass, complete with graphic word-painting, begins the story with the Romans (the ‘martial race’) invading Britain, although the audience could hardly have missed the implied reference to the recent replacement of James II by William, and is followed by a short instrumental ritornello and duet for high tenor and bass ‘Brigantium, honour’d with a race divine’. Brigantium was the region which effectively made up the county of Yorkshire, and the reference to Constantine was to the Roman leader whose successful military campaign in Britain led him to be proclaimed emperor by his troops in Eboracum (now the city of York). Once again, Purcell’s treatment of the words, especially the reference to the ‘blooming glories’ is particularly effective and affectionate. Two recorders introduce ‘The bashful Thames’, delightfully running past her ‘puny town’ (London) with glorious harmony at moments such as ‘Augusta [London] then did drooping lie’. Purcell then translates the solo into a most touching chorus, adding beautifully crafted inner parts. Next the story moves on to the Wars of the Roses, fought between the Houses of York and Lancaster between 1455 and 1485. Purcell’s gentle setting of ‘The pale and the purple rose’ is introduced by an extended instrumental ritornello. The bass line ingeniously avoids the first beat of the bar, and over it the oboes and upper strings play a melody of great elegance. When the alto soloist enters with his expressive melody, the off-beat accompaniment is taken up by the all the strings, a device which gives a poignant ending. The following duet ‘And in each track of glory since’ appears to have been especially popular, and was published separately. As in ‘The bashful Thames’ Purcell follows the duet with a choral version, harmonizing the melody with the addition of delicious alto and tenor parts.

The opening joyful Symphony is repeated in full and leads directly into the tenor duet ‘And now when the renown’d Nassau’. This section is a direct reference to William III, one of whose seats was as Count of Nassau in Rheinland-Pfalz. Over a tightly turning bass line the two soloists and two solo trumpets weave a fine movement, full of subtle turns and interesting contrasts. Purcell’s bass duet ‘They did no storms, nor threat’nings fear’ is a splendid, blustering example: the humour in the setting of ‘the grumbling air’ is particularly notable. Next comes one of the most extraordinary movements of the Ode, the tenor solo ‘So when the glitt’ring Queen of Night’. Purcell uses a hypnotic ground bass, just five notes long, also utilized in the main melody. D’Urfey’s text here is inspired, and Purcell’s reaction to it is breathtaking in its calm, nocturnal poise and its ravishing harmonies. The second section in particular is glorious with its pictorialization of ‘the globe that swells’ and the shaft of soft light that Purcell brings by the brief use of the major key at the word ‘ray’. The chorus that follows finds Purcell with a subject that rarely fails to inspire him—that of music. He sets ‘Let music join’ in rich six-part counterpoint, at the midpoint additionally putting the melody into the bass in ingenious double augmentation before a dancing theme brings the movement to a surprisingly speedy ending. The movement ‘Sound trumpets, sound!’ is less subtle, and clearly was intended to set Yorkshire toes tapping with its rollicking rhythm and easily remembered tune, repeated after the soloist by strings and trumpets with the addition of a throbbing bass line, and then, following Purcell’s instructions, repeated ‘over again with all the instruments’. For the last movement Purcell goes into his most ceremonial mode, with a mighty bass solo introducing block chords from the chorus and orchestral fanfares.

from notes by Robert King © 2010

Au XVIIe siècle, les habitants de certains comtés et de certaines villes, ainsi que les membres de diverses écoles avaient coutume de se rencontrer chaque année à Londres. Ils assistaient à un service religieux puis participaient à une célébration festive. Ce genre de rassemblement promouvait la convivialité mais avait aussi, souvent, des visées caritatives—les réunions annuelles d’organisations comme les Sons of the Clergy et les Charterhouse Scholars avaient une base fortement caritative. The Gazette datée du lundi 20 janvier 1689 (avec l’ancien calendrier, quand l’année commençait le 25 mars) publia l’annonce suivante: «La fête du Yorkshire se tiendra le vendredi 14 février prochain, à la salle Merchant-Taylor; et un sermon sera délivré à Bow-Church, ce matin-là, pour la Society.» Finalement, la fête fut reportée car, Jacques II ayant fui le royaume juste avant Noël, le trône demeura vacant jusqu’au 13 février, comme l’expliqua une nouvelle annonce parue dans The Gazette du 6 février: «La fête du Yorkshire qui devait avoir lieu ce 14 février est reportée au 27 mars prochain (du fait que plusieurs administrateurs, membres de l’ancien parlement, sont à présent contraints d’appeler le pays aux urnes).»

