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Piano Concerto in A flat major, Op 94

composer

 
Joseph Rheinberger was a musical prodigy composing three-part Masses with organ accompaniment at the age of seven. Appearing at an early age as a pianist, he entered and made rapid progress as a student at the Munich Conservatorium of Music and by 1853 had already composed one hundred works. Severely self-critical, his opus 1, consisting of four piano pieces, only appeared in 1859. Described as ‘retiring, and of a somewhat melancholy nature’, he was nonetheless eagerly sought as a teacher, his students including Humperdinck and Furtwängler. Very much a traditionalist in the face of novelty and new horizons, his style derives from a variety of sources, once more begging definitions of the term ‘romantic’. These included Bach, Mozart, middle-period Beethoven and early Brahms. An estimate of his music as ‘imbued with the spirit of polyphonic thinking rather than compelling inventiveness or vivid conception’ may seem niggardly considering his A flat piano concerto, which is of absorbing interest, traditional at one level, but revealing new facets at each hearing.

The abrupt opening, a clarion call to attention, promises music on the grand scale, haunted by memories of Beethoven’s ‘Emperor’ concerto with the soloist quickly expanding his entry in a whirl of events with double notes for added fullness and texture. Yet there is never a suggestion of the sort of writing that so delighted the audiences of so-called musical jewels. The second subject provides a suitably lyrical contrast and later you hear the influence of Schumann, notably his love of dotted rhythms. Again while the pianist’s role is highly demanding this is never a show or display concerto. Soloist and orchestra are closely integrated and the cadenza tells you of Rheinberger’s love of Bach. Here, the quasi-fugal writing is there for an essentially musical value, though a second cadenza marked ‘adagio’ is more flamboyant—compensating, as it were, for previous restraint.

As its title declares, the second movement ‘adagio patetico’ is more inward looking, though large-scale gestures make a rapid return. An intriguing mix of styles, the writing is again more full-blooded than decorative, before the clouds thicken and mark a final return to the sombre and ‘patetico’ mood of the opening.

The finale ‘allegro energico’ opens with leaping octaves, again suggesting grand ambitions before an ‘adagio molto’ and a brief oasis of calm amid much hyperactivity. A ‘poco meno mosso’ section blossoms lyrically while the final pages return us to the concerto’s opening grandeur and an impressive close. The ghosts of Beethoven and Schumann may haunt the pages of this most opulent concerto, written on the grandest scale, but if it lacks memorable thematic material, its neglect seems incomprehensible when you consider its overall magnificence.

from notes by Bryce Morrison © 2018

Joseph Rheinberger fut un enfant prodige en matière musicale, composant des messes à trois voix avec accompagnement d’orgue à l’âge de sept ans. Très jeune, il se produisit comme pianiste et entra au Conservatoire de musique de Munich où il fit de rapide progrès; dès 1853, il avait déjà composé une centaine d’œuvres. Il était très critique à l’égard de lui-même et son opus 1, qui se compose de quatre pièces pour piano, ne parut qu’en 1859. Décrit comme «réservé et de nature assez mélancolique», il fut néanmoins un pédagogue très recherché et compta Humperdinck et Furtwängler au nombre de ses élèves. Très traditionaliste face à la nouveauté et aux horizons nouveaux, son style découle de diverses sources, ce qui nécessite une fois encore une définition du terme «romantique». Elles comprennent Bach, Mozart, la période centrale de Beethoven et les premières œuvres de Brahms. Décrire sa musique comme «davantage imprégnée de l’esprit de la pensée polyphonique que d’un esprit d’invention convaincant ou d’une conception frappante» peut sembler mesquin si l’on se réfère à son concerto pour piano en la bémol majeur, une œuvre passionnante, traditionnelle sur un certain plan, mais qui révèle de nouvelles facettes à chaque écoute.

Le début brusque, une mise en éveil, promet de la musique à grande échelle, hantée par des souvenirs du concerto «l’empereur» de Beethoven, le soliste développant vite son entrée dans un tourbillon d’événements avec des doubles notes pour ajouter de l’ampleur et de la texture. Cependant, il n’y a pas la moindre trace de ce genre d’écriture qui plaisait tellement aux auditoires de soi-disant joyaux musicaux. Le second sujet offre un contraste assez lyrique et l’on perçoit ensuite l’influence de Schumann, notamment dans sa passion pour les rythmes pointés. Une fois encore, si le pianiste a un rôle très difficile, il ne s’agit jamais d’un concerto de parade ou d’exhibition. Le soliste et l’orchestre sont étroitement intégrés et la cadence montre l’amour que Rheinberger portait à Bach. Ici, l’écriture presque fuguée s’impose pour ses qualités essentiellement musicales, mais une seconde cadence marquée «adagio» est plus haute en couleur—ce qui compense, en quelque sorte, la retenue antérieure.

