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Piano Concerto in G, Op 85

composer
1955/6; commissioned by the BBC; dedicated to Ali Akbar Khan; first performed by Denis Matthews on 21 March 1956 in the Royal Festival Hall, Malcolm Sargent conducting the BBC Symphony Orchestra

 
Composed to a BBC commission in 1955, the Piano Concerto in G, Op 85, by Edmund Rubbra (1901–1986) is a very different work. Whereas Bliss’s piano concerto celebrates human and technological progress, is extrovert, virtuosic and competitively pits the soloist against the orchestra, Rubbra’s is pastoral, reflective and unshowy, demonstrating a more reciprocal relationship between the soloist and orchestra.

Like Bliss, Rubbra responded to external stimuli whilst writing his concerto, though his were of a more personal and private nature. Rubbra’s concerto is dedicated to Ali Akbar Khan, the virtuoso Hindustani sarod player, whom he heard in London in May 1955 whilst in the early stages of composing the work. Rubbra was deeply impressed by the ‘evanescent variations’ of Khan’s improvisation, the complete affinity between Khan and his fellow musicians, and his devotional attitude to music-making. He felt that Western musicians, with their more individualistic stance, could learn much from such qualities, which certainly influenced the music of the piano concerto.

Rubbra’s love of nature is also evident in the work. From 1934 until the late 1950s he lived near the small Chiltern village of Speen, developing an interest in gardening and botany. The first movement of the concerto has the botanical title ‘Corymbus’, a corymb being a cluster of flat-headed flowers or fruits whose stalks, springing from different levels on the main stem, lengthen towards the edge of the cluster. In addition to the botanical meaning, Rubbra said that he first came across the word ‘corymbus’ in the title of a poem by Francis Thompson, ‘A Corymbus for Autumn’. Thompson, like Rubbra, was a Roman Catholic convert, and the poem strikingly combines Classical mythological and Christian imagery in its description of autumnal nature.

Although the soloist is placed under the spotlight from the outset, the opening of the concerto, with its hesitantly rising arpeggio and three repeated notes, is unassuming in the extreme. In his sleeve note to a 1958 LP release of the concerto, Rubbra likened these bars to the ‘slow, almost tentative approach to the main body of the music’ that he had heard in Ali Akbar Khan’s Indian improvisatory performances. On the other hand, the orchestral timbre of solo oboe and horns, cooperatively picking up and completing the end of the piano’s phrase, is pastoral and typically English. The ‘corymbus principle’ of increasing stalk lengths is expressed musically, according to Rubbra, in the way that ‘each idea, whether important or unimportant, is always added to on its re-appearance’. More obvious aurally are the changes of tempo as the movement progresses, creating an arch form as it moves from the initial slowly growing adagio through a more lively quasi-allegretto exposition, with two sprightly themes, the second sparkling with the silvery sound of the celesta, to a faster allegro development. At the centre of the arch a solemn, tranquil passage, in which a swaying figure from the piano provides the backdrop to a gently undulating oboe melody, recalls a verse from Thompson’s poem that uses Catholic imagery to portray the sanctity of an autumn evening, likening the clouds to incense wafted from the earth as it is swung by an unseen thurifer, the ‘mighty Spirit unknown’. The second allegretto section is, following the ‘corymbus principle’, longer than the first and builds to a powerful and exciting climax. The energy then quickly drains away for a return of the opening slow arpeggios and a brief, hauntingly wistful coda.

The beautiful slow movement is the emotional heart of the work. Its title ‘Dialogue’ invites comparison with the corresponding movement of Beethoven’s fourth piano concerto. But whereas in Beethoven’s movement the piano famously confronts the orchestra, gradually taming it in a manner that Liszt likened to Orpheus pacifying the wild beasts, Rubbra, emulating the Eastern model, views them as equals, engaged in a ‘philosophical and at times an impassioned discourse’. From its questioning, tonally ambiguous opening, the piano’s first entry again making use of three repeated notes, piano and orchestra work seamlessly together throughout the musical discussion, bringing the movement eventually to a radiantly serene conclusion.

