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String Quartet in A flat major, Op 105

composer
completed in December 1895

 
Dvořák’s three-year stint in New York came to an end in 1895, and he was at last able to return to Prague. In the previous year he had temporarily assuaged his homesickness with a well-earned holiday in Bohemia, but the nostalgia for his native country was deep-rooted, and it was clearly time to bid a permanent farewell to the New World. Dvořák had composed little since the early months of the year, other than the first hundred bars or so of a String Quartet in A flat major, Op 105, though he had spent part of the time revising the ending of his recent cello concerto in B minor.

On his return to Prague, Dvořák found his creative juices flowing again, and he managed rapidly not only to complete the string quartet he had begun in America, but also to compose a companion-piece in G major. The opus numbers of the two works don’t reflect their true chronology: it was only after he had composed the G major quartet, Op 106, that Dvořák took up the threads of the A flat major work, Op 105, composing the remainder of it in December 1895.

There is little in Dvořák’s two string quartets of 1895 that betrays evidence of the composer’s recent cultural experiences in America. Only the middle section of the scherzo in the G major work reverts to the type of pentatonic melody Dvořák had exploited almost to excess in such works as the ‘American’ quartet, Op 96, and the ‘New World’ symphony. For the rest, the music seems to express a sense of happiness at being back on home turf.

Notwithstanding its general mood of optimism, the Op 105 quartet begins darkly, with a slow introduction in the minor, punctuated by explosive outbursts, which only gradually gropes its way towards the light, and towards the passionately exuberant main theme of the allegro that follows. The introduction anticipates two main elements of the allegro’s theme: the turn-like figure in rapid notes with which the theme begins, and the descending arpeggio with a dotted-rhythm upbeat which forms its apex. The allegro theme itself ends with three staccato chords, and Dvořák subsequently uses their melodic outline as an accompaniment to the theme’s continuation—a lyrical violin melody that begins with an expressive falling interval of a minor seventh (a whole-tone short of an octave). The second subject is an idea in animated triplets which brings with it a suggestion of hunting-horns.

Dvořák develops both his subjects at length in the movement’s central section, allowing the first to reach a passionate climax, and using the triplet motif of the second to underpin an agitated episode in the key of E minor. The first subject’s lyrical continuation appears, too, in the guise of a transparently accompanied viola solo. So continually developmental is the music here that when the home key of A flat is eventually reached, Dvořák offers no more than an unstable hint of the first subject, and the real recapitulation appears to set in with the return of the animated triplets. After this, all that remains is a reminiscence of the main theme’s lyrical postscript given out in recitative-like form by the first violin, and a final peroration based on the first subject’s turn-like figure.

The second movement, with its off-beat accents giving the impression of alternating duple and triple metres, is a ‘furiant’. It is a particularly felicitous piece in which every new idea seems to take its point of departure from the phrase that precedes it, presenting it in a new guise. This is as true of the second half of the furiant itself, which kicks off with a warm and lyrical variant of the forceful cadence that concludes the first half, as it is of the trio, whose beginning echoes the furiant’s fortissimo unison closing bars. Since the trio is in a comparatively distant key (D flat major, as opposed to the movement’s home key of F minor), Dvořák provides a coda that prepares the ground for the reprise of the furiant.

The slow movement’s theme is laid out as though it were to be the basis of a series of variations, with a quasi-repeat of each of its halves in which the melody passes from first violin to second. But once the theme has run its course the music turns from major to minor, for a middle section whose dark and husky chromatic melody is heard above repeated cello notes like distantly menacing timpani-taps. The reprise of the initial major-mode theme has an elaborate accompaniment, with pizzicato parts for the two lower instruments, and rapid repeated notes in the second violin part that lend the texture an element of capriciousness. In the final bars the music of the middle section makes a brief return, before the music fades into the distance.

