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Symphony No 2 in A minor, Op 55

composer
1859

 
The Symphony in A minor, which he designated No 2, of 1858-9, may justifiably have been the one in which he felt he had succeeded in his lifelong aim of reconciling inspiration and structure. It is by any standards an outright winner, and with it he deserted the symphonic form until 1886.

It is dedicated to the conductor Jules Pasdeloup who gave the first Paris performance on 25 March 1860, following the world premiere in Leipzig on 20 February 1859. Pasdeloup was a tough character who dominated Parisian concert halls for at least twenty years and had no qualms about turning down music by important (or self-important) composers, and he may have seen it as a compliment to his taste that, after a short prelude, this symphony starts with a fugue on the same material, Saint-Saëns recording that many of the audience were scandalized by such a ‘learnèd’ innovation. The theme itself is also bold in its juxtaposition of tonic and dominant outlines and the whole movement swings along with marvellous élan. The tiny second movement is a miracle of simplicity, its opening tune unfolding over a single bass note, and Stephen Studd catches its character nicely in his description of it as ‘a brief glimpse of an imagined past, of [his] great-aunt Charlotte as a little girl among the perfumed elegance of an eighteenth-century drawing room, intuitively perceived across two generations’. Unlike the funeral march of Urbs Roma, it leaves us wanting more.

The third movement returns to the boisterous, unsophisticated mood of the second movement of Urbs Roma, though the syncopation in the central section would test any village band to the utmost. The fragmentation of ideas is now full of ingenious twists and the four-bar phrases are excitingly disrupted. In the vivacious finale, Saint-Saëns reveals his extraordinary ability, on his day, to make the simplest things interesting. Here it’s descending scales that become instruments of pure joy—Haydn seen through the prism of Gounod and, no less, of Mendelssohn who peeps through in a sudden break in activity and in the ensuing two, cool woodwind chords, straight out of A Midsummer Night’s Dream. Truly we may say of this symphony, as Dr Johnson did of Thomas Gray’s Elegy in a Country Churchyard: ‘Had he written often thus, it had been vain to blame, and useless to praise him.’

from notes by Roger Nichols © 2019

La Symphonie en la mineur, à laquelle il donna le nº 2 (1858-59), pourrait être à juste titre celle dans laquelle il pensait avoir réussi à atteindre l’objectif de toute sa vie: concilier inspiration et structure. C’est, à tout point de vue, une réussite incontestée et, avec elle, il abandonna la forme symphonique jusqu’en 1886.

Elle est dédiée au chef d’orchestre Jules Pasdeloup qui en donna la première exécution parisienne le 25 mars 1860, après la création mondiale à Leipzig, le 20 février 1859. Pasdeloup avait un caractère bien trempé; il régna sur les salles de concert parisiennes pendant au moins vingt ans et il n’avait aucun scrupule à rejeter la musique de compositeurs importants (ou imbus d’eux-mêmes); peut-être prit-il pour un hommage à son goût le fait que cette symphonie commence, après un court prélude, par une fugue sur le même matériel. Saint-Saëns notera que beaucoup d’auditeurs furent scandalisés par une innovation aussi «savante». Le thème lui-même est aussi audacieux dans sa juxtaposition d’idées à la tonique et à la dominante et l’ensemble du mouvement se déroule avec un bel élan. Le tout petit deuxième mouvement est un miracle de simplicité, son thème initial se déroulant sur une seule note à la basse, et Stephen Studd saisit bien son caractère en le décrivant comme «un bref coup d’œil à un passé imaginaire, de [sa] grand-tante Charlotte lorsqu’elle était une petite fille dans l’élégance parfumée d’un salon du XVIIIe siècle, perçu intuitivement deux générations plus tard». Contrairement à la marche funèbre d’Urbs Roma, il nous laisse sur notre faim.

