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String Quartet No 3

composer
2007

 
‘Just the notes and nothing but the notes’ declared the composer of his String Quartet No 3 in the July 2008 edition of the quarterly music journal Tempo. Written in 2007, the piece signified a return to absolute music after the big narratives of the opera The Sacrifice and his St John Passion. There are links with his third symphony, subtitled ‘Silence’, in that both works explore the insubstantial borders between shadow and substance, between sound and its complete absence.

The first movement traces the outline of a traditional sonata form. Its descending principal theme, introduced by the first violin and viola two octaves apart, has a modal, folk-like character. An insistent, rhythmic ascending figure presented by the first violin makes a satisfying foil to the eloquent main theme, and there is a third significant idea in the form of a heavily accented quintuplet. A tempestuous development section subjects the material from the exposition to extreme transformations, culminating in a memorably impulsive climax where the first violin’s vertiginous ostinato coaxes the other three players to join in the blistering repeated fragment in high tessitura. After a relatively straightforward recapitulation, the closing bars require all four players to scale the upper reaches of their instruments’ ranges into inaudibility.

Seemingly random, disjointed sounds and hollow gestures usher in the quirky, mosaic-like second movement. They eventually coalesce into a series of grotesque vignettes, including a tawdry Viennese waltz, a satirical march and a galumphing, cartoonish polka. Rhythmic elements briefly hold sway before swiftly evaporating. The gnomic waltzing and martial extracts then make fleeting reappearances and the movement comes (more or less) full circle as the convulsive, shuddering emissions of the opening bars return. These soon dwindle to nothing, however, ending one of MacMillan’s most intriguing and inscrutable inventions in an appropriately unresolved state.

In the finale, the composer’s gift for introspective lyricism is readily apparent. A haunting, lingering theme for the first violin slowly ascends ever upwards, gradually enticing the other players into the highest stratosphere of sound. Eventually the instruments shift into harmonics and latch on to a repeating phrase floating higher and higher until they fade away, beyond human earshot.

With this third string quartet, James MacMillan has produced one of his most far-reaching chamber scores, exploring exceptionally virtuosic and highly variegated ideas that persistently stretch the framework of a traditional three-movement structure. It is a fine tribute to his acute sensitivity as a creative artist that the charged and telling silences which end all three movements are as dissimilar to each other as the music which precedes them.

from notes by Paul Conway © 2018

«Juste les notes et rien que les notes» déclara le compositeur à propos de son Quatuor à cordes no 3 dans l’édition de juillet 2008 de la revue musicale trimestrielle Tempo. Composée en 2007, cette pièce marque un retour à la musique absolue après les grandes narrations de l’opéra The Sacrifice et de sa Passion selon saint Jean. Il y a des liens avec sa symphonie no 3, sous-titrée «Silence», car les deux œuvres explorent les frontières insaisissables entre l’ombre et la substance, entre le son et son absence totale.

Le premier mouvement retrouve le contour de la forme sonate traditionnelle. Son thème principal descendant, introduit par le premier violon et l’alto à deux octaves d’intervalle, a un caractère modal dans le style traditionnel. Une figure rythmée insistante présentée par le premier violon met bien en valeur l’éloquent thème principal; s’y ajoute une troisième idée importante en forme d’un quintuplet lourdement accentué. Un développement agité soumet le matériel de l’exposition à des transformations extrêmes, culminant dans un sommet mémorablement fougueux où l’ostinato vertigineux du premier violon amène les trois autres instrumentistes à se joindre au fragment cinglant répété dans une tessiture aiguë en les amadouant. Après une réexposition relativement simple, les dernières mesures poussent les quatre instruments aux extrêmes limites de l’audible.

Des sons apparemment aléatoires et incohérents et des gestes apparemment vains mènent à un deuxième mouvement excentrique qui ressemble à une mosaïque. Ils fusionnent finalement dans une série de vignettes grotesques, comprenant une valse viennoise vulgaire, une marche satirique et une polka sautillante et caricaturale. Les éléments rythmiques dominent brièvement avant de se dissiper rapidement. Les extraits gnomiques de marche et de valse font ensuite de brèves réapparitions et le mouvement revient (plus ou moins) à son point de départ avec le retour des émissions perturbatrices et trépidantes des premières mesures. Toutefois, elles se réduisent bientôt à rien, mettant fin à l’une des inventions les plus curieuses et énigmatiques de MacMillan dans un état non résolu, comme de juste.

Dans le finale, le don du lyrisme introspectif du compositeur se voit facilement. Un thème persistant et obsédant au premier violon montre lentement toujours plus haut, attirant peu à peu les autres instrumentistes vers la stratosphère sonore la plus élevée. Finalement les instruments passent en harmoniques et reprennent une phrase répétée de plus en plus haut jusqu’à extinction, au-delà de la perception de l’oreille humaine.

