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Sea Pictures, Op 37

First line:
Sea birds are asleep
composer
1899

 
With the exception of ‘In haven’, this cycle of songs was composed in July 1899 while Elgar was at his beloved Herefordshire cottage, Birchwood. In the previous month he had achieved his first major triumph in London, with the first performance of the Enigma Variations. Sea Pictures had been commissioned by the Norwich Festival and was first performed there in October 1899 with Clara Butt as soloist and Elgar conducting. ‘She sang really well’, Elgar wrote, noting also that she had appropriately ‘dressed like a mermaid’. The song cycle was repeated in London two days later, and two of the songs (with piano accompaniment) were sung to Queen Victoria at Balmoral within a fortnight. Their popularity was thus assured, and the cycle was one of the few works on which the composer considered he received a satisfactory financial return in those years.

With his wide knowledge of literature, Elgar took immense care in choosing the five poems. Whether or not they are great poetry is immaterial: one cannot now imagine them apart from the music. Of the poets, Roden Noel, son of the Earl of Gainsborough, published several books of verse and a life of Byron. Richard Garnett was, for nearly 50 years, on the staff of the British Museum, becoming Keeper of Printed Books. Adam Lindsay Gordon was born in the Azores, settled in Australia and shot himself in disappointment over an unsuccessful claim to a family estate in Scotland. Mrs. Browning and Alice Elgar scarcely need any introduction.

Elgar was stimulated by the five poems in much the same way as he was by O’Shaughnessy’s ‘The Music Makers’. Several deliberate allusions to some of his other works are embedded in the orchestral texture, and the enchanting theme of ‘Where corals lie’ derives from a quadrille written for his asylum band at Powick 20 years earlier. Mahler, one of the few other contemporary composers of orchestral song cycles, conducted Sea Pictures (excluding No 5) in New York in 1910. We may be sure he recognised a twin soul when he encountered the imaginative beauty of the orchestration.

‘Sea slumber-song’ gives the impression of a nocturnal seascape with the tide lapping over pebbles poetically evoked by divided strings, harp glissandi and entrancing woodwind solos. ‘In haven’, to use Alice Elgar’s words, is lightly scored and was the first of the songs to be composed—as ‘Love alone shall stay’ (lute song) for voice and piano in 1897 (published a year later). The ‘Capri’ of the subtitle is subtly suggested by the siciliano-like rhythm.

In ‘Sabbath morning at sea’ Elizabeth Barrett Browning’s religious ecstasy aboard ship brings a solemn mood: the singer’s recitative-like opening turning into impassioned melody is a strong pointer to Gerontius’s vocal part. At the start of the fourth verse, the first song is quoted on the lower strings. This ‘Nimrod’-like grandeur is followed, as in the Enigma Variations, by lightness and grace in ‘Where corals lie’, given a deliciously lilting accompaniment. It has become the best-loved song of the five, perhaps because it gave Elgar scope to express passionate yearning for the unattainable. With half an eye on The Flying Dutchman, Elgar’s ‘The swimmer’ plunges into a stormy sea and comes up with a splendid rolling theme as he breasts the waves. In the more relaxed central section, when the singer recalls ‘heights and hollows of fern and heather’ a quotation from ‘Where corals lie’ is gently murmured by the oboe. After that the music gathers force for the impressive ending.

from notes by Michael Kennedy © 2014

«In haven» excepté, ce cycle de mélodies fut composé en juillet 1899, alors qu’Elgar séjournait à Birchwood, son cher cottage du Herefordshire. Le mois précédent, il avait rencontré son premier grand triomphe à Londres, avec la création des Variations Enigma. Sea Pictures était une commande du Festival de Norwich, et c’est là que l’ouvrage fut créé en octobre 1899; la soliste était Clara Butt et Elgar était à la baguette. «Elle a vraiment bien chanté», écrivit Elgar, notant également que, comme il se devait, elle était «vêtue en sirène». Le cycle de mélodies fut repris à Londres deux jours plus tard, et quinze jours ne s’étaient pas écoulés que deux des numéros (avec accompagnement de piano) étaient chantés à Balmoral à la reine Victoria. Leur popularité fut ainsi assurée, et le cycle fut l’un des rares ouvrages pour lesquels le compositeur considérait avoir alors perçu une compensation financière satisfaisante.