The finale begins hesitantly, with a cello solo followed by a shudder on all four instruments. It is only after this dramatic opening, with its minor-mode undertones, that the music accelerates and finds its way into what will be its true tempo, mood and key. Despite the fact that the opening bars are clearly introductory, Dvořák repeats the whole of the opening page—a gesture that serves to underline the importance of the cello’s initial four-note motif to the future course of events—before the music can get under way in earnest. It is a long piece, and it’s possible to feel that it does not always sustain its interest, but as in the Op 97 quintet the music’s irrepressible energy carries it right through to a grandiose conclusion, this time in an accelerated tempo.

from notes by Misha Donat © 2017

Les trois années que Dvořák devait passer à New York prirent fin en 1895 et il put enfin retourner à Prague. Un an plus tôt, son mal du pays s’était momentanément apaisé grâce à des vacances bien méritées en Bohême, mais la nostalgie de son pays natal était profondément enracinée et il était grand temps pour lui de faire ses adieux pour de bon au Nouveau Monde. Dvořák avait peu composé depuis les premiers mois de l’année, sinon les cent première mesures d’un Quatuor à cordes en la bémol majeur, op.105, mais il avait passé une partie du temps à réviser la fin de son récent concerto pour violoncelle en si mineur.

De retour à Prague, Dvořák vit son imagination créative à nouveau stimulée et il réussit rapidement non seulement à terminer le quatuor à cordes qu’il avait commencé en Amérique, mais aussi à en composer un autre, son pendant en sol majeur. Les numéros d’opus des deux œuvres ne reflètent pas leur véritable chronologie: c’est seulement après avoir composé le quatuor en sol majeur, op.106, que Dvořák reprit le fil de celui en la bémol majeur, op.105, dont il composa le reste en décembre 1895.

Dans les deux quatuors à cordes de 1895, il n’y a pas grand-chose qui témoigne des récentes expériences culturelles du compositeur en Amérique. Seule la section centrale du scherzo du quatuor en sol majeur revient au genre de mélodie pentatonique que Dvořák avait exploitée presque à l’excès dans des œuvres comme le quatuor «américain», op.96, et dans la symphonie du «Nouveau Monde». Pour le reste, la musique semble exprimer le bonheur de se retrouver à la maison.

Malgré son atmosphère générale optimiste, le quatuor, op.105, commence de manière sinistre, avec une introduction lente en mineur, ponctuée par des accès explosifs, qui avance à tâtons vers la lumière et vers le thème principal passionnément exubérant de l’allegro qui suit. L’introduction préfigure deux éléments principaux du thème de l’allegro: la figure dans le style d’un grupetto en notes rapides sur laquelle commence le thème, et l’arpège descendant avec sa levée pointée qui constitue son point culminant. Le thème de l’allegro lui-même s’achève sur trois accords staccato et Dvořák utilise ensuite leur contour mélodique comme accompagnement de la suite du thème—une mélodie lyrique du violon qui commence par un intervalle descendant expressif de septième mineure (à un ton entier de l’octave). Le second sujet est une idée en triolets animés qui comporte une évocation de cors de chasse.

Dvořák développe longuement ses deux sujets dans la section centrale du mouvement, en laissant le premier atteindre un sommet passionné et en utilisant le motif en triolets du second pour étayer un épisode agité dans la tonalité de mi mineur. La suite lyrique du premier sujet apparaît, également, sous l’aspect d’un solo d’alto à l’accompagnement transparent. La musique est donc ici tellement en perpétuel développement que lorsque la tonalité d’origine de la bémol majeur est finalement atteinte, Dvořák propose juste une touche instable du premier sujet, et la véritable réexposition semble survenir avec le retour des triolets animés. Après cela, tout ce qui reste c’est une réminiscence de la partie lyrique qui suit le thème principal en forme de récitatif au premier violon, et une péroraison finale basée sur la figure de grupetto du premier sujet.

Le deuxième mouvement, avec ses accents sur les temps faibles qui donnent l’impression d’alterner des mesures à deux et à trois temps, est un «furiant». C’est une pièce particulièrement heureuse dans laquelle chaque idée nouvelle semble prendre pour point de départ la phrase qui précède, présentée sous une autre forme. Ceci vaut aussi pour la seconde moitié du furiant lui-même, qui démarre avec une variante chaleureuse et lyrique de la cadence énergique qui conclut la première moitié, comme pour le trio, dont le début reprend les dernières mesures fortissimo à l’unisson du furiant. Comme le trio est dans une tonalité relativement éloignée (ré bémol majeur, par opposition à la tonalité d’origine du mouvement, fa mineur), Dvořák ajoute une coda qui prépare le terrain à la reprise du furiant.

