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Saraband 'Helen'

First line:
Was this the face that launched a thousand ships?
composer
1913/14; unpublished
author of text
The Tragical History of Dr Faustus, Scene XIII

 
In contrast to these greatly significant symphonies from the period between the two world wars, we hear—for the first time—a choral work Vaughan Williams drafted in 1913–14 but never completed nor fully orchestrated. Saraband ‘Helen’ is a setting, for tenor solo, chorus and orchestra, of the famous lines from Marlowe’s The Tragical History of the Life and Death of Doctor Faustus—‘Was this the face that launched a thousand ships?’—the face of Helen of Troy.

In 1913, Vaughan Williams had composed incidental music for a number of productions by the Shakespeare Memorial Theatre Company in Stratford-upon-Avon, which that year was undertaking a tour of the United States. Not all of the plays produced were by Shakespeare, and one that was proposed (although not actually performed) was Marlowe’s Faustus. This doubtless set Vaughan Williams in the direction of the play, and the short unfinished cantata would have been the result.

The draft vocal score of his setting has lain unknown and unperformed until, just over a century later, Martyn Brabbins has realized the work from Vaughan Williams’s original. We may have little doubt that practical considerations conspired to prevent the work’s full completion at the time; the London Symphony was nearing completion, its first performance already scheduled for April 1914, and the wholly unexpected outbreak of war four months after that caused Vaughan Williams to put on hold several works on which he was then engaged—including The lark ascending.

There are other factors: the relative brevity of the Marlowe setting and the overall shape of the score. The cantata lasts just nine minutes overall, and the voices do not enter until almost a third of the way through—Vaughan Williams may have thought the balance of the work needed some later attention. The setting is headed ‘Saraband’—a generally slow classical dance in triple time, the emphasis normally coming on the second beat (Vaughan Williams was to return to the Saraband in Job, but he never returned to ‘Helen’), and admirers of the composer will surely hear foretastes of his Serenade to Music of 1938—a phrase here, a harmonic gesture there—yet throughout in Martyn Brabbins’s idiomatic realization it is entirely the music of the mature Ralph Vaughan Williams that we hear—a gem, taken from the library shelf and now brought to life.

from notes by Robert Matthew-Walker © 2020

En contraste avec ces symphonies essentielles composées entre les deux guerres mondiales du XXe siècle, on pourra entendre—pour la première fois—une œuvre chorale que Vaughan Williams esquissa en 1913–14 mais n’acheva et n’orchestra jamais entièrement. Sarabande «Hélène» met en musique pour ténor solo, chœur et orchestre les célèbres vers de The Tragical History of the Life and Death of Doctor Faustus de Marlowe—«Was this the face that launched a thousand ships?» («Est-ce le visage qui lança aux flots des milliers de navires?»)—le visage d’Hélène de Troie.

En 1913, Vaughan Williams avait composé de la musique de scène pour plusieurs productions de la Shakespeare Memorial Theatre Company à Stratford-upon-Avon, qui entreprenait cette année-là une tournée aux États-Unis. Toutes les pièces produites n’étaient pas de Shakespeare et l’une de celles qui furent proposées (bien qu’elle ne fut pas jouée) était Faustus de Marlowe, ce qui attira sûrement Vaughan Williams vers cette pièce; il en aurait résulté cette courte cantate inachevée.

L’ébauche de la partition piano-chant est restée inconnue et jamais exécutée jusqu’à ce que, après un peu plus d’un siècle, Martyn Brabbins réalise la partition à partir de l’original de Vaughan Williams. Il ne fait pratiquement aucun doute que des considérations pratiques contribuèrent à empêcher l’achèvement complet de cette œuvre à l’époque; la London Symphony était presque terminée, sa création déjà prévue pour avril 1914, et le déclenchement totalement inattendu de la guerre quatre mois plus tard amena Vaughan Williams à mettre en attente plusieurs œuvres qu’il avait alors entreprises—notamment The lark ascending.

