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Preces and Responses

composer
2013
arranger
2014; arrangement for eight cellos

 
Originally written for a cappella choir and first performed around six months after John’s death by Wells Cathedral Choir conducted by Matthew Owens, the Preces and Responses seem to have been John’s last completed work. Preces—the plural of the Latin for ‘prayer’, ‘prex’—are short petitions that are used at morning and evening prayer in the Anglican Church, the priest’s supplications taken up and amplified by the choir as the Responses. (‘O Lord, open thou our lips’, chants the priest at the opening; ‘And our mouth shall show forth thy praise’, responds the choir.) John was apparently reluctant to write something for a church from which he felt quite distant, especially since he was all too conscious at this point that his time left for composing was extremely limited; but in the end I think he produced music as touching as any he had ever written—particularly in the central section (from 3'15), a deeply tender setting of The Lord’s Prayer.

The personal story: This, I am aware, is a strange tale, and one that some will dismiss as pure invention. Normally I would agree with them—I’m no great believer in dreams (unlike John, who claimed to have dreamed several of his works); but all I can say is that it happened this way, whether or not it was all mere coincidence. Immediately after John’s death, I dreamed about him surprisingly often. One night—and as far as I remember I have not dreamed about him since—he appeared, extremely vividly, and said to me: ‘I want you to arrange my last completed work.’ ‘So not the Dante piece?’, my dream-self asked. (Before he died, John had completed much of a setting of a passage from Inferno which deals with Dante’s farewell to Beatrice; I hope that one day it sees the light of day.) ‘No, not the Dante piece; my last completed piece’, he replied firmly. Unusually for me, when I woke up I remembered the dream perfectly; it had made such an impression that I called Maryanna, John’s widow, and told her about it. ‘What was his last completed work?’, I asked. She laughed. ‘It’s actually called It is finished’, she replied. ‘But it wouldn’t work for cello.’ Oh well, I thought; it was only a dream. But a few days later I happened to be meeting with James Rushton, John’s publisher, and told him the story. He also laughed, but then became thoughtful. ‘No, actually—there was one piece he completed after that. It’s called Preces and Responses—and I think it might just work. I’m going to send it to you.’ He duly did so; I looked at it and thought immediately: ‘Perfect for eight cellos!’ And so, I hope you’ll agree, it is. John’s cello-writing was always extremely vocal, so it felt as if there was no contradiction in making this arrangement, in which the first cello takes the part of the priest before joining the other seven for the fervent Responses.

from notes by Steven Isserlis © 2020

Écrits à l’origine pour un chœur a cappella et créés environ six mois après la mort de John par le Chœur de la cathédrale de Wells, sous la direction de Matthew Owens, les Preces and Responses semblent être la dernière œuvre que John ait achevée. Preces—le pluriel du mot latin «prex», signifiant «prière»—sont de courtes suppliques utilisées à la prière du matin et à la prière du soir dans l’Église anglicane, les suppliques du prêtre reprises et amplifiées par le chœur comme les Répons. («O Lord, open thou our lips» [«Ô Seigneur, ouvre nos lèvres»], que chante le prêtre au début; «And our mouth shall show forth thy praise» [«Et ma bouche annoncera ta louange»], répond le chœur.) John était apparemment peu disposé à écrire quelque chose pour une église dont il se sentait très éloigné, surtout parce qu’il était alors trop conscient que le temps qui lui restait pour composer était extrêmement limité; mais en fin de compte, je pense qu’il produisit une musique aussi touchante que toutes celles qu’il avait déjà écrites—en particulier dans la section centrale (à partir de 3'15), un très tendre Notre Père.

L’anecdote personnelle: J’en ai conscience, il s’agit d’une étrange histoire à laquelle certains refuseront de croire, la qualifiant de pure invention. En temps normal, je leur donnerais raison—je ne crois pas trop aux rêves (contrairement à John, qui affirmait avoir rêvé plusieurs de ses œuvres), mais tout ce que je peux dire c’est que c’est arrivé ainsi, qu’il s’agisse ou non d’une pure coïncidence. Juste après la mort de John, j’ai très souvent rêvé de lui, ce qui peut paraître étonnant. Une nuit—et, autant qu’il m’en souvienne, je n’ai plus rêvé de lui depuis lors—il m’est apparu de façon très nette et m’a dit: «Je veux que tu arranges pour violoncelle ma dernière œuvre achevée.» «Donc pas la pièce de Dante?» me suis-je demandé dans mon rêve (avant de mourir, John avait presque fini de mettre en musique un passage de l’Inferno qui traite des adieux de Dante à Béatrice; j’espère qu’un jour il sera publié). «Non, pas la pièce de Dante; ma dernière pièce achevée», répondit-il d’un ton ferme. Chose rare, lorsque je me suis réveillé, je me souvenais parfaitement de ce rêve; il m’avait tellement impressionné que j’ai appelé Maryanna, la veuve de John, et le lui ai raconté. «Quelle était sa dernière œuvre achevée?», lui ai-je demandé. Elle a ri et m’a répondu: «En fait, elle s’intitule It is finished (“C’est terminé”). Mais ça n’irait pas au violoncelle.» Eh bien, me suis-je dit; ce n’était qu’un rêve. Mais quelques jours plus tard, il se trouve que j’ai rencontré James Rushton, l’éditeur de John, et je lui ai raconté l’histoire. Lui aussi a ri, puis il est devenu pensif. «Non, à vrai dire—il y a une œuvre qu’il a terminée après celle-là. Elle s’intitule Preces and Responses—et je pense que ça pourrait peut-être marcher. Je vais vous l’envoyer.» C’est ce qu’il fit; je l’ai examinée et j’ai tout de suite pensé: «Parfait pour huit violoncelles!» Et j’espère que vous serez d’accord. L’écriture pour violoncelle de John était toujours très vocale et il semblait donc qu’il n’y avait aucune contradiction à faire cet arrangement, où le premier violoncelle prend la partie du prêtre avant de se joindre aux sept autres pour les Répons fervents.