Le thème du mouvement lent est conçu comme s’il allait être la base d’une série de variations, avec une quasi reprise de chaque moitié où la mélodie passe du premier violon au second. Mais une fois que le thème a suivi son cours, la musique passe du majeur au mineur, pour une section centrale dont la mélodie chromatique sombre et rauque se déroule sur des notes répétées au violoncelle comme des ponctuations de timbales vaguement menaçantes. La reprise du thème initial en majeur a un accompagnement élaboré, avec des parties pizzicato aux deux instruments graves et de rapides notes répétées au second violon qui donnent à la texture un côté capricieux. Dans les dernières mesures, la musique de la section centrale fait un bref retour, avant que la musique s’éteigne dans le lointain.

Le finale commence avec hésitation, sur un solo de violoncelle suivi d’un frémissement des quatre instruments. C’est seulement après ce début dramatique, avec ses sous-entendus en mode mineur, que la musique accélère et trouve son chemin jusqu’à ce qui sera son véritable tempo, sa véritable atmosphère et sa véritable tonalité. Bien que les premières mesures soient nettement préliminaires, Dvořák répète toute la première page—geste qui sert à souligner l’importance du motif initial de quatre notes du violoncelle pour la suite des événements—avant que la musique puisse se disposer sérieusement à se mettre en marche. C’est une œuvre longue et on peut avoir l’impression qu’elle ne soutient pas toujours son intérêt mais, comme dans le quintette op.97, l’énergie débordante de la musique la porte directement à une conclusion grandiose, cette fois dans un tempo accéléré.

extrait des notes rédigées par Misha Donat © 2017
Français: Marie-Stella Pâris

Dvořáks dreijähriger Aufenthalt in New York ging 1895 zu Ende und er konnte schließlich nach Prag zurückkehren. Im Jahr davor hatte er sein Heimweh mit einem wohlverdienten Urlaub in Böhmen kurzzeitig lindern können, doch die Sehnsucht nach seinem Heimatland war tief verwurzelt und die Zeit war offensichtlich gekommen, sich endgültig von der Neuen Welt zu verabschieden. Dvořák hatte seit Jahresbeginn außer den ersten rund hundert Takten des Streichquartetts As-Dur, op. 105, kaum etwas komponiert, doch hatte die Durchsicht und das Überarbeiten des Schlusses seines kurz zuvor entstandenen Cellokonzerts h-Moll relativ viel Zeit in Anspruch genommen.

Die Rückkehr nach Prag wirkte sich offenbar beflügelnd aus, da Dvořák nicht nur das in Amerika angefangene Streichquartett flugs zu Ende brachte, sondern auch ein Schwesterwerk in G-Dur komponierte. Die Opuszahlen der beiden Werke sind bezüglich ihrer Entstehung irreführend: erst nachdem er das G-Dur-Quartett (op. 106) komponiert hatte, nahm Dvořák die Arbeit an dem As-Dur-Werk (op. 105) wieder auf und schloss es im Dezember 1895 ab.

In diesen beiden Streichquartetten Dvořák von 1895 finden sich nur wenige musikalische Hinweise auf die kulturellen Erfahrungen, die der Komponist in Amerika gemacht hatte. Nur im Mittelteil des Scherzos im G-Dur-Quartett erklingt eine pentatonische Melodie in der Art, wie Dvořák sie fast im Übermaß in seinem „Amerikanischen“ Quartett, op. 96, und in der Symphonie „Aus der Neuen Welt“ verwendet hatte. Ansonsten jedoch scheint die Musik Freude über die Heimkehr auszudrücken.

Der allgemeinen optimistischen Stimmung zum Trotz beginnt das Quartett op. 105 düster mit einer langsamen Moll-Einleitung, durchdrungen von explosiven Ausbrüchen, die sich erst allmählich ins Helle tastet und auf das leidenschaftlich-überschwängliche Hauptthema des sich anschließenden Allegros hinsteuert. Die Einleitung nimmt zwei Hauptelemente des Allegro-Themas vorweg: die kurvenartige Figur in schnellen Notenwerten, mit der das Thema anfängt, und das absteigende Arpeggio mit seinem punktierten Auftakt, welches den Gipfel bildet. Das Allegro-Thema selbst endet mit drei Staccato-Akkorden und Dvořák verwendet ihre melodischen Konturen danach als Begleitung zu der Fortsetzung des Themas—eine lyrische Geigenmelodie, die mit einer expressiven fallenden kleinen Septime beginnt. Das zweite Thema besteht aus einem animierten Triolenmotiv, welches Jagdhörner andeutet.