D’autres facteurs sont entrés en ligne de compte: la concision relative de la musique sur le texte de Marlowe et la forme globale de la partition. Cette cantate ne dure que neuf minutes en tout, et les voix n’entrent pas avant la fin du premier tiers ou presque—Vaughan Williams pensa peut-être que l’équilibre de l’œuvre nécessitait de lui accorder davantage d’attention un peu plus tard. Sa version s’intitule «Sarabande»—une danse classique généralement lente à trois temps, avec l’accent mis normalement sur le deuxième temps (Vaughan Williams allait revenir à la Sarabande dans Job, mais jamais à «Hélène») et les admirateurs du compositeur entendront sûrement des avant-goûts de sa Serenade to Music (1938)—une phrase ici, un geste harmonique là—pourtant dans toute la réalisation idiomatique de Martyn Brabbins, c’est absolument la musique de la maturité de Vaughan Williams que l’on entend—un joyau, pris sur l’étagère de la bibliothèque et qui prend vie à présent.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 2020
Français: Marie-Stella Pâris

Als Gegensatz zu diesen beiden bedeutenden Sinfonien aus der Zeit zwischen den Weltkriegen hören wir—als Ersteinspielung—ein Chorwerk, das Vaughan Williams 1913–14 entwarf, aber weder vollendete noch instrumentierte. Saraband „Helena“ ist eine Vertonung der berühmten Zeilen aus Christopher Marlowes The Tragical History of the Life and Death of Doctor Faustus: „Was this the face that launched a thousand ships?“ („War’s jenes Antlitz, welches tausend Schiffe sandte?“)—gemeint ist das Antlitz der Helena von Troja.

1913 hatte Vaughan Williams eine Anzahl von Bühnenmusiken für das Shakespeare Memorial Theatre Company in Stratford-upon-Avon komponiert, das in jenem Jahr eine USA-Tournee unternahm. Nicht alle Stücke der Tournee stammten von Shakespeare; vorgeschlagen, wenn auch nicht produziert, wurde auch Marlowes Doctor Faustus. Zweifellos gab dies den Anstoß für Vaughan Williams, sich mit dem Stück zu beschäftigen; das Ergebnis ist diese kurze, unvollendet gebliebene Kantate.

Der Entwurf dieser Vertonung ruhte lange unerkannt als Klavierauszug, bis ein gutes Jahrhundert später Martyn Brabbins das Werk nach dem Original vervollständigte. Zweifellos waren es vor allem praktische Hindernisse, die seinerzeit einer Vollendung im Weg standen; die London Symphony war fast fertig, ihre Uraufführung bereits für den April 1914 vorgesehen, und der völlig unerwartete Kriegsausbruch vier Monate darauf zwang Vaughan Williams, die Arbeit an mehreren Werken, darunter The lark ascending, vorläufig abzubrechen.

Hinzu kamen die Kürze der Vertonung und die Formanlage. Die Kantate dauert insgesamt bloß neun Minuten, und die Singstimmen treten erst nach einem Drittel der Dauer hinzu—vielleicht plante Vaughan Williams eine spätere Überarbeitung. Die Vertonung trägt den Titel „Saraband“, ein zumeist langsamer, klassischer Tanztypus im Dreiertakt mit betonter zweiter Zählzeit (Vaughan Williams kam in Job noch einmal auf die Saraband zurück, nicht mehr jedoch für seine „Helena“); Vaughan-Williams-Kenner werden in mancher Phrase oder harmonischen Wendung sicher bereits Anklänge an die Serenade to Music von 1938 entdecken. Die Bearbeitung von Martyn Brabbins ist jedoch ganz im Reifestil Vaughan Williams’ gehalten—eine Kostbarkeit, dem Dämmer der Bibliothek entrissen und zum Leben erweckt.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 2020
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Vaughan Williams: Symphonies Nos 3 & 4
Studio Master: CDA68280Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 9 on CDA68280 [9'06]

Track-specific metadata for CDA68280 track 9

Artists
ISRC
GB-AJY-20-28009
Duration
9'06
Recording date
2 December 2018
Recording venue
Watford Colosseum, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Vaughan Williams: Symphonies Nos 3 & 4 (CDA68280)
    Disc 1 Track 9
    Release date: January 2020
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