extrait des notes rédigées par Steven Isserlis © 2020
Français: Marie-Stella Pâris

Ursprünglich komponiert für A-cappella-Chor und erstmals ein halbes Jahr nach Johns Tod von dem Wells Cathedral Choir unter der Leitung von Matthew Owens aufgeführt, sind die Preces and Responses wohl Johns letztes vollendetes Werk. Preces—der Plural von „prex“, Lateinisch für „Gebet“—sind kurze Bitten, die in der anglikanischen Kirche als Morgen- und Abendgebete verwendet werden; die Gebete des Priesters werden dann vom Chor mit dessen Responsen aufgegriffen und erweitert. („O Herr, öffne du unsere Lippen“, singt der Priester zu Beginn, worauf der Chor antwortet: „Und unser Mund soll deinen Ruhm verkünden“.) John war offensichtlich abgeneigt, etwas für eine Kirche zu schreiben, der er sich nicht nahe fühlte, vor allem weil ihm sehr bewusst war, dass ihm kaum noch Zeit zum Komponieren blieb. Letztendlich schrieb er hiermit aber eines seiner berührendsten Werke—ganz besonders bewegend ist der Mittelteil (ab 3'15), eine äußerst liebevolle Vertonung des Vaterunser.

Der persönliche Hintergrund: Hierbei handelt es sich—dessen bin ich mir völlig bewusst—um eine eigenartige Geschichte, die manche als reine Einbildung abtun werden. Und normalerweise würde ich dem durchaus zustimmen. Ich glaube eigentlich nicht an Träume (im Gegensatz zu John, der behauptete, mehrere seiner Werke geträumt zu haben), doch kann ich dazu nur sagen, dass es so passiert ist, ob es alles nun reiner Zufall war oder nicht. Unmittelbar nach Johns Tod träumte ich überraschend oft von ihm. Einmal—und soweit ich mich erinnern kann, habe ich seitdem nicht mehr von ihm geträumt—erschien er mir, äußerst lebhaft, und sagte: „Ich möchte, dass du mein letztes vollendetes Werk für Cello arrangierst.“ „Also nicht das Dante-Stück?“, fragte ich im Traum. (Kurz vor seinem Tod hatte John den Großteil einer Passage aus Inferno vollendet, das sich mit Dantes Abschied von Beatrice befasst; ich hoffe, dass es einst das Licht der Welt erblicken wird.) „Nein, nicht das Dante-Stück; mein letztes vollendetes Stück“, gab er nachdrücklich zurück. Beim Aufwachen erinnerte ich mich genau an den Traum, was ungewöhnlich für mich ist. Das Ganze hatte einen solchen Eindruck auf mich gemacht, dass ich Maryanna, Johns Witwe, anrief und ihr davon erzählte. „Welches war sein letztes vollendetes Werk?“, fragte ich. Sie lachte. „Es heißt It is finished“, antwortete sie. „Aber es würde sich nicht auf dem Cello spielen lassen.“ Na gut, dachte ich, es war bloß ein Traum. Einige Tage später traf ich mich allerdings zufällig mit James Rushton, Johns Verleger, und erzählte ihm die Geschichte. Er lachte ebenfalls, wurde dann allerdings nachdenklich. „Wenn ich es mir recht überlege, gibt es noch ein Stück, das er danach vollendet hat. Es heißt Preces and Responses—ich glaube, es könnte funktionieren. Ich schicke es dir.“ Und das tat er umgehend; ich guckte es mir an und dachte sofort: „Perfekt für acht Cellos!“ Ich hoffe, dass Sie mir dabei zustimmen. Johns Kompositionen für Cello waren immer sehr vokal, so dass dieses Arrangement nicht widersprüchlich schien, in dem das erste Cello die Partie des Priesters übernimmt, bevor es zusammen mit den sieben anderen die leidenschaftlichen Responsen spielt.

aus dem Begleittext von Steven Isserlis © 2020
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Tavener: Missa Wellensis & other sacred music
Studio Master: SIGCD442Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Tavener: No longer mourn for me & other works for cello
Studio Master: CDA68246Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 1 on CDA68246 [12'19]
Part 1: O Lord, open thou our lips
Track 7 on SIGCD442 [2'07] Download only
Part 2: The Lord be with you
Track 11 on SIGCD442 [9'39] Download only
Part 3: Final Responses  The Lord be with you
Track 15 on SIGCD442 [0'44] Download only

Track-specific metadata for CDA68246 track 1

Artists
ISRC
GB-AJY-20-24601
Duration
12'19
Recording date
8 September 2017
Recording venue
Chapel of Balliol College, Oxford, United Kingdom
Recording producer
Mark Brown
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Tavener: No longer mourn for me & other works for cello (CDA68246)
    Disc 1 Track 1
    Release date: November 2020
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