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Variations

composer
1957; for brass band

 
Although Vaughan Williams had already written several works for military band—often transcribed by others for orchestra and for brass band—during his final years his growing fascination with instrumental colouration led him to explore the brass band medium, beginning with the Prelude on three Welsh hymn tunes written for the Salvation Army Band in 1955. The following year he presented the prizes at the National Brass Band Championship at the Royal Albert Hall and soon after began a set of Variations, the test-piece for the 1957 Championships, the work being completed in August of that year.

It is one of the composer’s last works—Symphony No 9 is his final large-scale composition—but as with virtually every piece written during his amazingly fecund last decade, it breaks new ground. Vaughan Williams’s fascination with new sounds (for him) is an obvious characteristic of this period, this fascination prompting the technical means by which he expressed these new products of his mind. The last three symphonies (1953, 1956, 1958) stand as a group—each marks an extraordinary change of direction—and these variations, along with the ninth symphony, share something of the mystery which is revealed in the eighth and pursued more deeply in the ninth, as well as expanding the ‘continuous variation’ structure with which the eighth symphony begins.

The eleven variations are continuous, but we find genre pieces in the waltz, arabesque and polonaise sections, alongside ‘theoretical’ variations (the canon and fugato), as well as entirely abstract variations (particularly the adagio ninth variation). What is so remarkable about this work is that it is demonstrably a late masterpiece from this great composer—a genuinely organic work, the variations tending to lengthen before ending with a powerfully affirmative chorale.

from notes by Robert Matthew-Walker © 2017

Bien que Vaughan Williams ait déjà écrit plusieurs œuvres pour musique militaire—souvent transcrites par d’autres pour orchestre et pour ensemble de cuivres—, sa fascination croissante pour la coloration instrumentale le conduisit, au cours des dernières années de sa vie, à explorer le moyen d’expression de l’ensemble de cuivres, en commençant par le Prelude on three Welsh hymn tunes («Prélude sur trois airs d’hymne gallois») écrit pour la fanfare de l’Armée du Salut en 1955. L’année suivante, il présenta les prix au National Brass Band Championship au Royal Albert Hall et, peu après, il commença un ensemble de Variations, le morceau de concours pour la même compétition en 1957; il acheva cette pièce au mois d’août de la même année.

C’est l’une des dernières œuvres du compositeur—la Symphonie n° 9 est sa dernière composition d’envergure—mais, comme presque toutes les pièces écrites au cours de sa dernière décennie d’une fécondité étonnante, elle est innovante. La fascination de Vaughan Williams pour les sons nouveaux (pour lui) est une caractéristique manifeste de cette période, cette fascination suscitant les moyens techniques par lesquels il exprima ces nouveaux fruits de son esprit. Les trois dernières symphonies (1953, 1956, 1958) se présentent comme un groupe—chacune marque un extraordinaire changement de direction—et ces variations, ainsi que la neuvième symphonie, partagent une part du mystère révélé dans la huitième et qui se poursuit encore davantage dans la neuvième, tout en développant la structure de «variation continue» avec laquelle commence la huitième symphonie.

Les onze variations s’enchaînent sans interruption, mais on y trouve des pièces de genre dans les sections en forme de valse, d’arabesque et de polonaise, à côté de variations «théoriques» (le canon et le fugato), ainsi que de variations totalement abstraites (particulièrement la neuvième variation, adagio). Ce qui est vraiment remarquable dans cette œuvre c’est qu’il s’agit manifestement d’un chef-d’œuvre tardif de ce grand compositeur—une œuvre vraiment fondamentale, les variations ayant tendance à s’allonger avant de s’achever sur un choral résolument affirmatif.

extrait des notes rédigées par Robert Matthew-Walker © 2017
Français: Marie-Stella Pâris

Zwar hatte Vaughan Williams bereits mehrere Werke für Militärkapelle geschrieben, von denen viele nachträglich für Orchester oder Blechbläser eingerichtet wurden; im Alter beschäftigte er sich jedoch zunehmend mit Instrumentalfarben. Sein Interesse an Blechbläser-Ensembles schlug sich erstmals in seinem Prelude on three Welsh hymn tunes nieder, geschrieben 1955 für das Blasorchester der Heilsarmee. Im Jahr darauf verlieh er die Preise bei der National Brass Band Championship in der Royal Albert Hall und begann bald darauf mit der Komposition der Variations, dem Wettbewerbs-Pflichtstück für 1957, das er im August desselben Jahres vollendete.

Es zählt zu den letzten Werken des Komponisten—sein letztes großes Werk ist die 9. Symphonie—, doch wie fast alle Stücke aus diesem so fruchtbaren letzten Schaffensjahrzehnt erkundet es neues Gebiet. In dieser Zeit war Vaughan Williams ganz offensichtlich fasziniert von Klängen, die ihm neu waren; diese Faszination brachte die Techniken hervor, mit denen er diesen neuen Werken Ausdruck verlieh. Die letzten drei Symphonien (1953, 1956, 1958) bilden eine Gruppe, wobei jede eine neue Ausrichtung markiert; die Variations haben wie die 9. Symphonie am selben Geheimnis teil, das sich in der Achten offenbart und in der Neunten weiterverfolgt wird; zugleich entwickeln sie die Struktur der „fortgesetzten Variation“ weiter, mit der die Achte beginnt.

Die elf Variationen gehen ineinander über, doch enthalten sie mit Walzer, Arabesque und Polonaise auch Genrestücke; hinzu kommen „gelehrte“ (Kanon und Fugato) sowie gänzlich abstrakte Variationen (besonders das Adagio der neunten Variation). Es ist bemerkenswert, wie klar es sich hier um ein spätes Meisterwerk des großen Komponisten handelt—ein durch und durch organisches Werk, das vor Schluss der Variationen um einen kraftvoll bestätigenden Choral erweitert wird.

aus dem Begleittext von Robert Matthew-Walker © 2017
Deutsch: Friedrich Sprondel

Recordings

Vaughan Williams: A London Symphony & other works
Studio Master: CDA68190Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Track-specific metadata for CDA68190 track 7

Artists
ISRC
GB-AJY-17-19007
Duration
12'27
Recording date
17 November 2016
Recording venue
Henry Wood Hall, London, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Vaughan Williams: A London Symphony & other works (CDA68190)
    Disc 1 Track 7
    Release date: November 2017
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