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Six Pieces, Op 41

composer
September to November 1945

 
The character piece—a short work for piano intended to express a particular character, mood or idea—has been a staple of the composer-pianist’s repertoire since the nineteenth century, when the genre was championed by icons such as Schubert, Mendelssohn, Chopin, Schumann and Brahms. Following in those footsteps, Dohnányi started working on the set of character pieces that became his Six Pieces, Op 41, in September and October 1945. At the time, he was living in Neukirchen am Walde, a tiny mountain village in Austria where he and his family had ended up after World War Two. As its title suggests, the opening ‘Impromptu’ conveys an improvisatory quality as it ambles through the unexpected harmonic shifts that are the hallmark of Dohnányi’s compositional language. The sprightly second movement, ‘Scherzino’, takes its title from the Italian word for ‘little joke’, and its mischievous nature is indicative of Dohnányi’s whimsical style. This exuberance is contrasted by the dark brooding of the ensuing ‘Canzonetta’.

While the first three movements differ little from the charming character pieces that Dohnányi had been composing since he was eleven, the final three pieces are more indicative of their genesis. ‘Cascades’ was directly inspired by Neukirchen am Walde, and its continuously flowing figurations are meant to imitate a mountain waterfall. Although Dohnányi had originally intended these four pieces to serve as a complete set, he reinforced the connection between his sojourn in Upper Austria and the composition that he later nicknamed the ‘Neukirchen Piano Pieces’ by adding a fifth piece in the style of a ländler, a traditional Austrian dance which was a precursor of the nineteenth-century waltz.

The final movement is one of the most unambiguously biographical compositions of Dohnányi’s entire career. He composed the sombre movement titled ‘Cloches’ (‘Bells’) in November 1945, shortly after receiving the news that his son Matthew had died in a Russian prisoner-of-war camp. While the first five of the Six Pieces are short and vivacious, ‘Cloches’ is decidedly longer and much more contemplative. The persistent tolling of the eponymous church bells that introduces the piece does not stop until the very end of the movement, when it gives way to a triumphant monument to the fallen soldier: a quote from the end of Liszt’s ‘Heroic’ Transcendental Étude No 7.

from notes by James A Grymes © 2019

La pièce de caractère—une courte pièce pour piano destinée à exprimer un caractère, une atmosphère ou une idée particulière—est un incontournable du répertoire du pianiste compositeur depuis le XIXe siècle, où ce genre était défendu par des figures emblématiques comme Schubert, Mendelssohn, Chopin, Schumann et Brahms. Suivant leur exemple, Dohnányi commença à travailler à un recueil de pièces de caractère qui devinrent ses Six Pièces, op.41, en septembre et octobre 1945. À cette époque, il vivait à Neukirchen am Walde, petit village de montagne en Autriche où il s’était retrouvé avec sa famille après la Seconde Guerre mondiale. Comme le suggère son titre, l’«Impromptu» initial évoque une sorte d’improvisation en flânant tranquillement dans les glissements harmoniques inattendus qui sont la marque de fabrique de son langage musical. Le deuxième mouvement alerte, «Scherzino», tire son titre du mot italien signifiant «petite plaisanterie», et sa nature espiègle est révélatrice du style fantaisiste de Dohnányi. Cette exubérance est contrastée par la sombre rumination de la «Canzonetta» suivante.

Si les trois premiers mouvements diffèrent peu des charmantes pièces de caractère que Dohnányi composait depuis l’âge de onze ans, les trois dernières pièces sont davantage révélatrices de leur genèse. Les «Cascades» furent directement inspirées par le site de Neukirchen am Walde, et leurs figurations qui s’écoulent en continu sont destinées à imiter une cascade en montagne. Bien qu’à l’origine Dohnányi ait voulu que ces quatre pièces constituent un recueil complet, il renforça le lien entre son séjour en Haute-Autriche et cette œuvre qu’il surnomma par la suite «Pièces pour piano de Neukirchen» en ajoutant une cinquième pièce dans le style d’un Ländler, danse traditionnelle autrichienne précurseur de la valse du XIXe siècle.

