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Symphonic study in C minor 'Falstaff', Op 68

composer
1913

 
Falstaff, completed in 1913 but in the composer’s mind since 1901, is in many respects another self-portrait. ‘Falstaff is the name’, Elgar wrote, ‘but Shakespeare—the whole of human life—is the theme.’ Later he said that he had enjoyed writing Falstaff ‘more than any other music I have ever composed and perhaps for that reason it may prove to be among my best efforts’. Many would now agree with him, but the work was a failure at its first performance at the Leeds Festival in October 1913 and for many years afterwards. Indeed it was probably not fully appreciated until he made his famous recording in 1931-32. Elgar called it a symphonic study and it is in four movements with two interludes. All can be related to Elgar himself. The first movement [1] opens with musical portraits of Falstaff and Prince Hal, their principal themes running through the whole work, suitably varied. The second movement [2] shows Falstaff and the Prince in the Boar’s Head, Eastcheap, jesting with the landlady and carrying out a robbery at Gadshill [3], music that reminds us how Elgar enjoyed ‘japes’ and practical jokes. Falstaff falls asleep [4] and, in the first interlude [5], dreams of his youth as page to the Duke of Norfolk—Elgar in his most nostalgic mood for ‘what might have been’. Part 3 [6] is like a scherzo, with Falstaff leading a ‘scarecrow army’ in battle. He returns through the apple orchards of Elgar’s own West Country [7], the cue for more nostalgia and the second interlude [8] in Justice Shallow’s orchard, accompanied by ‘sadly merry pipe and tabor music’. Part 4 begins with news of Hal’s accession to the throne [9]. Falstaff hurries to London for the pomp and circumstance of the coronation, but the new king brutally rejects his old friend [10] and the work ends with Falstaff on his deathbed wistfully recalling the past. His last thought is of Hal.

from notes by Michael Kennedy © 2004

Falstaff, achevé en 1913 mais que le compositeur avait à l’esprit depuis 1901, est par bien des aspects un nouvel autoportrait. «Falstaff en est le nom», écrivit Elgar, «mais c’est Shakespeare—l’humanité dans son ensemble—qui en est le thème.» Plus tard, il déclara que composer Falstaff lui avait procuré «plus de plaisir qu’aucune autre œuvre que j’aie jamais composée et c’est sans doute pour cette raison qu’il se révèlera être l’une de mes plus belles réussites». Nombreux sont ceux qui en conviendraient, mais cet ouvrage fut un échec lorsqu’il fut créé au Festival de Leeds en octobre 1913 et il demeura longtemps méconnu. De fait, il ne fut sans doute pas pleinement apprécié avant qu’Elgar en réalise son célèbre enregistrement en 1931-32. Le compositeur considérait Falstaff comme une étude symphonique et l’ouvrage comporte quatre mouvements et deux interludes. Tous peuvent être directement associés à Elgar. Le premier mouvement [1] débute par des portraits en musique de Falstaff et du prince Hal, leurs thèmes principaux se retrouvant tout le long de l’ouvrage, variés comme il se doit. Le deuxième mouvement [2] montre Falstaff et le prince à l’auberge de La tête de sanglier, à Eastcheap, plaisantant avec la tenancière et maraudant à Gadshill [3], pages qui nous rappellent à quel point Elgar appréciait les farces et les blagues de potache. Falstaff s’endort [4] et rêve de sa jeunesse, lorsqu’il était page du duc de Norfolk [5]—Elgar sous son jour le plus nostalgique alors qu’il évoque «ce qui aurait pu être». La troisième partie [6] équivaut à un scherzo, avec Falstaff menant une «armée d’épouvantails» au combat. Il revient à travers les champs de pommiers du pays d’Elgar [7], encore une occasion de s’attendrir et le point de départ du deuxième interlude [8] dans le verger du juge Shallow, au son d’«une cornemuse tristement joyeuse et un tambourin». On apprend l’accession de Hal au trône [9]. Falstaff se précipite à Londres pour les solennités du couronnement, mais le nouveau roi rejette brutalement son vieil ami [10] et l’ouvrage s’achève avec Falstaff sur son lit de mort évoquant tristement le passé. Ses dernières pensées sont pour Hal.

extrait des notes rédigées par Michael Kennedy © 2004
Français: David Ylla-Somers

Die sinfonische Studie Falstaff, die 1913 fertiggestellt wurde, dem Komponisten aber schon seit 1901 im Kopf herumging, ist in vielerlei Hinsicht ebenfalls ein Selbstporträt. „Falstaff ist der Name“, schrieb Elgar dazu, „doch Shakespeare—das ganze menschliche Leben—ist das Thema.“ Später fügte er hinzu, er habe es genossen, Falstaff zu schreiben, „mehr als jede andere Musik, die ich komponiert habe, und vielleicht wird sie sich deshalb als eine meiner besten Leistungen erweisen“. Heute würden ihm viele zustimmen, doch die Uraufführung des Werks beim Leeds Festival im Oktober 1913 war ein Misserfolg, und so blieb es noch viele Jahre danach. Man könnte sogar sagen, dass man dieses Werk erst richtig zu schätzen weiß, seit Elgar 1931/32 seine berühmte Einspielung vorgenommen hat. Elgar nannte es eine „sinfonische Studie“, und es ist in vier Sätzen und zwei Zwischenspielen angelegt. Sämtliche Abschnitte stehen in Beziehung zu Elgar selbst. Der erste Satz [1] beginnt mit musikalischen Porträts von Falstaff und Prinz Heinrich, und deren Leitmotive durchziehen, angemessen abgewandelt, das ganze Werk. Der zweite Satz [2] zeigt Falstaff und den Prinzen in der Schenke Zum Wilden Schweinskopf in Eastcheap, wo sie mit der Wirtin scherzen und in Gadshill einen Raubüberfall begehen [3]; die Musik erinnert uns an Elgars Vorliebe für Bubenstücke und lustige Streiche. Falstaff schläft [4] ein und träumt von seiner Jugend als Page des Herzogs von Norfolk [5]—Elgar in besonders sehnsüchtiger Stimmung nach dem, „was gewesen sein könnte“. Der dritte Teil [6] hat etwas von einem Scherzo: Falstaff führt ein Heer von Vogelscheuchen in die Schlacht. Er kehrt durch Elgars Heimat zurück [7] , nämlich die Obstgärten im Südwesten Englands, Anlass zu erneuter Nostalgie und dem zweiten Zwischenspiel [8] im Obstgarten des Richters Schaal, begleitet von „traurig vergnügter Musik mit Pfeife und Trommel“. Da erhält Falstaff Nachricht von der Thronbesteigung des Prinzen [9] . Er eilt nach London, um der prunkvollen Krönung beizuwohnen, doch der neue König weist seinen alten Freund brutal zurück [10], und das Werk endet mit Falstaff auf dem Totenbett, wie er wehmütig der Vergangenheit gedenkt. Sein letzter Gedanke gilt Heinrich.

aus dem Begleittext von Michael Kennedy © 2004
Deutsch: Anne Steeb/Bernd Müller

Recordings

Elgar: Falstaff & other works
CDHLL7505Download only

Details

Part 1: Falstaff and Prince Hal
Part 2 No 1: Eastcheap
Part 2 No 2: Gadshill
Part 2 No 3: The Boar's head: Revelry and sleep
Part 2 No 4: Dream Interlude
Part 3 No 1: Falstaff's march
Part 3 No 2: The return through Gloucestershire
Part 3 No 3: Interlude
Part 4 No 1: King Hal V's progress
Part 4 No 2: The repudiation of Falstaff, and his death

Track-specific metadata

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