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Scenes adapted from Bunyan's Pilgrim's Progress

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At the time of the premiere of Vaughan Williams’s Symphony No 5, the composer's long-term intention of writing a work on Bunyan’s Pilgrim’s Progress was very far from completion; his desire to commemorate the book had occupied him intermittently for forty years—since 1906, in fact, when he composed music for a dramatized version to be performed in Reigate Priory.

The text of this version was put together in twelve scenes from the first part of Bunyan’s book by Evelyn Ouless, for which production Vaughan Williams was asked to provide incidental music. He agreed, and now for the first time in the history of recording we can hear his initial musical reactions to the book which was to inspire him for almost half a century. The result in 1906 was a multi-faceted score, opening with the great hymn tune ‘York’ (1615)—greatly significant, as this noble theme also opens Vaughan Williams’s The Pilgrim’s Progress of 1951. The most substantial item in the 1906 score accompanies the entry to the Celestial City (No 12: 'Final scene')—music which was recomposed in 1951. Many would claim that Vaughan Williams’s finest achievement in this set of incidental pieces is ‘The angel’s song’, although ‘Monk’s Gate’, one of the composer’s original hymn tunes, is better known for its contemporaneous appearance in The English Hymnal, and in the score it is not difficult to hear phraseology similar to the later Fantasia on a theme by Thomas Tallis. The Reigate production was not to prove purely a provincial affair: early in 1907 it was seen in London, also with Vaughan Williams’s music.

By 1922, when a setting of the Delectable Mountains episode was staged—and later sung as an oratorio in Hereford Cathedral—Vaughan Williams’s fascination with Bunyan’s text had deepened, but no one, least of all the composer, could claim Bunyan’s book to be a particularly dramatic story. When in 1949, with the 1951 Festival of Britain having been announced, Vaughan Williams effectively completed his final response to Bunyan’s text (calling it ‘a Morality’, not an opera), his magnum opus was finished.

It is fascinating to contemplate the processes that this great composer underwent to arrive at his final Morality. Such can only be, in the context of this note, a brief outline; but as they inevitably influenced and (by Vaughan Williams’s own admission) inspired aspects of the fifth symphony, tracing the thread from 1906 to 1943 may be of interest.

Throughout the composition of his Morality, we may feel that Vaughan Williams was uncertain as to the definitive form his vision of Albion would take. Nor was he entirely convinced by the final result in 1951 when the score was first performed, at Covent Garden’s Royal Opera House with an all-British cast and conductor—uncertainties in terms of visual staging and presentation were apparent to the first audiences.

The progress of Pilgrim in Vaughan Williams’s final narrative is driven more by instinct than by evolving drama—almost a premonition of the type of work invented by Benjamin Britten fifteen years later—a large-scale parable for church performance, not an opera as such.

Throughout Vaughan Williams’s The Pilgrim’s Progress, one may consider it to be a series of tableaux of separate scenes; there are no feelings of extra-musical ‘threads’ (as there are, more significantly, in the fifth symphony), save in the person of Christian, the Pilgrim.

However, it is the moral strength of the story that so clearly inspired Vaughan Williams over the decades. As has been pointed out, he tackles the opposing forces of good and evil in his own way: in the context of Bunyan the opposing forces are seen to have been brought closer together, the composer having his pulse more firmly on that of good and beauty throughout—a humanist concept, and profoundly a part of Vaughan Williams’s innate character and art.

from notes by Robert Matthew-Walker © 2020

À l’époque de la création de la symphonie nº 5, le projet à long terme de Vaughan Williams consistant à écrire une œuvre sur The Pilgrim’s Progress de Bunyan était très loin d’être mené à bien; son désir d’honorer ce livre l’avait occupé par intermittence pendant quarante ans—depuis 1906, en fait, lorsqu’il composa de la musique pour une version adaptée à la scène qui devait être représentée au Prieuré de Reigate.

Le texte de cette version avait été concocté par Evelyn Ouless en douze scènes d’après la première partie du livre de Bunyan, production pour laquelle on avait demandé à Vaughan Williams d’écrire une musique de scène. Il accepta et, pour la première fois dans l’histoire de l’enregistrement, on peut entendre ses premières réactions musicales au livre qui allait l’inspirer pendant près d’un demi-siècle. Il en résulta en 1906 une partition aux multiples facettes, qui commence par le grand hymne «York» (1615)—très significatif car ce noble thème ouvre The Pilgrim’s Progress de 1951 de Vaughan Williams. Le morceau le plus important dans la partition de 1906 accompagne l’entrée dans la Cité Céleste (nº 12: «Final scene»)—une musique qui fut recomposée en 1951. Nombreux sont ceux qui affirment que la plus belle réussite de Vaughan Williams dans ce recueil de pièces de musique de scène est «The angel’s song», mais «Monk’s Gate», l’un des hymnes originaux du compositeur, est mieux connu en raison de sa présence contemporaine dans l’English Hymnal (recueil de cantiques anglais) et, dans la partition, il n’est pas difficile d’entendre une phraséologie connue de la Fantasia on a theme by Thomas Tallis ultérieure. Il s’avéra que la production de Reigate ne fut pas un simple événement provincial: au début de l’année 1907, elle fut donnée à Londres, également avec la musique de Vaughan Williams.