Avec le quatuor à cordes no 3, James MacMillan a produit l’une de ses plus importantes partitions de musique de chambre, explorant des idées très variées d’une exceptionnelle virtuosité qui utilisent continuellement et au maximum le cadre d’une structure traditionnelle tripartite. C’est un bel hommage à son extrême sensibilité d’artiste créateur que les silences tendus et éloquents qui concluent les trois mouvements soient aussi différents les uns des autres que la musique qui les précède.

extrait des notes rédigées par Paul Conway © 2018
Français: Marie-Stella Pâris

„Nur die Töne und nichts als die Töne“, merkte der Komponist bezüglich seines Streichquartetts Nr. 3 in dem vierteljährlich erscheinenden Musikjournal Tempo vom Juli 2008 an. Das Stück entstand 2007 und repräsentierte nach den großen narrativen Werken—die Oper The Sacrifice und seine Johannes-Passion—eine Rückkehr zur absoluten Musik. Es gibt insofern Bezüge zu seiner Symphonie Nr. 3, die den Untertitel „Silence“ („Stille“) trägt, als dass beide Werke sich mit den unwirklichen Grenzen zwischen Schatten und Substanz, zwischen Klang und völligem Ausbleiben von Klang auseinandersetzen.

Der erste Satz zeichnet die Konturen der traditionellen Sonatenform nach. Das abwärts gerichtete Hauptthema hat einen volksmusikartigen, modalen Charakter und wird von der ersten Geige und Bratsche eingeleitet, die im Doppeloktavabstand spielen. Eine hartnäckige rhythmische Figur, die aufwärts gerichtet ist und zunächst von der ersten Geige gespielt wird, bildet ein überzeugendes Gegenstück zu dem beredten Hauptthema; ein drittes wichtiges Motiv erscheint als stark akzentuierte Quintole. In der stürmischen Durchführung erfährt das Material der Exposition extreme Verwandlungen, die zu einem eindrucksvoll impulsiven Höhepunkt geführt werden, wenn das schwindelerregende Ostinato der ersten Geige die anderen drei Instrumente dazu drängt, ebenfalls das glühende, wiederholte Fragment in hoher Lage aufzunehmen. Nach einer relativ unkomplizierten Reprise wird in den Schlusstakten von allen vier Instrumenten verlangt, in jeweils hoher Lage die Unhörbarkeit zu erreichen.

Scheinbar beliebige, zusammenhanglose Klänge und hohle Gesten kündigen den skurrilen, mosaikartigen zweiten Satz an. Schließlich finden sie sich zu einer Reihe von grotesken Vignetten zusammen, darunter ein kitschiger Wiener Walzer, ein satirischer Marsch und eine umhertrottende, Cartoon-artige Polka. Gewisse rhythmische Elemente dominieren kurz, bevor sie sich dann schnell verflüchtigen. Das gnomische Walzer-Tanzen und das Soldatische treten nochmals flüchtig in Erscheinung und dann geht der Satz mehr oder minder zu seinem Ausgangspunkt zurück, wenn die krampfartigen, schaudernden Gesten der Anfangstakte wiederkehren. Doch schwinden diese bald dahin, womit eine der faszinierendsten und unergründlichsten Schöpfungen MacMillans in entsprechend unaufgelöster Weise endet.

Im Finale wird die Gabe des Komponisten für selbstbeobachtende Lyrik sofort deutlich. Ein eindringliches, nachklingendes Thema für die erste Geige steigt langsam auf und lockt die anderen Instrumente in die höchste Klangsphäre. Schließlich gehen die Instrumente ins Flageolett über und halten sich an eine sich wiederholende Phrase, mit der sie immer höher schwingen, bis sie ausklingen und sich außerhalb der menschlichen Hörweite befinden.

Mit dem Streichquartett Nr. 3 hat James MacMillan eines seiner tiefgreifendsten Kammerwerke geschaffen, in dem er sich mit außergewöhnlich virtuosen und besonders vielfältigen Ideen auseinandersetzt, die das Gefüge einer traditionellen dreisätzigen Anlage fortwährend ausweiten. Es macht seinem intensiven künstlerisch-schöpferischen Feingefühl alle Ehre, dass die emotionsgeladenen und vielsagenden Phasen der Stille, mit denen alle drei Sätze enden, jeweils ebenso unterschiedlich sind wie die Musik, die ihnen vorangeht.

aus dem Begleittext von Paul Conway © 2018
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

MacMillan: String Quartets
Studio Master: CDA68196Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Crotchet = circa 66-69, molto rubato
Movement 2: Largo
Movement 3: Patiently and painfully slow

Track-specific metadata

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