The finale is a joyful rustic-dance rondo, perhaps inspired by passages from Thompson’s poem depicting the richly fruitful autumn as a season of Bacchic feasting. The brief timpani introduction, combining the three-repeated-notes motif with the interval of a third, sets in motion a bounding piano theme that reappears periodically throughout the movement, interleaved with colourfully orchestrated episodes. The climax of the movement is marked by a broad and stately theme in triple time, after which the soloist unfolds an extraordinary retrospective cadenza. Without any of the usual virtuosic display, the piano ruminatively revisits themes and melodic fragments from all three movements. Bound together by the recurring motif of three repeated notes, the ease with which the different ideas are combined and melded together, finally distilling into a restatement of the simple arpeggio figure of the concerto’s opening bars, reveals the whole work to be akin to a large-scale improvisation deriving from that simple seed. A gossamer-light coda brings this most understated of concertos to a close.

Rubbra and Bliss enjoyed a warm friendship throughout much of their lives. After the premiere of Rubbra’s piano concerto on 21 March 1956, given at the Royal Festival Hall by Denis Matthews with the BBC Symphony Orchestra under Malcolm Sargent, Bliss wrote to congratulate Rubbra on a ‘fine’ work that he found both ‘distinguished and beautiful’. Years later, shortly before his death, Bliss was delighted and touched to receive the dedication of Rubbra’s tenth symphony as a mark of their long friendship.

from notes by Lucy Cradduck © 2020

Composé pour répondre à une commande de la BBC en 1955, le Concerto pour piano en sol, op.85, d’Edmund Rubbra (1901–1986) est une œuvre très différente. Alors que le concerto pour piano de Bliss célèbre les progrès humains et technologiques, sous son côté extraverti, virtuose, qui met le soliste en concurrence avec l’orchestre, celui de Rubbra est pastoral, profond et jamais tape-à-l’œil, manifestant des relations plus réciproques entre le soliste et l’orchestre.

Comme Bliss, Rubbra répondit à des stimulations externes en écrivant son concerto, mais les siennes étaient de nature plus personnelle et privée. Le concerto de Rubbra est dédié à Ali Akbar Khan, un virtuose hindi du sarod, qu’il entendit à Londres en mai 1955, alors qu’il se trouvait dans les premières phases de composition de cette œuvre. Rubbra fut profondément impressionné par les «variations évanescentes» de l’improvisation de Khan, le rapport total entre Khan et les autres musiciens et son attitude de dévotion à l’égard de la pratique musicale. Il pensa que les musiciens occidentaux, avec leur attitude plus individualiste, pourraient largement tirer profit de telles qualités, ce qui influença à n’en pas douter la musique du concerto pour piano.

L’amour que Rubbra portait à la nature est également évident dans cette œuvre. Entre de 1934 et la fin des années 1950, il vécut près du petit village de Speen, dans les Chilterns, où il s’intéressa de plus en plus au jardinage et à la botanique. Le premier mouvement du concerto porte le titre botanique «Corymbus», le corymbe étant une grappe de fleurs ou fruits aplatis dont les pédoncules insérés de façon étagée sur la même tige s’allongent à la périphérie de la grappe. Outre cette signification botanique, Rubbra expliqua qu’il avait rencontré pour la première fois le mot «corymbus» dans le titre d’un poème de Francis Thompson, «A Corymbus for Autumn» («Un corymbe pour l’automne»). Comme Rubbra, Thompson était un catholique romain converti et ce poème mêle de façon saisissante la mythologie classique et l’imagerie chrétienne dans sa description de la nature automnale.

