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Macbeth, Op 23

composer
1887/1888

 
Macbeth is Strauss’s first tone-poem, in spite of its opus number (23, whereas Don Juan is Op 20). He began it in the spring of 1887, when he was 22, and completed it the following January, declaring to a friend that it represented a ‘completely new path’ for him. He sent the score to his mentor, the great conductor and pianist Hans von Bülow, who criticised the ending, saying (reasonably enough) that a work about Macbeth should not end with a triumphant march for Macduff. Strauss took the point and revised the ending but Bülow—like Strauss’s father Franz—was still shocked by the dissonance, extraordinary as that seems to us today. The work was played privately at Meiningen in 1889 but not publicly until 13 October 1890 at Weimar, where Strauss was a conductor at the court opera. After the experience of conducting it himself, he decided to revise the orchestration. ‘There wasn’t enough brass in it’, he told his sister, ‘so I am adding a part for bass trumpet to capital effect.’ He also thought that ‘too many inner parts prevent the principal themes from standing out clearly’. He conducted the revised (third) version in Berlin on 29 February 1892. It was warmly acclaimed, even by Bülow ‘in spite of all its acerbities’.

Nevertheless, Macbeth has remained the least known and performed of Strauss’s tone-poems, somewhat unjustly because it is a strong and dramatic piece, prophetic in several respects of the opera-composer that Strauss was to become. There is no attempt rigidly to follow the plot of Shakespeare’s play. The music is a character study of Macbeth and his wife, each depicted at first by two themes. The first of Macbeth’s is a bold, militaristic theme in D minor, the second a subtler melody illustrating his instability. Lady Macbeth is drawn first in A major in an appassionato theme for woodwind and strings portraying her feminine allure, then a theme indicating conflicting elements of her complex nature. After this exposition, the development section is a dialogue between the couple, each being allotted an extra motif. His is marked dolce while hers is insinuating.

A fanfare-type motif—kingship, perhaps—with which the work had opened now returns in richer mode to illustrate Duncan’s arrival at the castle. All the protagonists’ themes are further elaborated, with Lady Macbeth’s dominating. The knocking at the door which alarms Macbeth after the murder leads into a second episode based on Macbeth’s themes and culminating in a repetition of his expository section and the death of him and his wife. Quiet fanfares for Macduff begin the coda, based mainly on Macbeth’s dolce theme.

from notes by Michael Kennedy © 2005

En dépit de son numéro d’opus (23, alors que Don Juan est l’op.20), Macbeth est le premier poème symphonique de Strauss. Il en entreprit la composition au printemps 1887, à vingt-deux ans, et l’acheva en janvier de l’année suivante, déclarant à un ami qu’il représentait pour lui une «voie entièrement nouvelle». Il envoya la partition à son mentor, le grand chef d’orchestre et pianiste Hans von Bülow, qui en critiqua la conclusion, soutenant (non sans raison) qu’une œuvre sur Macbeth ne devrait pas se finir sur une marche triomphante pour Macduff. Strauss en tint compte et remania son finale, mais Bülow—ainsi que Franz, le père de Strauss—continua d’être choqué par les dissonances de l’œuvre, aussi extraordinaire que cela puisse nous sembler aujourd’hui. L’ouvrage fut donné à titre privé à Meiningen en 1889, mais la première exécution publique n’eut lieu que le 13 octobre 1890 à Weimar, où Strauss était chef d’orchestre de la cour. Après avoir fait l’expérience de le diriger lui-même, il décida de réviser son orchestration. «Il n’y avait pas assez de cuivres», déclara-t-il à sa sœur, «alors je vais ajouter une partie de trompette basse, l’effet sera magistral.» Il trouvait également que «trop de parties internes empêchent les thèmes principaux de se détacher clairement». Il dirigea la version révisée (la troisième) à Berlin le 29 février 1892. Elle fut chaleureusement applaudie, même par Bülow «en dépit de toutes ses discordances».

Quoi qu’il en soit, Macbeth est demeuré le moins connu et le moins joué des poèmes symphoniques de Strauss, quelque peu injustement car il s’agit d’une œuvre forte et dramatique, et qui par plusieurs aspects annonce le compositeur d’opéra que Strauss allait devenir. Il ne tente pas de suivre à tout prix la trame de la pièce de Shakespeare. Ces pages sont une étude du caractère de Macbeth et de sa femme, chacun étant décrit d’abord par deux thèmes. Le premier thème de Macbeth est en ré mineur, hardi et militaire, le second est une mélodie plus recherchée illustrant son instabilité. Lady Macbeth est d’abord dépeinte en la majeur par un thème appassionato pour bois et cordes représentant ses attraits féminins, puis un thème indiquant les éléments conflictuels de sa nature complexe. Après cette exposition, la section de développement est un dialogue du couple, chacun se voyant octroyer un motif supplémentaire. Celui de Macbeth est marqué dolce tandis que celui de son épouse est doucereux.