Dvořák führt beide Themen im Mittelteil des Satzes ausgiebig durch, wobei er das erste einen leidenschaftlichen Höhepunkt erreichen lässt und das Triolenmotiv des zweiten dazu verwendet, eine bewegte Episode in e-Moll zu untermauern. Die lyrische Fortführung des ersten Themas erscheint ebenfalls in Gestalt eines transparent begleiteten Bratschensolos. Der Durchführungscharakter ist hier so stark ausgeprägt, dass wenn die Musik schließlich die Grundtonart As-Dur erreicht, Dvořák nicht mehr als eine instabile Andeutung auf das erste Thema macht; die richtige Reprise scheint mit der Rückkehr der animierten Triolen einzusetzen. Danach bleibt nur noch eine Erinnerung des lyrischen Nachsatzes des Hauptthemas, das von der ersten Geige rezitativisch vorgetragen wird, sowie ein Schlusswort, dem die kurvenartige Figur des ersten Themas zugrunde liegt.

Die Akzente auf unbetonten Zählzeiten im zweiten Satz—ein „Furiant“—vermitteln den Eindruck, als alternierten hier ein Zweier- und ein Dreiertakt miteinander. Es handelt sich dabei um ein besonders gelungenes Stück, in dem jedes neue Motiv aus seinem Vorgänger in neuer Gestalt zu entspringen scheint. Ebenso verhält es sich sowohl mit der zweiten Hälfte des Furiants, beginnend mit einer warmen und lyrischen Variante der forschen Kadenz, die die erste Hälfte abschließt, als auch mit dem Trio, dessen Anfang an die Fortissimo-Schlusstakte des Furiants im Unisono erinnert. Da das Trio in einer relativ entlegenen Tonart steht (Des-Dur, während die Grundtonart des Satzes f-Moll ist), stellt Dvořák eine Coda bereit, die auf die Reprise des Furiant vorbereitet.

Das Thema des langsamen Satzes wird präsentiert, als solle es als Grundlage für eine Reihe von Variationen dienen, wobei in den Quasi-Wiederholungen der beiden Hälften die Melodie jeweils von der ersten an die zweite Geige gereicht wird. Wenn jedoch das Thema seinen Lauf genommen hat, wechselt die Musik von Dur nach Moll und es erklingt ein Mittelteil, dessen dunkle und rauchige chromatische Melodie über den Tonrepetitionen des Cellos wie ein entferntes, bedrohliches Paukenklopfen anmutet. Die Reprise des Anfangsthemas in Dur hat eine komplexe Begleitung—die beiden tieferen Instrumente spielen Pizzicato und schnelle Tonrepetitionen in der zweiten Violinstimme vermitteln eine gewisse Launenhaftigkeit. Gegen Ende kehrt das Material des Mittelteils kurz zurück, bevor die Musik allmählich verklingt.

Das Finale beginnt stockend mit einem Cello-Solo, auf das ein Schaudern aller vier Instrumente folgt. Erst nach diesem dramatischen Anfang mit seinen mollartigen Untertönen beschleunigt die Musik und mündet in ihr eigentliches Tempo, ihre Atmosphäre und Tonart. Obwohl die Anfangstakte offensichtlich einen einleitenden Charakter haben, lässt Dvorák die gesamte erste Seite wiederholen—mit dieser Geste betont er die Bedeutung des Viertonmotivs des Cellos für den restlichen Verlauf—, bevor die Musik ernsthaft in Gang kommen kann. Es ist ein ausgedehntes Stück und mag seine Längen haben, doch ebenso wie in dem Quintett op. 97 wird es von der unbändigen Energie der Musik bis zu seinem prachtvollen Schluss getragen, diesmal in gesteigertem Tempo.

aus dem Begleittext von Misha Donat © 2017
Deutsch: Viola Scheffel

Recordings

Dvořák: String Quartet & String Quintet
Studio Master: CDA68142Studio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Movement 1: Adagio ma non troppo – Allegro appassionato
Movement 2: Molto vivace
Movement 3: Lento e molto cantabile
Movement 4: Finale: Allegro non tanto

Track-specific metadata

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