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Enter Spring

composer
1926/1927

 
The symphonic poem that evokes the land, the force of nature and the turning of the seasons is almost an established genre—call it the ‘pastoral impression’—within British music. One of the masterworks of this entire genre is Enter Spring, which Frank Bridge composed in 1926-27 for the Norwich Triennial Festival: he conducted the first performance in Norwich on 27 October 1927. Unlike the typical ‘pastoral impression’, it proved to be a work in which the lyrical, ruminative aspects were subordinated to music of bracing vigour. Among the audience was the 14-year-old Benjamin Britten, who remembered it as a formative experience of his life: he was ‘knocked sideways’ by a ‘riot of colour and harmony’ and immediately sought to become Bridge’s composition pupil. Yet the piece received generally dismissive reviews and was heard only a few times more up to 1932. It then shared in the general neglect that overtook Bridge’s works well before his death, and remained unplayed for another 35 years until Britten himself revived it at the 1967 Aldeburgh Festival. It was the general resurgence of interest in Bridge’s works in the 1970s—in their own right, and not simply as the music of Britten’s teacher—which finally brought Enter Spring recognition as one of the outstanding British orchestral scores of the inter-war period.

In the early 1920s Bridge had entered a new and intensely challenging stylistic phase, producing deeply troubled, even tragic works whose harmonic and textural complexity and high degree of dissonance disconcerted most contemporary critics. As his music became increasingly more individual and powerful, therefore, he found himself increasingly isolated and written off by the British musical establishment. The commission for Enter Spring—the only commission for an orchestral work he ever received—was thus one of the rare occasions in the inter-war period when Bridge received public encouragement, and he fell to the task with zest. In January 1927, however, having completed the short score, he broke off work to compose another ‘nature-poem’: the miniature for small orchestra There is a Willow Grows Aslant a Brook—an eerie, elegiac piece inspired by lines from Shakespeare’s Hamlet. Perhaps by so doing he was able for once to compartmentalize the darker, more introspective side of his musical identity. For Enter Spring is that other work’s antithesis—an expansive, confident outpouring of energy, which deploys all the hard-won skills of Bridge’s later manner in a full-hearted paean to the most hopeful time of the year, and to what Dylan Thomas was later to call ‘the force that through the green fuse drives the flower’.

Enter Spring is subtitled a ‘Rhapsody’, but its structure is as taut a transformation of sonata form as any of the Brahms rhapsodies for piano—which may even have been in Bridge’s mind. Partly inspired by walks on the Sussex Downs where, a few years before, Havergal Brian had evolved his Gothic Symphony, Enter Spring opens with an introductory rush of glinting, wintry sounds, tossed hither and yonder by the winds, taking time to approach the work’s home key of D. Then March comes in like a lion: the principal Allegro moderato music, assembling itself from a wealth of interrelated figures in fluid and agile competition with each other, has a blustery, stormy excitement and energy all the greater for Bridge’s evident relish to be handling a large orchestra with the utmost bravura. The texture is very busy, highly contrapuntal, full of exhilarating percussion writing and fanfare-figures. Bridge’s thought is at its most impressive in the way he drives several subjects together, building exultant paragraphs of astonishing breadth, swift and surprising in their kaleidoscopic transitions between full orchestra and a few solo instruments.

After a more relaxed, impressionistic span that does duty for a ‘second subject’, the music launches into a vigorous development, soaring through ever more strenuous climaxes until it is suddenly cut off short. A new Andante tranquillo episode opens in utter contrast, seemingly sunk in some slumberous pastoral dream. Untroubled birdsong sounds in the woodwind, and over a calmly rocking figure in the strings there unfolds a serene folksong-like violin melody in C sharp. Essentially diatonic, in contrast to the often involved chromaticism of previous events, the tune brings to the fore the stately jig-like measure which underlies the entire work. This superb theme spreads through the orchestra, becoming more and more singing (cantando) in character, while the ‘rocking’ accompaniment figure begins to sound like a pealing of bells. The music builds to a sun-drenched climax; then it dies away, and the main Allegro material steals in for a compressed and much-varied recapitulation which soon sees Bridge pushing the orchestra to an even greater peak of virtuosity. Once again a climactic passage is cut short, and then a jubilant coda is begun by bassoon and horns. The singing melody returns to crown the entire work in a burnished blaze of D major; the pealing bells have the triumphant final word.

from notes by Calum MacDonald © 2011

Le poème symphonique qui évoque la terre, la force de la nature et le changement des saisons est presque un genre établi—appelons-le «impression pastorale»—dans la musique britannique. L’un des chefs-d’œuvre en la matière est Enter Spring, que Frank Bridge composa en 1926-27 pour le Festival triennal de Norwich. Il en dirigea lui-même la création sur place le 27 octobre 1927. Contrairement à l’ «impression pastorale» type, celle-ci se révéla être un morceau dont les aspects lyriques et méditatifs étaient subordonnés à une musique d’une vigueur électrisante. Parmi le public se trouvait un Benjamin Britten de 14 ans, qui l’évoqua ensuite comme l’expérience formatrice de sa vie: il fut «franchement épaté» par «une débauche de couleurs et d’harmonies» et chercha aussitôt à suivre les cours de composition de Bridge. Pourtant, l’ouvrage fut dans l’ensemble rejeté par la critique, et ne fut repris qu’à de rares occasions jusqu’en 1932; ensuite, il se trouva aussi oublié que les autres œuvres de Bridge, et ce bien avant la disparition du compositeur, et ne fut pas joué pendant encore 35 ans avant que Britten lui-même ne le reprenne lors de l’édition 1967 du Festival d’Aldeburgh. C’est le regain d’intérêt pour les œuvres de Bridge des années 1970—pour leur propre valeur, et pas simplement parce qu’elles étaient signées par le professeur de composition de Britten—qui finit par faire enfin reconnaître Enter Spring comme l’une des plus grandes partitions orchestrales britanniques de l’entre-deux-guerres.