Fort de sa vaste culture littéraire, Elgar mit un soin extrême à choisir les cinq poèmes. La qualité intrinsèque de ces textes n’est pas en question, car ils sont devenus indissociables de leur musique. Les auteurs en sont Roden Noel, fils du comte de Gainsborough, qui publia plusieurs recueils de vers et une biographie de Byron; Richard Garnett, qui quant à lui fut pendant près de cinquante ans employé au British Museum, où il devint responsable de la salle de lecture; Adam Lindsay Gordon, qui naquit aux Açores, se fixa en Australie et finit par se brûler la cervelle faute d’avoir pu faire valoir ses droits de succession sur un domaine de famille situé en Écosse. Enfin, Mme Browning et Alice Elgar n’ont guère besoin de présentation.

Elgar fut stimulé par les cinq poèmes un peu de la même manière qu’il le fut par «Nous sommes les musiciens» d’O’Shaughnessy. Il insère délibérément plusieurs allusions à certaines de ses autres œuvres dans la texture orchestrale, et le ravissant thème de «Where corals lie» provient d’un quadrille écrit vingt ans auparavant pour l’orchestre du personnel de l’asile de Powick, que le compositeur dirigeait. Mahler, l’un des rares contemporains d’Elgar qui écrivait des cycles de mélodies avec orchestre, dirigea Sea Pictures (à l’exception du nº 5) à New York en 1910. Il ne fait pas de doute qu’il reconnut une âme sœur en découvrant l’orchestration d’Elgar, aussi belle qu’imaginative.

«Sea slumber-song» pourrait être une marine nocturne, avec les vagues qui viennent lécher les galets poétiquement évoquées par les cordes divisées, les glissandi de harpe et d’envoûtants solos des bois. «In haven», sur un texte d’Alice Elgar, présente une orchestration diaphane; ce fut la première des mélodies du cycle à être composée, en 1897, sous le titre Love alone shall stay et sous forme de chanson avec luth pour voix et piano. Elle fut publiée un an plus tard. «La Capri» du sous-titre est subtilement suggérée par le rythme du morceau, qui rappelle une sicilienne.

Dans «Sabbath morning at sea», les transports religieux d’Elizabeth Barrett Browning à bord du navire suscitent une grande solennité: l’introduction de la soliste, apparentée à un récitatif, devient une mélodie passionnée qui annonce clairement la partie vocale du personnage central de The Dream of Gerontius. Au début de la quatrième strophe, la première mélodie est citée aux cordes graves. Cette majesté «digne de Nimrod» est suivie, comme dans les Variations Enigma, par la légèreté et la grâce de «Where corals lie», qui se voit offrir un accompagnement délicieusement berceur. Elle est devenue la plus aimée des cinq mélodies, sans doute parce qu’elle donnait à Elgar l’occasion d’exprimer la fervente aspiration à l’inaccessible. Lorgnant un peu du côté du Vaisseau fantôme, «The swimmer» d’Elgar se jette dans une mer déchaînée et en émerge pour affronter les vagues avec un thème houleux magnifique. Dans la section centrale, plus détendue, quand la soliste rappelle les «sommets et les vallons de la faune et de la flore», le hautbois murmure doucement une citation de «Where corals lie». Après cela, la musique gagne en vigueur pour l’impressionnante conclusion.

extrait des notes rédigées par Michael Kennedy © 2014
Français: David Ylla-Somers

Mit Ausnahme von „In haven“ entstand dieser Liederzyklus im Juli 1899, während Elgars Aufenthalt in Birchwood, seinem geliebten Cottage in Herefordshire. Im Monat zuvor hatte er mit der Aufführung der Enigma Variations seinen ersten großen Triumph in London gefeiert. Die Sea Pictures waren eine Auftragsarbeit für das Norwich Festival und wurden im Rahmen dessen im Oktober 1899 uraufgeführt, mit Clara Butt als Solistin und Elgar als Dirigent. „Sie sang wirklich gut“, schrieb Elgar und vergaß nicht zu erwähnen, dass sie auch angemessen „wie eine Meerjungfrau angezogen“ gewesen sei. Zwei Tage später wurde der Liederzyklus in London aufgeführt und kurz darauf wurden zwei der Lieder (mit Klavierbegleitung) vor Queen Victoria in Balmoral vorgetragen. Den Liedern war eine nachhaltige Popularität beschieden, und sie gehörten zu den wenigen Werken, die dem Komponisten in jenen Jahren auch zufriedenstellende finanziellen Erträge brachten.

