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Trois Nocturnes, L98

composer

 
In their final form, the three Nocturnes date from 1897-9, but it is at least possible that Debussy began them in 1892-3, concurrently with the Prélude à l’après-midi d’un faune. In a letter of September 1892 he announced he was working on Trois Scènes au crépuscule (‘Three Twilight Scenes’); exactly two years later he told the violinist Eugène Ysaÿe that he was writing for him three Nocturnes for violin and orchestra. The connections between these and the Nocturnes we know today remain obscure, as to some extent do the sources of Debussy’s inspiration. He did write brief descriptions of what the three Nocturnes were supposed to represent but, given his general reluctance to commit himself on such topics, we should perhaps not take his remarks as gospel. Of ‘Nuages’ (Clouds), the first of the three pieces, he said that it depicts ‘the slow, melancholy procession of the clouds, ending in a grey agony gently tinged with white’. Nowhere in this description does he suggest that this scene takes place in darkness, but elsewhere he claims to have been on the Pont de Solférino ‘very late at night. Total silence. The Seine without a ripple, like a tarnished mirror.’ According to a third report, the horn call near the start is really a barge’s hooter.

The predominant sound in ‘Nuages’ is of a background of much-divided strings against which oboe and horns intone essentially non-developing lines. Flute, harp and a solo violin provide the middle section with something more like a traditional theme, so that the overall shape is of coalescence followed by disintegration. This is also the shape of the second piece, ‘Fêtes’ (Festivities), as articulated by the arrival and departure of the brass band (unambiguously identified by Debussy as that of the Garde républicaine). The sense of the lonely observer of mankind and nature, as in Berlioz’s Harold in Italy, is strong throughout these three pieces, and in the last, ‘Sirènes’ (Sirens), it is tempting for the listener to imagine the sirens singing to him alone. Being daughters of nature, they have not learnt how to develop their song on classical, academic principles and are content to work their magic through gently varied repetition; so it is no surprise to find Ravel, that master of monotony, declaring ‘Sirènes’ to be the finest movement of the three.

from notes by Roger Nichols © 2019

Sous leur forme finale, les Nocturnes datent de 1897-1899, mais il est tout de même possible que Debussy en ait entrepris la composition en 1892-1893, parallèlement au Prélude à l’après-midi d’un faune. Dans une lettre de septembre 1892, il annonça qu’il travaillait sur Trois scènes au crépuscule; deux ans plus tard exactement, il confia au violoniste Eugène Ysaÿe qu’il était en train de lui écrire trois Nocturnes pour violon et orchestre. Les liens entre ceux-ci et les Nocturnes que nous connaissons demeurent incertains, tout comme, dans une certaine mesure, les sources de l’inspiration de Debussy. Il écrivit bien de brèves descriptions de ce que les Nocturnes étaient censés représenter, mais comme il rechignait généralement à se livrer sur ces sujets, nous ne devrions sans doute pas prendre ses remarques pour parole d’évangile. «Nuages», dit-il, «c’est la marche lente et mélancolique des nuages, finissant dans une agonie grise, doucement teintée de blanc.» À aucun moment de cette description il ne laisse penser que la scène se déroule dans l’obscurité, mais ailleurs, il affirme s’être trouvé sur le Pont de Solférino très tard le soir. Silence complet. «La Seine sans une ride, comme un miroir terni.» D’après un troisième témoignage, l’appel de cor qui retentit vers le début du morceau est bel et bien la trompe d’une péniche …

Le son prédominant de «Nuages» est celui d’un tapis de cordes très divisées sur lequel le hautbois et les cors entonnent des lignes qui pour la plupart ne sont pas développées. La flûte, la harpe et un violon soliste fournissent la section centrale avec ce qui ressemble davantage à un thème traditionnel, si bien que la forme générale donne une impression de coalescence suivie d’une désintégration. C’est également la forme de «Fêtes», tel que l’articulent l’arrivée et le départ de la fanfare de cuivres (identifiée sans ambiguïté par Debussy comme étant celle de la Garde républicaine). Dans ces trois pièces, on éprouve puissamment l’impression d’être un observateur solitaire de l’humanité et de la nature, comme dans Harold en Italie de Berlioz; et dans «Sirènes», il est tentant pour l’auditeur d’imaginer que ces créatures chantent pour lui seul. Étant des filles de la nature, les sirènes n’ont pas appris à étoffer leur chant selon des principes classiques ou académiques et se contentent d’exercer leur magie par le biais de répétitions doucement variées; ainsi, il n’est pas étonnant que Ravel, ce maître de la monotonie, ait déclaré que «Sirènes» était le plus réussi des trois mouvements.