Même si le soliste est d’emblée sur la sellette, le début du concerto, avec son arpège qui monte avec hésitation et ses trois notes répétées, est d’une extrême modestie. Dans le texte de la pochette d’un 33 tours de 1958 où figurait ce concerto, Rubbra compara ces mesures à «l’approche lente, presque timide de la partie essentielle de la musique» qu’il avait entendue dans les improvisations indiennes d’Ali Akbar Khan. Par ailleurs, le timbre orchestral du hautbois solo et des cors, reprenant ensemble la fin de la phrase du piano, est pastoral et typiquement anglais. Le «principe du corymbe» consistant à allonger la longueur des pédoncules s’exprime musicalement, selon Rubbra, dans la manière dont «chaque idée, qu’elle soit importante ou non, est toujours ajoutée lors de sa réapparition». Plus évidents sur le plan auditif, les changements de tempo au fur et à mesure que le mouvement progresse, créent une forme d’arche en passant de l’adagio initial dont le tempo augmente doucement via une exposition allegretto plus animée, avec deux thèmes alertes dont le second est illuminé par le son argentin du célesta, pour en arriver à un développement allegro plus rapide. Au centre de l’arche, un passage solennel et tranquille, où une figure oscillante du piano sert de toile de fond à une mélodie de hautbois qui ondule doucement, rappelle un vers du poème de Thompson qui utilise l’imagerie catholique pour dépeindre le caractère sacré d’une soirée d’automne comparant les nuages à l’encens qui émane de la terre comme balancé par un thuriféraire invisible, «l’esprit puissant inconnu». La seconde section allegretto est, selon le «principe du corymbe», plus longue que la première et monte à un sommet puissant et prometteur. L’énergie s’épuise ensuite rapidement avec un retour des lents arpèges initiaux et une courte coda d’une nostalgie envoûtante.

Le magnifique mouvement lent est le centre émotionnel de l’œuvre. Son titre «Dialogue» suscite une comparaison avec le mouvement homologue du quatrième concerto pour piano de Beethoven. Mais alors que, dans le mouvement beethovenien, le piano, comme chacun sait, affronte l’orchestre, qu’il dompte peu à peu d’une manière que Liszt compara à Orphée calmant les bêtes sauvages, Rubbra imite le modèle oriental et les traite comme des égaux, engagés dans un «discours philosophique et parfois passionné». Après ce début interrogateur et ambigu sur le plan tonal, la première entrée du piano faisant à nouveau usage de trois notes répétées, le piano et l’orchestre collaborent étroitement du début à la fin de la discussion musicale, menant finalement le mouvement à une conclusion d’une sérénité rayonnante.

Le finale est un joyeux rondo de danse rustique, peut-être inspiré par des passages du poème de Thompson dépeignant l’automne très fertile comme une saison de festoiement bachique. La brève introduction des timbales, associant le motif de trois notes répétées à un intervalle de tierce, enclenche un thème pianistique bondissant qui réapparaît périodiquement tout au long du mouvement, intercalé entre des épisodes orchestrés en couleurs vives. Le point culminant de ce mouvement est marqué par un thème large et imposant de rythme ternaire; le soliste déroule ensuite une extraordinaire cadence rétrospective. Sans la moindre démonstration d’une virtuosité qui est souvent d’usage, le piano revisite pensivement des thèmes et fragments mélodiques des trois mouvements. Liées par le motif récurrent des trois notes répétées, les différentes idées sont associées et mêlées les unes aux autres avec aisance, pour revenir finalement à une réexposition de la simple figure en arpège des premières mesures du concerto; l’ensemble de l’œuvre apparaît ainsi comme une improvisation à grande échelle issue de ce simple germe. Une coda des plus légères mène ce concerto très sobre à sa conclusion.

Rubbra et Bliss entretinrent une amitié chaleureuse pendant la majeure partie de leur vie. Après la création du concerto pour piano de Rubbra, le 21 mars 1956, au Royal Festival Hall par Denis Matthews et l’Orchestre symphonique de la BBC sous la baguette de Malcolm Sargent, Bliss écrivit à Rubbra pour le féliciter de cette œuvre «excellente» qu’il trouvait à la fois «remarquable et magnifique». Des années plus tard, peu avant sa mort, Bliss fut heureux et touché de recevoir la dédicace de la dixième symphonie de Rubbra en gage de leur longue amitié.

extrait des notes rédigées par Lucy Cradduck © 2020
Français: Marie-Stella Pâris

Das Klavierkonzert in G, op. 85, von Edmund Rubbra (1901–1986) entstand 1955 als Auftragswerk für die BBC und ist völlig andersartig. Während Bliss in seinem Klavierkonzert menschlichen und technischen Fortschritt feiert, die Musik extravertiert und virtuos gehalten ist und der Solist mit dem Orchester wetteifert, hat Rubbras Werk einen pastoralen, nachdenklichen und schlichten Charakter, in dem ein auf Gegenseitigkeit beruhendes Verhältnis zwischen dem Solisten und dem Orchester betont wird.

