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15 Variations and a fugue on an original theme 'Eroica', Op 35

composer
1802; E flat major

 
The theme of the 15 Variations and a fugue, Op 35, is well known to us as the theme from the finale of the ‘Eroica’ symphony. Beethoven had, however, already used it in his earlier years as the first of a set of contredanses, and then in the finale of his ballet The Creatures of Prometheus.

The ‘Eroica’ variations are his most bravura-orientated set. The work opens with a single massive chord of E flat major, summoning our attention. Then Beethoven begins solely with the bass of the theme (just as he does in the symphony), which nevertheless has much life of its own. Three variations on the bass follow, each time adding another voice. Only then do we hear the ‘real’ theme, which should immediately remind us of its dance origins. The fifteen variations following that delight us with their compositional and pianistic fancies. There is a lot of hand-crossing, and an awful lot of jumping about, and the mood on the whole—at least until we reach the mysterious variation 14 in minor mode—is one of joyous carnival. Or as the critic and musicologist Michael Steinberg once said: ‘It’s Beethoven on a spring bank holiday Monday!’

The fifteenth variation provides a richly embellished slow movement, leading us via a rumbling transition to an energetic and very difficult fugue. The coda, marked ‘andante con moto’, brings back the theme in its most recognizable guise so far, and the piece ends with the first four notes of the theme being condensed into ever-shorter note values. One can imagine with what relish Beethoven himself would have played it!

from notes by Angela Hewitt © 2020

Le thème des 15 Variations et une fugue, op.35, nous est bien connu comme thème du finale de la Symphonie «Eroica». Beethoven l’avait toutefois déjà utilisé dans sa jeunesse pour la première d’une série de contredanses, puis dans le finale de son ballet Les Créatures de Prométhée.

Les variations «Eroica» constituent son recueil le plus orienté vers la bravoure. Cette œuvre débute par un seul accord massif de mi bémol majeur, qui requiert notre attention. Beethoven commence ensuite uniquement avec la basse du thème (tout comme il le fait dans la symphonie), qui s’anime néanmoins d’une vie qui lui est propre. Viennent ensuite trois variations sur cette basse, où s’ajoute à chaque fois une autre voix. C’est seulement à ce moment qu’apparaît le «véritable» thème, qui devrait nous rappeler d’emblée ses origines dansées. Les quinze variations suivantes nous enchantent par leur imagination tant sur le plan de la composition que de l’écriture pianistique. Il y a beaucoup de croisements de mains et une quantité incroyables de sauts; et, dans l’ensemble—au moins jusqu’à la mystérieuse variation 14 en mode mineur—l’atmosphère est celle d’un joyeux carnaval. Ou comme me l’a dit un jour le critique et musicologue Michael Steinberg: «C’est Beethoven un lundi férié de printemps!»

La quinzième variation est un mouvement lent richement orné, qui nous mène via une transition grondante à une fugue énergique et très difficile. La coda, marquée «andante con moto», ramène le thème sous son aspect le plus reconnaissable jusqu’ici, et l’œuvre s’achève sur les quatre premières notes du thème condensées en valeurs de notes toujours plus courtes. On peut imaginer avec quel plaisir évident Beethoven lui-même devait la jouer!

extrait des notes rédigées par Angela Hewitt © 2020
Français: Marie-Stella Pâris

Das Thema der 15 Variationen mit einer Fuge, op. 35, ist uns wohlbekannt—es handelt sich um das Thema des Finales der „Eroica-Sinfonie“. Beethoven hatte es ebenfalls bereits in jüngeren Jahren in dem ersten einer Sammlung von Contretänzen verwendet sowie in dem Finale seiner Ballettmusik zu Die Geschöpfe des Prometheus.

Die Eroica-Variationen sind Beethovens am meisten auf Bravour ausgerichteter Variationenzyklus. Das Werk beginnt mit einem einzelnen, massiven Es-Dur-Akkord, der unsere Aufmerksamkeit fordert. Dann beginnt Beethoven nur mit dem Bass des Themas (ebenso wie er es in der Sinfonie hält), der nichtsdestotrotz fast ein Eigenleben führt. Es folgen drei Variationen über den Bass und jedes Mal wird eine weitere Stimme hinzugefügt. Erst hierauf ist das „richtige“ Thema zu hören, das sofort an seine tänzerischen Ursprünge erinnert. Die sich dann anschließenden 15 Variationen sind voller reizvoller kompositorischer und pianistischer Kunstgriffe. Es kommen viele Handüberkreuzungen und Sprünge vor und die Stimmung—jedenfalls bis zu der geheimnisvollen 14. Variation in Moll—gleicht einem fröhlichen Karneval. Oder, wie der Kritiker und Musikwissenschaftler Michael Steinberg einmal zu mir sagte: „Das ist Beethoven an einem Feiertag im Frühling!“

Die 15. Variation ist ein reich verzierter langsamer Satz, der über eine grollende Passage in eine energische und sehr schwierige Fuge hineinführt. Die Coda ist mit „Andante con moto“ überschrieben und bringt das Thema in der bisher erkennbarsten Version zurück. Das Stück endet damit, dass die ersten vier Töne des Themas in immer kleinere Notenwerte verdichtet werden. Man kann sich gut vorstellen, mit welchem Genuss Beethoven es wohl gespielt hat.

aus dem Begleittext von Angela Hewitt © 2020
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Beethoven: Variations
CDA68346To be issued soon 25 September 2020 Release
Beethoven & Brahms: Variations
CDH55201Archive Service
Beethoven: Beethoven Unbound
Studio Master: SIGCD527Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 3 on CDA68346 [24'54] To be issued soon 25 September 2020 Release
Complete: Introduzione col Basso del Tema – Tema – Variations 1-15 – Finale alla Fuga
Track 1 on SIGCD527 CD6 [24'56] Download only
Movement 01: Introduzione col Basso del Tema
Track 28 on CDH55201 [2'56] Archive Service
Movement 02: Tema
Track 29 on CDH55201 [0'43] Archive Service
Movement 03: Variation 1
Track 30 on CDH55201 [0'37] Archive Service
Movement 04: Variation 2
Track 31 on CDH55201 [0'53] Archive Service
Movement 05: Variation 3
Track 32 on CDH55201 [0'42] Archive Service
Movement 06: Variation 4
Track 33 on CDH55201 [0'38] Archive Service
Movement 07: Variation 5
Track 34 on CDH55201 [0'48] Archive Service
Movement 08: Variation 6
Track 35 on CDH55201 [0'39] Archive Service
Movement 09: Variation 7
Track 36 on CDH55201 [0'41] Archive Service
Movement 10: Variation 8
Track 37 on CDH55201 [0'58] Archive Service
Movement 11: Variation 9
Track 38 on CDH55201 [0'40] Archive Service
Movement 12: Variation 10
Track 39 on CDH55201 [0'43] Archive Service
Movement 13: Variation 11
Track 40 on CDH55201 [0'44] Archive Service
Movement 14: Variation 12
Track 41 on CDH55201 [0'41] Archive Service
Movement 15: Variation 13
Track 42 on CDH55201 [0'41] Archive Service
Movement 16: Variation 14
Track 43 on CDH55201 [1'20] Archive Service
Movement 17: Variation 15
Track 44 on CDH55201 [4'50] Archive Service
Movement 18: Finale alla Fuga
Track 45 on CDH55201 [4'43] Archive Service

Track-specific metadata

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