Als Literaturkenner wählte Elgar die fünf Gedichte mit großer Sorgfalt aus. Ob man sie für große Poesie hält, spielt keine Rolle, denn wir können uns diese Gedichte nicht mehr ohne die Musik vorstellen. Ein paar Worte zu den Dichtern—Roden Noel, Sohn des Earl of Gainsborough, veröffentlichte mehrere Gedichtbände und eine Biografie Byrons. Richard Garnett war seit fast fünfzig Jahren im British Museum tätig, unter anderem als Leiter der Abteilung Gedruckte Bücher; Adam Lindsay Gordon wurde in den Azoren geboren, ließ sich in Australien nieder und erschoss sich, nachdem er erfolglos Ansprüche auf einen Nachlass in Schottland erhoben hatte. Elizabeth Barrett Browning and Alice Elgar müssen wohl nicht eigens vorgestellt werden.

Elgar fühlte sich von den fünf Gedichten in ähnlicher Weise inspiriert wie von O’Shaughnessys „The Music Makers“. In die orchestrale Struktur eingebettet sind darüber hinaus etliche Anspielungen auf frühere Werke. So entstammt zum Beispiel das bezaubernde Thema von „Where corals lie“ einer zwanzig Jahre alten Quadrille aus Elgars Zeit als Musikdirektor in der Irrenanstalt von Powick. Mahler, einer der wenigen anderen zeitgenössischen Komponisten von orchestralen Liederzyklen, dirigierte die Sea Pictures (außer der Nr. 5) 1910 in New York. Es ist anzunehmen, dass er angesichts der fantasievollen Schönheit der Orchestrierung eine Seelenverwandtschaft erkannte.

„Sea slumber-song“ erweckt den Eindruck einer nächtlichen Meereslandschaft, das Gleiten der Wellen über Kieselsteine wird poetisch übersetzt durch geteilte Streicher, Harfen-Glissandi und bezaubernde Holzbläsersoli. Für „In haven“ vertonte Elgar Verse seiner Frau in sparsamer Instrumentierung. Es war eine Adaption seiner bereits 1897 entstandenen (und im Jahr darauf veröffentlichten) Komposition „Love alone shall stay (Lute Song)“ für Stimme und Klavier. Das „Capri“ im Untertitel wird subtil durch den siciliano-artigen Rhythmus hervorgerufen.

In „Sabbath morning at sea“ erzeugt Elizabeth Barrett Brownings religiöse Ekstase auf dem Meer eine feierliche Stimmung. Der Übergang des rezitativen Gesangs zu Beginn in eine leidenschaftliche Melodie verweist schon deutlich auf den Gesangspart des Gerontius. Am Anfang des vierten Verses wird das erste Lied von den tieferen Streichern zitiert. Auf diese „Nimrod“-gleiche Grandeur folgt, wie in den Enigma Variations, Leichtigkeit und Anmut im nächsten Lied, „Where corals lie“. Es ist das beliebteste der fünf Lieder, vielleicht weil es die leidenschaftliche Sehnsucht nach etwas Unerreichbarem ausdrückt. Mit einem Auge auf dem Fliegenden Holländer stürzt sich Elgars „Swimmer“ in die stürmische See, taucht auf und stemmt sich gegen die Wellen mit einem wunderbar wogenden Thema. Im entspannteren Mittelteil, in dem die Singstimme sich an Farne und Heide erinnert („heights and hollows of fern and heather“), zitiert die Oboe sanft „Where corals lie“. Anschließend baut sich die Musik dynamisch zum beeindruckenden Schluss hin auf.

aus dem Begleittext von Michael Kennedy © 2014
Deutsch: Katja Klier

Recordings

Elgar: Sea Pictures, Pomp and Circumstance Marches & Polonia
Studio Master: CDHLL7536Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

No 1: Sea slumber-song  Sea birds are asleep
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Track 1 on CDHLL7536 [5'15] Download only
No 2: In haven  Closely let me hold thy hand
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Track 2 on CDHLL7536 [1'42] Download only
No 3: Sabbath morning at sea  The ship went on with solemn face
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Track 3 on CDHLL7536 [5'47] Download only
No 4: Where corals lie  The deeps have music soft and low
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Track 4 on CDHLL7536 [3'57] Download only
No 5: The swimmer  With short, sharp, violent lights made vivid
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Track 5 on CDHLL7536 [5'52] Download only

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