Avec Guillaume et Marie dûment intronisés, l’actualité était plus riche qu’à l’ordinaire et les administrateurs demandèrent au meilleur auteur et au meilleur compositeur disponibles de célébrer l’événement dans «un divertissement absolument splendide avec toutes sortes de musiques vocales et instrumentales». Thomas D’Urfey rédigea un livret qu’il inclut dans ses Pills to Purge Melancholy avec ce commentaire: «Une ode sur l’assemblée de la noblesse et de la petite noblesse de la cité et du comté d’York à la fête anniversaire du 27 mars 1690. Mise en musique par Mr Henry Purcell. Une des plus belles compositions qu’il ait jamais faites, et 100£ de coût pour la représentation.» Of old, when heroes thought it base se voulait l’histoire d’York depuis l’époque romaine, mais elle renfermait aussi des allégories sur la glorieuse Révolution. Purcell répond au texte, parfois un peu forcé, de D’Urfey par une musique de fort belle facture.

La Symphonie en deux sections, étendue, fait avec les trompettes, les hautbois et les cordes une splendide ouverture façon canzone, des arpèges montant et descendant autour de l’entraînant thème purcellien. La seconde section est un enjoué mouvement ternaire, en imitation serrée et festif comme il se doit. Un solo de basse, au figuralisme imagé, commence par évoquer l’invasion de la Grande-Bretagne par les Romains (la «race martiale»), même si le public ne manqua certainement pas la référence implicite au récent remplacement de Jacques II par Guillaume; s’ensuivent un court ritornello instrumental et un duo pour ténor aigu et basse, «Brigantium, honour’d with a race divine». Brigantium désigne le comté du Yorkshire tandis que Constantin renvoie au chef romain que ses troupes proclamèrent empereur à Eboracum (l’actuelle York), suite à sa victorieuse campagne en Grande-Bretagne. Là encore, Purcell traite les mots avec une efficacité et une tendresse particulières—surtout l’allusion aux «blooming glories» («gloires resplendissantes»). Deux flûtes à bec introduisent «The bashful Thames» («La pudique Tamise»), qui arrose délicieusement sa «ville malingre» («puny town», Londres), avec une rayonnante harmonie, comme à «Augusta [Londres] then did drooping lie». Purcell traduit ensuite le solo en un très émouvant chœur, ajoutant des parties intérieures superbement ouvragées. L’histoire se poursuit avec la guerre des Deux-Roses, qui opposa les maisons d’York et de Lancastre de 1455 à 1485. La douce mise en musique de «The pale and the purple rose» est amenée par un vaste ritornello instrumental. La ligne de basse, par-dessus laquelle hautbois et cordes supérieures jouent une fort élégante mélodie, évite habilement le premier temps de la mesure. Quand le soliste alto entre avec son expressive mélodie, l’accompagnement accentué sur le temps faible est repris par les cordes au complet, ce qui offre une poignante conclusion. Le duo suivant «And in each track of glory since» parut séparément, signe probable d’une grande popularité. Comme dans «The bashful Thames», Purcell fait suivre le duo d’une version chorale, de délicieuses parties d’alto et de ténor venant harmoniser la mélodie.

La joyeuse Symphonie inaugurale est reprise en entier juste avant le duo de ténors «And now when the renown’d Nassau». Cette section est une allusion directe à Guillaume III qui, en tant que comte de Nassau, possédait une résidence en Rhénanie-Palatinat. Par-dessus une ligne de basse virant sec, les deux solistes et les deux trompettes solo tissent un beau mouvement, tout en détours subtils et en contrastes intéressants. Le duo de basses «They did no storms, nor threat’nings fear» est un splendide exemple fanfaron—l’humeur de «the grumbling air» est particulièrement remarquable.

Arrive alors l’un des plus extraordinaires mouvements de l’Ode, le solo de ténor «So when the glitt’ring Queen of Night». Purcell utilise le même ground bass hypnotique, de cinq notes seulement, que dans la mélodie principale. Le texte de D’Urfey est ici inspiré et la réaction de Purcell est confondante de grâce paisible, nocturne, et d’harmonies ravissantes. La seconde section, en particulier, resplendit par son illustration du «globe qui enfle» («globe that swells») et par le rai de douce lumière issu du ton majeur utilisé brièvement au mot «ray». Le choeur qui suit trouve Purcell aux prises avec un sujet qui a rarement manqué de l’inspirer: la musique. Exprimé dans un riche contrepoint à six parties, «Let music join» voit, à mi-chemin, la mélodie placée à la basse, en une ingénieuse double augmentation, avant qu’un thème dansant ne vienne clore le mouvement de manière étonnamment rapide. Le mouvement «Sound trumpets, sound!» est moins subtil: il voulait manifestement faire taper des pieds le Yorkshire, avec son rythme allant et son air facile à retenir repris, après le soliste, par les trompettes et les cordes (une ligne de basse vrombissante est ajoutée) avant d’être, enjoint Purcell, répété «derechef par tous les instruments». Pour le dernier mouvement, Purcell adopte son mode le plus cérémoniel, avec un puissant solo de basse introduisant des blocs d’accords choraux et des fanfares orchestrales.