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2019
Français: David Ylla-Somers

Die endgültige Fassung der Nocturnes entstand in den Jahren 1897-9, doch es ist möglich, dass Debussy bereits 1892-3, also parallel zu Prélude à l’après-midi d’un faune, mit der Arbeit an dem Orchesterwerk begann. In einem Brief vom September 1892 erwähnte er, dass er sich mit Trois scènes au crépuscule („Drei Szenen in der Dämmerung“) beschäftige, und genau zwei Jahre später berichtete er dem Geiger Ysaÿe, dass er für ihn drei Nocturnes für Geige und Orchester schreibe. Die genauen Verbindungen zwischen diesen Stücken und den uns bekannten Nocturnes sind unklar, und auch die Quellen, aus denen Debussy seine Inspiration zog, liegen nicht vollständig offen. Er verfasste kurze Anmerkungen zur Bedeutung der Nocturnes, doch angesichts seines allgemeinen Unwillens, sich in solchen Dingen festzulegen, sollten seine Einlassungen wohl unter Vorbehalt betrachtet werden. „Nuages“, der erste Satz, stehe für „den langsamen melancholischen Zug der Wolken, der in einem Grau erstirbt, in das sich zarte weiße Tupfer mischen“. Die Beschreibung lässt nicht darauf schließen, dass sich diese Szene in der Dunkelheit abspielt. An anderer Stelle führt Debussy jedoch an, er habe „spätnachts auf der Brücke Pont de Solférino gestanden. Vollkommen Stille. Die Seine regungslos, wie ein trüber Spiegel“. Laut einem dritten Bericht soll der Hornruf zu Beginn des Stückes die Hupe eines Kahns darstellen …

Das vorherrschende Klangbild in „Nuages“ besteht aus einem Hintergrund mehrfach geteilter Streicher, vor dem in der Oboe und den Hörnern im Wesentlichen auslaufende Linien gespielt werden. Flöte, Harfe und eine Sologeige bereiten dem mittleren Teil ein eher traditionelleres Thema, sodass die Form insgesamt durch eine Abfolge von Zusammenfluss und Auflösung gekennzeichnet ist. Die gleiche Form kennzeichnet auch „Fêtes“, den zweiten Satz, und kommt hier in den Bläsern zum Ausdruck (von Debussy unmissverständlich als „Garde républicaine“ tituliert). Alle drei Stücke vermitteln den Eindruck eines einsamen Beobachters von Menschheit und Natur und erinnern dabei an Harold en Italie von Berlioz. Im dritten Satz, „Sirènes“, mag sich der Zuhörer im Glauben wähnen, die Sirenen sängen für ihn ganz allein. Als Töchter der Natur haben sie nicht gelernt, ihr Lied aus klassischen, akademischen Prinzipien zu entwickeln, und entfalten ihren Zauber stattdessen mithilfe sanft variierender Wiederholungen. Es überrascht daher nicht, dass Ravel, Meister der Monotonie, die „Sirènes“ als den gelungensten der drei Sätze bezeichnete.

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2019
Deutsch: Katja Klier

Recordings

Debussy: Evening in Granada
Studio Master: SIGCD2093Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Debussy: Nocturnes & other orchestral works
Studio Master: CDHLL7552Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Debussy: The Complete Music for Two Pianos
CDH55014

Details

No 1: Nuages
arranger
transcription for two pianos made in collaboration with Raoul Bardac circa 1901

Track 6 on CDH55014 [6'34]
Track 1 on CDHLL7552 [8'03] Download only
Track 5 on SIGCD2093 [8'08] Download only
No 2: Fêtes
arranger
transcription for two pianos made in collaboration with Raoul Bardac circa 1901

Track 7 on CDH55014 [5'49]
Track 2 on CDHLL7552 [7'10] Download only
Track 6 on SIGCD2093 [6'12] Download only
No 3: Sirènes

Track-specific metadata

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