Comme le déclare son titre, le deuxième mouvement «adagio patetico» est plus introverti, mais les gestes à grande échelle reviennent vite. Un mélange intéressant de styles, l’écriture est une fois encore plus vigoureuse que décorative, avant que les nuages s’épaississent et marquent un retour final à l’atmosphère sombre et «patetico» du début.

Le finale «allegro energico» commence avec des octaves bondissantes, suggérant à nouveau de grandes ambitions avant un «adagio molto» et une courte oasis de calme au milieu d’une grande hyperactivité. Une section «poco meno mosso» s’épanouit avec lyrisme tandis que les dernières pages nous ramènent à la grandeur initiale du concerto et à une conclusion impressionnante. Les fantômes de Beethoven et de Schumann peuvent hanter les pages de ce concerto très opulent, écrit à très grande échelle, mais s’il manque de matériel thématique facile à mémoriser, cette lacune semble incompréhensible si l’on considère sa magnificence globale.

extrait des notes rédigées par Bryce Morrison © 2018
Français: Marie-Stella Pâris

Joseph Rheinberger allerdings war ein musikalisches Wunderkind gewesen, das schon mit sieben Jahren dreistimmige Messen mit Orgelbegleitung schrieb. Nach frühen Auftritten als Pianist machte er am Münchner Musikkonservatorium rasche Fortschritte und hatte bis 1853 bereits hundert Werke komponiert. Es ist wohl unbarmherziger Selbstkritik geschuldet, dass sein Opus 1, vier Klavierstücke, erst 1859 erschien. Geschildert als „zurückgezogen und von etwas melancholischem Wesen“, war er ein gesuchter Lehrer; zu seine Schülern zählten Humperdinck und Furtwängler. Neuerungen gegenüber zeigte er sich als Traditionalist; sein Stil speiste sich aus vielfältigen Quellen, womit der Ausdruck „romantisch“ abermals auf die Probe gestellt wird. Dazu zählten Bach, Mozart, der mittlere Beethoven und der frühe Brahms. Wenn es von ihm heißt, er sei „mehr von polyphonem Denken erfüllt gewesen als von unwiderstehlicher Erfindungskraft oder lebhafter Inspiration“, so erscheint das kleinlich angesichts seines As-Dur-Klavierkonzerts, das durchaus fesselnd komponiert ist—einerseits traditionell in der Anlage, offenbart es andererseits bei jedem erneutem Hören neue Facetten.

Der jähe Anfang, ein wahrer Weckruf, verspricht Musik in ganz großem Maßstab. Man muss an Beethovens Es-Dur-Klavierkonzert denken, wenn der Solist seinen Einstieg rasch zu einem Ereigniswirbel ausweitet, in vollgriffigem, stark konturiertem Klaviersatz. Doch nie zielt er auf eine Schreibweise, wie sie den Liebhabern sogenannter musikalischer Juwelen gefiel. Das zweite Thema sorgt für den passenden lyrischen Kontrast, und im Weiteren wird der Einfluss Schumanns hörbar, vor allem dessen Vorliebe für punktierte Rhythmen. Wieder ist der Pianist zwar stark gefordert, doch nie geht es um demonstratives Virtuosentum. Die Parts von Solist und Orchester sind eng miteinander verzahnt, die Kadenz erzählt von Rheinbergers Liebe zu Bach. Der Quasi-Fugensatz verkörpert hier das Ziel einer rein musikalischen Aussage—wobei eine zweite Kadenz, „adagio“ bezeichnet, merklich abenteuerlustiger ausfällt, als wollte sie die frühere Zurückhaltung wettmachen.

Der zweite Satz lässt schon im Titel „adagio patetico“ erkennen, dass er den Blick nach innen wendet; doch auch hier machen sich rasch die großen Gesten breit. Die Satzweise mischt unterschiedlichste Stilmittel auf faszinierende Art und wirkt erneut eher leidenschaftlich als dekorativ; dann scheint sich der Himmel zuzuziehen, und die dunklere „patetico“-Stimmung des Beginns kehrt zurück.

Das Finale („allegro energico“) kündigt mit wild springenden Doppeloktaven bereits Großes an, zieht sich „adagio molto“ aber doch noch einmal aus solchen Umtrieben auf eine Oase der Ruhe zurück. Ein Abschnitt „poco meno mosso“ erblüht lyrisch, doch dann führen uns die letzten Seiten des Konzerts wieder zurück zur Grandeur des Anfang und in einen eindrucksvollen Schluss. Zwar mögen die Geister Beethovens und Schumanns durch die Partiturseiten dieses so üppigen, großangelegten Konzerts spuken, und es mag ihm auch Themen mangeln, die im Ohr bleiben; dennoch ist es unverständlich, wie es bei all seiner Pracht so in Vergessenheit geraten konnte.

aus dem Begleittext von Bryce Morrison © 2018
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Rheinberger & Scholz: Piano Concertos
Studio Master: CDA68225Studio Master FLAC & ALAC downloads available

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