extrait des notes rédigées par Robert King © 2010
Français: Hypérion

Im 17. Jahrhundert war es gebräuchlich, dass die Bewohner bestimmter Grafschaften und Städte sowie Gelehrte verschiedener Schulen sich alljährlich in London versammelten. Dabei wohnten sie dann einem Gottesdienst bei und kamen anschließend zu einem feierlichen Festessen zusammen. Solche Treffen waren nicht nur der Geselligkeit zuträglich, sondern dienten oft auch einem wohltätigen Zweck—die Jahresversammlungen von Organisationen wie den „Söhnen der Geistlichkeit“ („Sons of the Clergy“) oder den „Gelehrten von Charterhouse“ („Charterhouse Scholars“) hatten eine ausgeprägt wohltätige Funktion. Das Journal The Gazette enthielt am Montag, den 20. Januar 1689 (nach der alten Datierung, als der Jahreswechsel am 25. März stattfand) die folgende Anzeige: „Das Yorkshire-Fest wird am Freitag, den 14. Februar in der Merchant-Taylors-Hall stattfinden; und eine Predigt wird an diesem Morgen für die Mitglieder der Gesellschaft in der Kirche von Bow gehalten.“ Letztendlich wurde die Feier jedoch verschoben, weil Jakob II. kurz vor Weihnachten aus dem Königreich geflüchtet war und der Thron bis zum 13. Februar verwaist blieb, wie eine Folgeanzeige in der Gazette vom 6. Februar erklärte: „Das Yorkshire-Fest, das für den 14. Tag dieses Monats vorgesehen war, wird auf den 27. März verschoben (aus dem Grunde, dass mehrere der Festordner Mitglieder des letzten Parlaments waren und nun verpflichtet sind, vor die Wählerschaft zu treten).“

Nachdem das Herrscherpaar Wilhelm und Maria ordnungsgemäß gekrönt worden war, stand mehr aktuelles Material zur Verfügung als gewöhnlich, und die Festordner beauftragten den besten verfügbaren Autoren und Komponisten, um mit „einer besonders prachtvollen Unterhaltung mit allen Arten von Gesang und Instrumentalmusik“ feiern zu können. Thomas D’Urfey bezog das Libretto in seine Publikation Pills to Purge Melancholy ein und beschrieb es als „Eine Ode zur Versammlung des Hochadels, des niederen Adels der Stadt und der Grafschaft York zum Fest des Jahrestages am 27. März 1690. Mit Musik vertont von Mr. Henry Purcell. Eine seiner besten Kompositionen, deren Aufführung 100 Pfund kostete“. Of old, when heroes thought it base stellte vordergründig die Geschichte Yorks seit der Römerzeit dar, enthielt jedoch auch Allegorien auf die „Glorious Revolution“. Zu D’Urfeys zum Teil etwas gestelzten Text findet Purcell erstklassige Musik.