Le troisième mouvement revient à l’atmosphère turbulente et sans la moindre sophistication du deuxième mouvement d’Urbs Roma, mais les syncopes de la section centrale mettraient à rude épreuve n’importe quelle fanfare villageoise. La fragmentation des idées est pleine de rebondissements ingénieux et les carrures de quatre mesures sont brisées de façon passionnante. Dans le finale plein de vivacité, Saint-Saëns révèle son extraordinaire aptitude à rendre intéressantes les choses les plus simples. Ici, ce sont des gammes descendantes qui deviennent des instruments de joie pure—Haydn vu à travers le prisme de Gounod, mais aussi de Mendelssohn qui montre le bout de son nez avec une rupture soudaine d’activité et les deux accords calmes des bois qui suivent, issus en ligne directe du Songe d’une nuit d’été. On peut vraiment dire à propos de cette symphonie, comme le fit le Dr Johnson en parlant de l’Elegy in a Country Churchyard («Élégie écrite dans un cimetière de campagne») de Thomas Gray: «S’il avait souvent écrit ainsi, il aurait été vain de le blâmer et inutile de faire son éloge.»

extrait des notes rédigées par Roger Nichols © 2019
Français: Marie-Stella Pâris

Die Sinfonie in a-Moll, die er als Nr. 2 bezeichnete und die 1858–59 entstand, war möglicherweise diejenige, von der er berechtigterweise meinte, sein lebenslanges Ziel, Inspiration und Struktur zusammenzubringen, erreicht zu haben. Egal, welche Maßstäbe man anlegt, es handelt sich hierbei um einen vollen Erfolg, und mit ihm verließ er die sinfonische Form bis zum Jahr 1886.

Die Sinfonie ist dem Dirigenten Jules Pasdeloup gewidmet, der am 25. März 1860 die erste Pariser Aufführung leitete, nachdem die Welturaufführung am 20. Februar 1859 in Leipzig stattgefunden hatte. Pasdeloup war eine unduldsame Persönlichkeit, die die Pariser Konzertsäle gut zwanzig Jahre lang dominierte und nicht davor zurückscheute, Musik von wichtigen (oder wichtigtuerischen) Komponisten abzulehnen. Er mag es als Kompliment an seinen Geschmack verstanden haben, dass die Sinfonie nach einem kurzen Vorspiel mit einer Fuge über dasselbe Material beginnt, wobei Saint-Saëns festhielt, dass sich ein großer Teil des Publikums über eine solche „gebildete“ Innovation empört gezeigt hatte. Das Thema selbst ist mit seiner Gegenüberstellung von Tonika und Dominante, jeweils in angedeuteter Form, recht kühn gehalten und der gesamte Satz ist schwungvoll und sprüht vor Elan. Der winzige zweite Satz ist ein Wunder der Einfachheit; die Eröffnungsmelodie entfaltet sich über einem einzelnen Basston und Stephen Studd erfasst ihren Charakter genau, wenn er sie beschreibt als „einen flüchtigen Blick auf eine imaginierte Vergangenheit—seine Großtante Charlotte als kleines Mädchen inmitten der parfümierten Eleganz eines Salons des 18. Jahrhunderts, wie er über zwei Generationen hinweg intuitiv wahrgenommen wurde“. Anders als beim Trauermarsch in Urbs Roma wünscht man sich hier, die Musik würde weitergehen.

Der dritte Satz kehrt zu der ausgelassenen, rustikal-einfachen Stimmung des zweiten Satzes von Urbs Roma zurück, obwohl die Synkopen des Mittelteils jede Dorfkapelle auf eine harte Probe stellen würden. Die Fragmentierung der Motive ist hier voller genialer Wendungen und die viertaktigen Phrasen werden in spannender Weise gestört. In dem lebhaften Finale offenbart Saint-Saëns sein außerordentliches Talent, etwas sehr Schlichtes interessant zu gestalten. Hier sind es abwärts gerichtete Tonleitern, die pure Freude vermitteln—Haydn durch ein Gounod’sches Prisma und kein Geringerer als Mendelssohn, der sommernachtstraumartig in einer plötzlichen Pause und bei zwei kühlen Holzbläser-Akkorden hereinschaut. Diese Sinfonie kann ebenso beurteilt werden, wie Dr. Johnson sich über die Elegy in a Country Churchyard von Thomas Gray äußerte: „Hätte er oft in dieser Weise geschrieben, so wäre es vergeblich gewesen, ihn zu tadeln, und zwecklos, ihn zu loben.“

aus dem Begleittext von Roger Nichols © 2019
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Saint-Saëns: Symphony No 2, Danse macabre & Urbs Roma
Studio Master: CDA68212Studio Master FLAC & ALAC downloads available
Hyperion sampler - May 2019
FREE DOWNLOADHYP201905Download-only sampler

Details

Movement 1: Allegro marcato – Allegro appassionato
Movement 2: Adagio
Movement 3: Scherzo: Presto
Track 3 on CDA68212 [4'26]
Track 2 on HYP201905 [4'26] Download-only sampler
Movement 4: Prestissimo

Track-specific metadata

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