En 1922, lorsque fut monté l’épisode des Delectable Mountains («Montagnes délectables») mis en musique—puis chanté en oratorio à la cathédrale de Hereford—la fascination de Vaughan Williams pour le texte de Bunyan avait augmenté, mais personne, encore moins le compositeur, ne pouvait affirmer que le livre de Bunyan racontait une histoire particulièrement dramatique. Lorsqu’en 1949, avec l’annonce du Festival de Grande-Bretagne de 1951, Vaughan Williams apporta effectivement sa touche finale au texte de Bunyan (qu’il qualifia de «Moralité», pas d’opéra), son œuvre maîtresse était achevée.

Il est fascinant de se pencher sur le processus suivi par ce grand compositeur pour arriver à cette Moralité finale. Dans le contexte de cette note, on ne peut en donner qu’un bref résumé; mais comme ce processus influença inévitablement la cinquième symphonie et (du propre aveu de Vaughan Williams) en inspira certains aspects, il peut être intéressant d’en suivre le cours de 1906 à 1943.

Tout au long de la composition de cette Moralité, on peut penser que Vaughan Williams n’était pas sûr de la forme définitive que prendrait sa vision d’Albion. Il ne fut pas non plus totalement convaincu par le résultat final en 1951 lorsque la partition fut créée, au Royal Opera House de Covent Garden avec une distribution totalement britannique, tout comme le chef d’orchestre—il y avait des incertitudes en terme de scénographie visuelle et de présentation qui furent évidentes pour les premiers auditeurs.

Le voyage du Pèlerin dans la narration finale de Vaughan Williams relève davantage de l’instinct que d’un drame qui se développe—presque une prémonition du type d’œuvre inventé par Benjamin Britten quinze ans plus tard—une parabole à grande échelle pour une exécution à l’église, pas un opéra en tant que tel.

Du début à la fin de The Pilgrim’s Progress de Vaughan Williams, on peut considérer qu’il s’agit d’une série de tableaux de scènes séparées; on ne sent pas de «fils» extra-musicaux (comme il y en a, de manière plus significative, dans la cinquième symphonie), sauf en la personne du Chrétien, le Pèlerin.

Cependant, c’est la force morale de l’histoire qui a clairement inspiré Vaughan Williams au fil des décennies. Comme on l’a souligné, il s’attaque à sa manière aux forces opposées du bien et du mal: dans le contexte de Bunyan, on voit les forces opposées se rapprocher, le compositeur étant davantage à l’écoute des forces du bien et de la beauté du début à la fin—un concept humaniste, qui fait si profondément partie du caractère inné et de l’art de Vaughan Williams.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 2020
Français: Marie-Stella Pâris

Wie bereits erwähnt, war zur Zeit der Uraufführung der 5. Sinfonie Vaughan Williams’ langgehegter Plan eines Werkes nach der Vorlage The Pilgrim’s Progress weit von der Ausführung entfernt. Schon über vierzig Jahre lang hegte er den Wunsch, dem Buch auf diese Weise ein Denkmal zu setzen; genaugenommen seit 1906, als er eine Musik zu einer Bühnenfassung schrieb, die in Reigate Priory aufgeführt werden sollte.

Der Text dieser Fassung war nach dem ersten Teil von Bunyans Buch von Evelyn Ouless in zwölf Szenen gebracht worden; man bat Vaughan Williams um eine Bühnenmusik. Er sagte zu—und in dieser Einspielung ist zum ersten Mal in der Geschichte der Tonaufnahme die Musik zu erleben, mit der er auf ein Buch reagierte, das ihn über ein halbes Jahrhundert lang immer wieder inspirieren sollte. So entstand 1906 eine vielschichtige Partitur, an deren Anfang die herrliche Melodie „York“ von 1615 steht—die auch 1951 Vaughan Williams’ Oper The Pilgrim’s Progress eröffnen sollte. Der gewichtigste Abschnitt der Musik von 1906 erklingt zum Eintritt in die himmlische Stadt (Track 16); 1951 wurde er neu gefasst. Weithin gilt „The angel’s song“ als das schönste Stück in dieser Bühnenmusik; dabei wurde „Monk’s Gate“, eine der Kirchenliedmelodien aus Vaughan Williams’ Feder, dadurch bekannt, dass sie zur gleichen Zeit ins English Hymnal aufgenommen wurde. Unschwer lassen sich in der Partitur auch Melodiebildungen erkennen, wie sie aus der später entstandenen Fantasia on a theme by Thomas Tallis vertraut sind. Für das ein Reigate aufgeführte Stück blieb es nicht bei einer Provinzaufführung: Im Frühjahr 1907 war es in London zu sehen, auch hier mit der Musik von Vaughan Williams.