Die zweiteilige Sinfonie ist recht lang und wird von Trompeten, Oboen und Streichern in der Art einer Canzona eröffnet und ansteigende und abfallende Arpeggien umgeben Purcells lebhaftes Thema. Der zweite Teil ist ein schwungvoller Satz im Dreiertakt mit strenger Imitation und entsprechender Feierlichkeit. Ein Solobass singt mit ausdrucksvoller Wortmalerei von der Geschichte der Römer (der „kriegerischen Rasse“) und ihrer Invasion Britanniens, obwohl dem damaligen Publikum die Anspielung auf die kurz zuvor erfolgte Ablösung Jakobs II. durch Wilhelm kaum entgangen sein wird. Darauf folgen ein kurzes instrumentales Ritornell und ein Duett für hohen Tenor und Bass, „Brigantium, honour’d with a race divine“. Brigantium war die Region, die sich effektiv mit der Grafschaft Yorkshire deckte, und mit Constantin war der Anführer der Römer gemeint, dessen erfolgreicher Feldzug in Britannien dazu führte, dass er in Eboracum (der heutigen Stadt York) von seinen Truppen zum Imperator ernannt wurde. Wiederum ist Purcells Textbehandlung, insbesondere in Bezug auf die „Blütenpracht“ („blooming glories“), besonders effekt- und liebevoll gestaltet. Zwei Blockflöten führen die „schüchterne Themse“ („The bashful Thames“) ein, die reizvoll durch ihre „kümmerliche Stadt“ („puny town“), nämlich London, fließt, mit wunderbaren Harmonien an Stellen wie „Augusta [London] lag zu jener Zeit darnieder“ („Augusta then did drooping lie“). Purcell überträgt dann das Solo in einen anrührenden Chor, dem er wunderschön gearbeitete Mittelstimmen hinzufügt. Als nächstes wendet sich der Text den Rosenkriegen zu, die zwischen 1455 und 1485 zwischen den Adelshäusern York und Lancaster ausgefochten wurden. Purcells sanfte Vertonung von „Die blasse und die purpurne Rose“ („The pale and the purple rose“) wird durch ein ausgedehntes instrumentales Ritornell eingeleitet. In der Basslinie wird geschickt der erste Schlag des Takts vermieden, und darüber spielen Oboen und hohe Streicher eine besonders elegante Melodie. Wenn der Altsolist mit seiner ausdrucksvollen Melodie einsetzt, wird die gegen den Grundschlag gesetzte Begleitung von allen Streichern übernommen—ein Stilmittel, das für ein ergreifendes Ende sorgt. Das darauffolgende Duett „And in each track of glory since“ war offenbar besonders beliebt und wurde separat veröffentlicht. Wie bei „The bashful Thames“ lässt Purcell auf das Duett eine Chorversion folgen, indem er die Melodie durch die Hinzufügung wunderbarer Alt- und Tenorstimmen harmonisiert. Die einleitende freudige Sinfonie wird vollständig wiederholt und leitet direkt in das Tenorduett „And now when the renown’d Nassau“ über. Dieser Abschnitt ist ein direkter Hinweis auf Wilhelm III., zu dessen Titeln auch der des Grafen von Nassau im heutigen Rheinland-Pfalz gehörte. Über einem straff geführten Bass spinnen die beiden Solisten und zwei Solotrompeten einen feingliedrigen Satz, der voller subtiler Wendungen und interessanter Kontraste ist. Purcells Bassduett „They did no storms, nor threat’nings fear“ ist ein großartiger und brausender Satz und bei der Vertonung der Worte „the grumbling air“ („die grollende Luft“) wird es besonders humoresk.

Als nächstes folgt einer der außergewöhnlichsten Sätze der Ode, das Tenorsolo „So when the glitt’ring Queen of Night“. Purcell setzt einen hypnotischen Basso ostinato, der nur fünf Noten lang ist, ein, der auch in der Hauptmelodie verwendet wird. D’Urfeys Text ist hier besonders inspiriert, und Purcells Reaktion darauf ist atemberaubend in ihrer stillen nächtlichen Ausgeglichenheit und ihren hinreißenden Harmonien. Im zweiten Teil tritt besonders die bildhafte Darstellung der Worte „the globe that swells“ hervor, und das sanfte Licht, das Purcell durch kurzfristige Verwendung der Durtonart bei dem Wort „ray“ („Strahl“) erzeugt. Im anschließenden Chor erklingt ein Thema, das Purcell fast immer anregte—die Musik. Er vertont „Let music join“ mit einem üppigen sechsstimmigem Kontrapunkt und in der Mitte verlegt er außerdem in einer raffinierten doppelten Augmentation die Melodie in den Bass, ehe ein tänzerisches Motiv den Satz zu einem erstaunlich raschen Ende bringt. Der Satz „Sound trumpets, sound!“ ist weniger subtil und war offenbar darauf angelegt, seine Auftraggeber aus Yorkshire mitzureißen—es erklingt ein ausgelassener Rhythmus und eine einprägsame Melodie, die nach dem Solisten erst von den Streichern und Trompeten mit einer pulsierenden Basslinie wiederholt wird, und dann, Purcells Anweisung zufolge, „ein weiteres Mal mit allen Instrumenten“. Den letzten Satz gestaltet Purcell ganz besonders feierlich und lässt die Blockakkorde des Chors und die Orchesterfanfaren von einem mächtigen Basssolo einleiten.

aus dem Begleittext von Robert King © 2010
Deutsch: Viola Scheffel


Purcell: Odes, Vol. 7 - Yorkshire Feast Song
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Purcell: The Complete Odes & Welcome Songs
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Sound the Trumpet
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Movement 01: Symphony
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Movement 03: The bashful Thames, for beauty so renown'd
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Movement 04: The pale and the purple rose
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