Ebenso wie Bliss reagierte auch Rubbra auf externe Impulse, als er sein Konzert komponierte, doch waren diese in seinem Fall eher persönlicher und privater Natur. Rubbras Konzert ist dem hindustanischen Sarod-Virtuosen Ali Akbar Khan gewidmet, den er in London im Mai 1955 gehört hatte, als er gerade mit der Arbeit an dem Werk begonnen hatte. Rubbra war von den „flüchtigen Variationen“ in Khans Improvisation, der starken Affinität zwischen Khan und seinen Kollegen und seinem andächtigen Ansatz beim Musizieren zutiefst beeindruckt. Er war der Ansicht, dass westliche Musiker mit ihrer eher individuellen Ausrichtung viel von dieser Praxis, die die Musik seines Klavierkonzerts deutlich beeinflusste, lernen könnten.

Rubbras Liebe zur Natur tritt in dem Werk ebenfalls hervor. Von 1934 bis Ende der 1950er Jahre lebte er nahe der kleinen Ortschaft Speen in den Chilterns und entwickelte ein Interesse am Gartenbau und an der Botanik. Der erste Satz des Konzerts trägt den Titel „Corymbus“, was eine straußblütige Pflanze mit flachköpfigen Blüten oder Früchten bezeichnet, die dem Hauptstängel auf verschiedenen Höhen entwachsen und sich nach außen hin in die Länge ziehen. Neben der botanischen Bedeutung sagte Rubbra, dass er dem Wort „corymbus“ zunächst in dem Titel eines Gedichts von Francis Thompson begegnet sei: „A Corymbus for Autumn“. Ebenso wie Rubbra war Thompson ein katholischer Konvertit und in dem Gedicht werden zur Beschreibung der herbstlichen Natur Elemente der klassischen Mythologie mit christlichen Symbolen äußerst wirkungsvoll miteinander kombiniert.

Obwohl der Solist von Anfang an im Rampenlicht ist, beginnt das Konzert mit seinem zögerlichen, aufsteigenden Arpeggio und drei wiederholten Tönen extrem bescheiden. In seinem Kommentar zu einer LP-Einspielung von 1958 verglich Rubbra diese Takte mit der „langsamen, fast zaghaften Annäherung an den Hauptteil der Musik“ wie er sie in den indischen improvisatorischen Aufführungen von Ali Akbar Khan gehört hatte. Andererseits ist das orchestrale Timbre der Solo-Oboe und der Hörner, die die Klavierphrase aufnehmen und kooperativ beenden, im Charakter pastoral und typisch englisch. Das „Corymbus-Prinzip“ der zunehmenden Stängel-Längen drückt sich nach Rubbra insofern in der Musik aus, als dass „alle Motive, ob wichtig oder unwichtig, bei jeder Wiederholung verlängert werden“. Akustisch deutlicher sind die Tempowechsel im Laufe des Satzes, die von dem langsam anwachsenden Adagio zu Beginn über eine lebhaftere Quasi-Allegretto-Exposition mit zwei spritzigen Themen (wobei das zweite von dem silbrigen Klang der Celesta erstrahlt) bis hin zu einer schnelleren Allegro-Durchführung einen Bogen beschreiben. Im Mittelpunkt des Bogens erinnert eine feierliche, ruhige Passage, in der eine wiegende Klavierfigur eine sich sanft kräuselnde Oboenmelodie begleitet, an einen Vers aus Thompsons Gedicht, wo mit katholischen Symbolen die Heiligkeit eines Herbstabends dargestellt wird—Wolken werden mit Weihrauch verglichen, der von der Erde aufsteigt, wenn er in einem unsichtbaren Thurifer hin- und hergeschwungen wird—der „mächtige, unbekannte Geist“. Gemäß dem „Corymbus-Prinzip“ ist der zweite Allegretto-Teil länger als der erste und arbeitet auf einen großen und spannenden Höhepunkt hin. Danach verebbt die Energie rasch und es erklingen die langsamen Arpeggien vom Beginn sowie eine kurze, eindringlich wehmütige Coda.