Als er 1922 eine Bühnenfassung des Kapitels von den lieblichen Bergen komponierte—später erklang sie als Oratorium in der Kathedrale von Hereford—hatte sich Vaughan Williams’ Begeisterung für den Text weiter vertieft. Doch konnte niemand, auch der Komponist nicht, behaupten, dass Bunyans Buch eine besonders dramatische Handlung abgab. Als Vaughan Williams schließlich 1949, nach der Ankündigung des Festival of Britain 1951, seine letzte Beschäftigung mit Bunyans Text abschloss—er nannte das Ergebnis „Morality“, nicht Oper—war sein Magnum Opus vollendet.

Es ist durchaus spannend, die Schaffensstadien zu verfolgen, die der Komponist durchlief, bevor er schließlich mit dieser „Morality“ sein Ziel erreichte. In diesem Einführungstext ist das nur in Umrissen möglich; doch weil diese Stadien unweigerlich die 5. Sinfonie beeinflussten und, wie Vaughan Williams selbst bekannte, sie inspirierten, ist es von Interesse, dem Roten Faden zu folgen, der von 1906 bis zu 1943 reicht.

Der Eindruck lässt sich nicht von der Hand weisen, dass Vaughan Williams sich die gesamte Zeit, die er an dem Werk arbeitete, nicht ganz sicher darüber war, welche endgültige Form seine Vision eines Albion einmal haben sollte. Er war auch nicht restlos vom Ergebnis überzeugt, als es 1951 im königlichen Opernhaus Covent Garden mit einem durchweg britischen Ensemble unter einem britischen Dirigenten erstmals auf die Bühne kam. Es entging dem Publikum nicht, dass Bühnenbild, Kostüme und Inszenierung von Unsicherheiten geprägt waren.

Der Weg, den Pilger nimmt, ist in der Handlung eher von instinktiven Schritten geprägt als von dramatischer Entwicklung. Man kann das als Vorahnung dessen verstehen, was Benjamin Britten fünfzehn Jahre später erfand: ein in großem Maßstab für eine Kirchenaufführung ausgestaltetes Gleichnis, keine Oper in eigentlichem Sinn.

Den gesamten Verlauf von The Pilgrim’s Progress kann man sich eher als Reihe voneinander unabhängiger Szenenbilder vorstellen; der Eindruck außermusikalischer Leitstränge (wie sie zweifellos in der 5. Sinfonie von Bedeutung sind) bleibt aus, abgesehen von der Figur des Pilgers Christian.

Es ist jedoch der kraftvolle moralische Gehalt der Handlung, der Vaughan Williams über Jahrzehnte inspirierte. Wie bereits erwähnt, nimmt der Komponist eine sehr persönliche Perspektive auf die widerstreitenden Kräfte von Gut und Böse ein: Werden bei Bunyan beide Kräfte einander angenähert, so richtet der Komponist seinen Blick entschieden auf die Seite von Güte und Schönheit—eine humanistische Idee, die Vaughan Williams’ Persönlichkeit und Schaffen zutiefst prägte.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 2020
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Vaughan Williams: Symphony No 5 & Scenes adapted from Bunyan's Pilgrim's Progress
Studio Master: CDA68325Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Hyperion sampler - November 2020 Vol. 2
FREE DOWNLOADHYP202011BDownload-only sampler

Details

Part 01: Prelude
Part 02: Dances: Sellinger's Round & The Lost Lady
Part 03: Flower-girl's song  'Tis young men and maidens all
Track 7 on CDA68325 [3'11]
Part 04: The arming of Christian  Who would true valour see
Track 8 on CDA68325 [2'22]
Part 05: Apollyon: Start of scene
Part 06: Apollyon: The fight –
Part 07: The angel's song  Whoso dwelleth under the defence of the Most High
Track 11 on CDA68325 [4'06]
Part 08: Down among the dead men  Let charming beauty's health go round
Track 12 on CDA68325 [2'04]
Part 09: Vanity Fair: End of scene
Part 10: The death of Faithful
Part 11: Shepherd's song  The Lord of life my shepherd is
Track 15 on CDA68325 [1'57]
Part 12: Final scene  Holy, holy, holy is the Lord
Track 16 on CDA68325 [4'10]
Track 3 on HYP202011B [4'10] Download-only sampler
Part 13: Epilogue

Track-specific metadata

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