Le motif évoquant une fanfare—la royauté, peut-être—par lequel a débuté l’œuvre revient plus orné pour illustrer l’arrivée de Duncan au château. Tous les thèmes des protagonistes sont ensuite développés, mais c’est celui de Lady Macbeth qui domine. Les coups frappés à la porte qui alarment Macbeth après le meurtre mènent à un deuxième épisode fondé sur les thèmes de Macbeth qui culmine en une répétition de sa section d’exposition, menant à sa mort et celle de sa femme. De tranquilles fanfares pour Macduff initient la coda, principalement fondée sur le thème dolce de Macbeth.

extrait des notes rédigées par Michael Kennedy © 2005
Français: David Ylla-Somers

Macbeth ist trotz seiner Opuszahl (23, während Don Juan als op. 20 geführt wird) Strauss’ erste Tondichtung. Er begann mit der Arbeit daran im Frühjahr 1887, als er zweiundzwanzig war, und stellte sie im folgenden Januar fertig; einem Freund gegenüber erklärte er, mit dem Werk habe er einen völlig neuen Weg beschritten. Er schickte die Partitur seinem Mentor, dem großen Dirigenten und Pianisten Hans von Bülow, der den Schluss kritisierte und (vernünftigerweise) meinte, ein Werk über Macbeth dürfe nicht mit einem Triumphmarsch für Macduff enden. Strauss sah das ein und überarbeitete den Schluss, doch Bülow zeigte sich dennoch schockiert über die Dissonanz, so merkwürdig uns das heute auch erscheinen mag. Das Werk wurde 1889 in Meiningen in privatem Kreise aufgeführt, öffentlich jedoch erst am 13. Oktober 1890 in Weimar, wo Strauss als Dirigent an der Hofoper wirkte. Nach der Erfahrung mit dem eigenen Dirigat beschloss er, die Orchestrierung zu überarbeiten. Sie enthalte nicht genug Blech, teilte er seiner Schwester mit, darum habe er mit famoser Wirkung eine Stimme für Basstrompete hinzugefügt. Auch meinte er: “Durch zuviel Mittelstimmen kommen an vielen Stellen die Hauptthemen nicht so plastisch heraus …” Er dirigierte die revidierte (dritte) Fassung am 29. Februar 1892 in Berlin. Sie wurde mit freundlichem Beifall aufgenommen, selbst von Bülow, trotz der seiner Meinung nach darin enthaltenen Schärfen.

Nichtsdestoweniger ist Macbeth eine der am wenigsten bekannten und aufgeführten Tondichtungen von Strauss geblieben, was ein wenig ungerecht ist, da es sich um ein kraftvolles und dramatisches Stück handelt, das in mehrerlei Hinsicht auf Strauss’ zukünfiges Schaffen als Opernkomponist verweist. Es wird kein Versuch unternommen, sich streng an die Handlung des Shakespeare-Dramas zu halten. Die Musik ist eine Charakterstudie von Macbeth und seiner Frau, die zu Anfang jeweils durch zwei Themen vorgestellt werden. Macbeths erstes Thema steht kühn und militaristisch in d-Moll, das zweite ist eine subtilere Melodie, die seine Labilität zum Ausdruck bringt. Lady Macbeth wird zuerst in einem A-Dur-Appassionato für Holzbläser und Streicher dargestellt, das ihren weiblichen Charme offenbart, dann durch ein Thema, das auf widersprüchliche Elemente ihres komplexen Wesens hindeutet. Auf diese Exposition folgt die Durchführung als Dialog zwischen den beiden, wobei ihnen jeweils ein weiteres Motiv zugeordnet wird. Seines ist mit dolce bezeichnet, während ihres schmeichlerisch wirkt.

Ein Fanfarenmotiv, mit dem das Werk eingesetzt hat, kehrt nun in üppigerer Ausgestaltung wieder, um Duncans Eintreffen auf dem Schloss zu verkünden. Die Themen sämtlicher Protagonisten werden weiter ausgeführt, wobei Lady Macbeth dominiert. Mit dem Klopfen an der Pforte, das Macbeth nach dem Mord erschreckt, wird eine zweite Episode auf der Basis von Macbeths Themen eingeleitet, die ihren Höhepunkt in einer Wiederholung seiner Themenaufstellung findet, dann in seinem Tod und dem seiner Frau. Gedämpfte Fanfaren für Macduff leiten die Coda ein, die im Wesentlichen auf Macbeths dolce-Thema beruht.

aus dem Begleittext von Michael Kennedy © 2005
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Strauss (R): Don Juan, Macbeth & Lieder
CDHLL7508Download only

Track-specific metadata for CDHLL7508 track 9

Artists
ISRC
GB-XSY-08-00159
Duration
19'48
Recording date
13 July 2004
Recording venue
BBC New Broadcasting House, Manchester, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon
Hyperion usage
  1. Strauss (R): Don Juan, Macbeth & Lieder (CDHLL7508)
    Disc 1 Track 9
    Release date: February 2005
    Download only
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