Der wunderschöne langsame Satz ist das emotionale Herzstück des Werks. Sein Titel „Dialog“ reizt zu einem Vergleich mit dem entsprechenden Satz aus Beethovens viertem Klavierkonzert. Doch während bei Beethoven das Klavier bekanntermaßen das Orchester konfrontiert und es allmählich zähmt—wobei Liszt wiederum die Parallele zu Orpheus zog, der die wilden Tiere bändigte—folgt Rubbra dem östlichen Beispiel und behandelt die beiden Parteien als einander ebenbürtig, die in einen „philosophischen, zuweilen leidenschaftlichen Diskurs vertieft“ sind. Nach dem fragenden, tonal mehrdeutigen Beginn wird im ersten Einsatz des Klaviers wiederum Gebrauch von den drei wiederholten Tönen gemacht; Klavier und Orchester arbeiten während der gesamten musikalischen Diskussion Hand in Hand miteinander und führen den Satz schließlich zu einem strahlend heiteren Abschluss.

Das Finale ist ein fröhliches, rustikales Tanz-Rondo, möglicherweise inspiriert von den Passagen aus Thompsons Gedicht, wo der äußerst ertragreiche Herbst als bacchische Festsaison dargestellt wird. Die kurze Paukeneinleitung, in der das Dreitonmotiv mit einem Terzintervall kombiniert wird, bringt ein springendes Klavierthema in Gang, das immer wieder im Laufe des Satzes auftaucht und mit farbenreichen Orchesterepisoden alterniert. Der Höhepunkt des Satzes zeichnet sich durch ein breitgefasstes, imposantes Thema im Dreierrhythmus aus, wonach der Solist eine außergewöhnliche, rückschauende Kadenz entfaltet. Ohne die üblichen virtuosen Kunststückchen geht das Klavier dann auf die Themen und melodischen Fragmente aller drei Sätze zurück. Das Dreitonmotiv fungiert als Bindeglied zwischen den verschiedenen anderen musikalischen Ideen und die Leichtigkeit mit der diese sich kombinieren und umformen lassen und schließlich in eine Wiederholung der schlichten Arpeggio-Figur des Beginns des Werks münden, zeigt, dass das Werk ähnlich einer großangelegten Improvisation ist, die aus einem einfachen Samen hervorgeht. Eine hauchzarte Coda schließt dieses äußerst dezente Klavierkonzert ab.

Rubbra und Bliss verband eine herzliche und langwährende Freundschaft. Nach der Premiere von Rubbras Klavierkonzert, die am 21. März 1956 von Denis Matthews und dem BBC Symphony Orchestra unter Malcolm Sargent in der Londoner Royal Festival Hall gegeben wurde, schrieb Bliss an Rubbra, um ihm zu dem „feinen“ Werk zu gratulieren, das er für „ausgezeichnet und wunderschön“ befand. Jahre später, kurz vor seinem Tod, freute Bliss sich besonders darüber, dass Rubbra ihm seine 10. Sinfonie anlässlich ihrer langen Freundschaft gewidmet hatte.

aus dem Begleittext von Lucy Cradduck © 2020
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Rubbra & Bliss: Piano Concertos
CDA68297 26 June 2020 Release
Hyperion sampler - July 2020
HYP202007Download-only sampler 26 June 2020 Release

Details

Movement 1: Corymbus: Adagio, calmo e quasi improvisatore
Movement 2: Dialogue: Lento e solenne
Movement 3: Danza alla rondo: Allegretto gioioso
Track 3 on CDA68297 [9'00] 26 June 2020 Release
Track 2 on HYP202007 [9'00] Download-only sampler 26 June 2020 Release

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