Le dernier mouvement est l’une des compositions les plus clairement biographiques de toute la carrière de Dohnányi. Il composa ce sombre mouvement, intitulé «Cloches», en novembre 1945, peu après avoir appris que son fils Matthew était mort dans un camp de prisonniers de guerre russe. Alors que les cinq premières pièces sont courtes et pleines de vivacité, «Cloches» est nettement plus longue et beaucoup plus contemplative. Les sons persistants des cloches d’église qui introduisent cette pièce ne cessent qu’à l’extrême fin du mouvement, lorsqu’ils font place à un monument triomphal au soldat disparu : une citation de la fin de l’Étude d’exécution transcendante nº 7 «Héroïque» de Liszt.

extrait des notes rédigées par James A Grymes © 2019
Français: Marie-Stella Pâris

Ein Charakterstück ist ein kurzes Klavierstück, das einen klar umgrenzten Charakter, eine besondere Stimmung oder Vorstellung zum Ausdruck bringen soll. Es ist unentbehrlicher Bestandteil des Repertoires komponierender Pianisten des 19. Jahrhunderts; Schubert, Mendelssohn, Chopin, Schumann und Brahms: Es waren die Größten, die diese Gattung besonders pflegten. In ihre Fußstapfen trat Dohnányi, als er im September und Oktober 1945 mit der Arbeit an einer Reihe von Charakterstücken begann: seinen Sechs Klavierstücken, op. 41. Damals wohnte er in Neukirchen am Walde, einem kleinen österreichischen Bergdorf, in das es ihn und seine Familie am Ende des 2. Weltkriegs verschlagen hatte. Das erste Stück, „Impromptu“, weist improvisatorischen Charakter auf, ganz seinem Titel gemäß; gelassen und scheinbar ziellos durchwandert es unerwartete harmonische Wendungen, wie sie für Dohnányis Tonsprache typisch sind. Der lebhafte zweite Satz heißt „Scherzino“, italienisch für „kleiner Scherz“. Sein schelmischer Grundton steht für Dohnányis musikalischen Humor. Solcher Überschwang bekommt sein Gegengewicht im Grübeln der „Canzonetta“, die sich anschließt.

Unterscheiden sich die ersten drei Sätze nur wenig von jenen charmanten Charakterstücken, wie Dohnányi seit seinem elften Lebensjahr schrieb, verweisen die übrigen drei Sätze stärker auf ihre Entstehungsumstände. „Cascades“ wurde direkt vom Ort Neukirchen am Walde inspiriert; die ununterbrochen strömenden Figuren sollen einen Gebirgswasserfall nachahmen. Mit diesem vierten Stück hatte Dohnányi eigentlich den Zyklus abschließen wollen. Stattdessen verstärkte er mit einem fünften Satz noch den Bezug der „Neukirchener Klavierstücke“, wie er sie nannte, auf seinen Gebirgsaufenthalt in Oberösterreich: Er ist im Stil eines Ländlers gehalten, eines österreichischen Volkstanzes und Vorläufers des Walzers des 19. Jahrhunderts.

Der Schlusssatz nimmt so offen Bezug auf Dohnányis Biografie wie kaum ein anderes Stück in seinem Schaffen. Den ernsten Satz mit dem Titel „Cloches“ („Glocken“) komponierte er im November 1945. Kurz zuvor hatte ihn die Nachricht erreicht, dass sein Sohn Matthew in einem russischen Kriegsgefangenenlager gestorben war. Sind die ersten fünf Stücke kurz und lebhaft gehalten, so sind die „Cloches“ deutlich länger und im Charakter nachdenklicher. Das beharrliche Läuten der im Titel benannten Glocken reißt vom allerersten Anfang bis zum Ende des Satzes nicht ab; dann aber verstummen sie, und es ertönt ein klingendes Heldendenkmal für den gefallenen Soldaten: ein Zitat aus der „heroischen“ 7. Etüde aus Liszts „Études transcendentales“.

aus dem Begleittext von James A Grymes © 2019
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Dohnányi: The Complete Solo Piano Music, Vol. 4
Studio Master: CDA68054Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

No 1: Impromptu: Andante espressivo e rubato
No 2: Scherzino: Allegretto con mosso
No 3: Canzonetta: Andante rubato
No 4: Cascades: Il più presto possibile
No 5: Ländler: Tempo giusto, scherzando
No 6: Cloches: Andante con moto, mesto

Track-specific metadata

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