Au début des années 1920, Bridge avait abordé une nouvelle étape stylistique intensément stimulante, produisant des œuvres torturées, voire tragiques, dont la complexité harmonique et texturale et les nombreuses dissonances déconcertèrent la plupart des critiques de son époque. A mesure que sa musique se faisait de plus en plus personnelle et puissante, lui-même se trouvait de plus en plus isolé et ostracisé par l’establishment musical britannique. La commande concernant Enter Spring—la seule qui lui ait jamais été faite pour une pièce orchestrale—fut ainsi l’une des rares occasions où il connut un encouragement public pendant l’entre-deux-guerres, et il se mit à la tâche avec célérité. En janvier 1927, toutefois, ayant achevé la particelle, il interrompit son travail pour composer un autre «poème sur la nature»: la miniature pour petit orchestre There is a Willow Grows Aslant a Brook—pièce inquiétante et élégiaque inspirée par des vers du Hamlet de Shakespeare. Peut-être que ce fut pour lui le moyen de compartimenter le versant plus sombre et introspectif de son identité musicale. Car Enter Spring est l’antithèse de ce second ouvrage: un débordement d’énergie expansif et assuré qui déploie toutes les capacités chèrement acquises du Bridge de la maturité en un généreux dithyrambe à la période la plus optimiste de l’année, et à ce que Dylan Thomas appellerait plutôt «la force qui pousse la fleur à travers la verte tige».

Le sous-titre de Enter Spring est «Rhapsody», mais sa structure correspond aux transformations tendues de la forme sonate que l’on trouve dans bien des rhapsodies pour piano de Brahms—que Bridge avait peut-être en tête en composant. Inspiré en partie par des promenades dans cette même région des Sussex Downs où quelques années auparavant, Havergal Brian avait conçu sa Symphonie gothique, Enter Spring débute par une avalanche de sons miroitants et hivernaux, lancés aux quatre vents et prenant tout leur temps pour approcher la tonalité fondamentale de ré majeur. Puis mars entre comme un lion: l’Allegro moderato principal, assemblé à partir d’une pléiade de dessins interdépendants qui s’affrontent en une joute fluide et agile, présente une exaltation orageuse et une énergie rendue d’autant plus forte par le plaisir manifeste que prend Bridge au maniement virtuose d’un grand orchestre. La texture est très affairée et contrapuntique, débordant d’une exaltante écriture pour percussions et de figures de fanfare. La pensée de Bridge est particulièrement impressionnante dans sa manière de mener plusieurs sujets de front, édifiant des paragraphes jubilants d’une beauté renversante, lestes et étonnants dans leurs transitions kaléidoscopiques de l’orchestre complet à quelques instruments solistes.

Après un passage impressionniste plus détendu faisant office de «second sujet», la musique se lance dans un vigoureux développement, s’élevant vers des sommets toujours plus énergiques jusqu’à une soudaine interruption. Un nouvel épisode Andante tranquillo apporte un contraste complet, apparemment plongé dans la somnolence d’un rêve pastoral. Des chants d’oiseau résonnent imperturbablement aux bois, et au-dessus d’un paisible dessin berceur des cordes se déploie une mélodie de violon sereine aux accents populaires, en ut dièse. Principalement diatonique, contrastant avec le chromatisme souvent compliqué de ce qui précède, la mélodie souligne la mesure élégante, apparentée à une gigue, qui sous-tend l’ensemble de l’ouvrage. Ce superbe thème se communique à tout l’orchestre, son caractère se faisant de plus en plus chantant (cantando), tandis que le dessin d’accompagnement «berceur» commence à ressembler à des sons de cloches. La musique atteint un apogée gorgé de soleil puis se dissipe, et le matériau initial Allegro s’insinue pour une récapitulation condensée et très variée qui voit bientôt Bridge pousser l’orchestre vers de nouveaux sommets de virtuosité. Une fois encore, un apogée est brisé net, puis une coda jubilante commence au basson et aux cors. Bientôt, la mélodie diatonique chantante revient couronner l’ensemble de l’ouvrage dans un ré majeur lustré et c’est le carillon triomphal des cloches qui a le dernier mot.

extrait des notes rédigées par Calum MacDonald © 2011
Français: David Ylla-Somers

Recordings

English Spring
Studio Master: CDHLL7528Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Track-specific metadata for CDHLL7528 track 8

Artists
ISRC
GB-XSY-10-00097
Duration
20'50
Recording date
24 June 2010
Recording venue
BBC New Broadcasting House, Manchester, United Kingdom
Recording producer
Andrew Keener
Recording engineer
Simon Eadon & Hugh Walker
Hyperion usage
  1. English Spring (CDHLL7528)
    Disc 1 Track 8
    Release date: May 2011
    Download only
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