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Brahms, Op 21

First line:
Wenn nachts das Gespenst erscheint
composer
2001
author of text

 
Commissioned alongside Luciano Berio and Harrison Birtwistle to set a poem by Alfred Brendel for the pianist’s 70th birthday in 2001, Adès came up with a quick, quirky, but densely worked, portrait of Brahms, a cautious embrace, coming close in many particulars without quite quoting.

One starting point was a remark by Jan Swafford in his biography of the Viennese master:

The middle classes loved the beauty and warmth of his music, not the logic. Surely Brahms understood that.

This gave Adès pause:

I wondered what would happen if I wrote a piece just about the logic of Brahms’ music and not about the beauty and warmth.

For example, the opening motif of Brahms’ Symphony No 4, moving, with notable beauty and warmth, down a third (B–G) and then up a sixth (E–C), becomes, at the start of the Adès piece, a sliver of descending thirds (B–G–E–C), fast, brilliant and giving rise to cascades of similar figures. The prototype is utterly transformed into a fitting image to introduce a nocturnal apparition. When the baritone soloist arrives, not only to announce this apparition but in a sense to be it, he slows down and so re-Brahmsifies the idea. Then, as he goes on to introduce the hallowed name, he does so with head voice, ‘con terrore’, and the orchestra reacts with a diminished chord. At this point the chains of thirds start moving upwards, and they spin in both directions in a graphic representation of the visitant’s cigar smoke. So the five-minute vision continues to its end, when Brahms disappears accompanied by a rhythm from the scherzo of his Symphony No 4.

Like all the best ghost stories, Brahms touches on real fears, in particular having to do with loss of culture and identity. Brahms has lost the solidity that defined him. He has become, perhaps, like us.

from notes by Paul Griffiths © 2016

Recevant conjointement à Luciano Berio et Harrison Birtwistle la commande d’une pièce sur un poème d’Alfred Brendel pour le soixante-dixième anniversaire du pianiste en 2001, Adès répondit avec ce portrait de Brahms vif, original, mais travaillé de manière dense, une adhésion prudente à son style, qui s’en rapproche par de nombreux détails sans toutefois le citer.

L’un des points de départ fut une remarque faite par Jan Swafford dans sa biographie du maître viennois:

Les classes moyennes aimaient la beauté et la chaleur de sa musique, mais pas sa logique. Certainement Brahms comprenait-il cela.

Cela mena Adès à la réflexion suivante:

Je me suis demandé ce qui se passerait si j’écrivais une pièce qui n’évoque que la logique de la musique de Brahms, pas sa beauté ni sa chaleur.

Prenons par exemple le motif initial de la Quatrième Symphonie de Brahms, dont le dessin est d’une beauté et d’une chaleur notoires avec une tierce descendante (si-sol), puis une sixte ascendante (mi-do); au début de la pièce d’Adès, il devient un fragment de tierces descendantes (si-sol-mi-do), vif, brillant, qui engendre des motifs similaires en cascades. Puis le motif original se transforme radicalement: c’est à présent une image parfaite pour introduire une apparition nocturne. Lorsque le baryton solo fait son entrée, non seulement pour annoncer cette apparition mais dans un certain sens également pour l’incarner, il ralentit et ainsi redonne au motif son caractère brahmsien. Ensuite, lorsqu’il énonce le nom sacré, il le fait en voix de fausset, «con terrore», et l’orchestre réagit par un accord diminué. Les enchaînements de tierces commencent à se mouvoir vers l’aigu, et elles tournoient dans les deux sens, évoquant avec une précision graphique la fumée du cigare du spectre. Cette vision d’une durée de cinq minutes s’achève lorsque Brahms disparaît, au son d’un rythme issu du scherzo de sa Quatrième Symphonie.

Comme dans les meilleures histoires de fantômes, Brahms touche à des peurs réelles, abordant notamment la perte de la culture et de l’identité. Brahms a perdu la solidité qui le définissait. Peut-être est-il devenu comme nous.

extrait des notes rédigées par Paul Griffiths © 2016
Français: Claire Delamarche

Neben Luciano Berio und Harrison Birtwistle erhielt auch Adès den Auftrag, zum 70. Geburtstag von Alfred Brendel 2001 ein Gedicht des Pianisten zu vertonen. Adès reagierte darauf mit einem schnellen, schrulligen, doch dicht gearbeiteten Brahms-Portrait, in dem er sich dem Wiener Meister mit Vorsicht näherte und ihm in vielen Einzelheiten nahe kam, ohne ihn genau zu zitieren.

Einen Anstoß erhielt Adès von einer Bemerkung Jan Swaffords, der in seiner Brahms-Biographie konstatierte:

Die Mittelklassen liebten die Schönheit und Wärme seiner Musik, nicht die Logik. Brahms hat das doch sicher verstanden.

Das gab Adès einen Ruck:

I fragte mich, was passieren würde, wenn ich ein Stück schrieb, das nur über die Logik von Brahms’ Musik und nicht über ihre Schönheit und Wärme handelte.

So wird zum Beispiel aus dem einleitenden Motiv aus Brahms’ 4. Sinfonie, das mit beachtlicher Schönheit und Wärme eine Terz nach unten (B-G) und dann eine Sexte (E-C) nach oben steigt, in Adès’ Stück ein Splitter aus absteigenden Terzen (B-G-E-C): schnell, virtuos und Auslöser von Kaskaden ähnlicher Figuren. Dieser Prototyp wird massiv transformiert, um ihn in eine passende Gestalt zu bringen, die den nächtlichen Geist vorstellen kann. Beim Auftritt des Baritonsolisten—der diese nächtliche Erscheinung nicht nur ankündigt, sondern auch auf gewisse Weise verkörpert—verlangsamt Adès das Tempo und rückt den Gedanken wieder näher an Brahms. Wenn der Sänger dann den geheiligten Namen ausspricht, geschieht das mit Kopfstimme „con terrore“, und das Orchester reagiert darauf mit einem verminderten Akkord. Von nun an bewegen sich die Terzenketten nach oben und kreiseln in beide Richtungen, als würden sie den Zigarrenrauch des Gastes bildhaft nachzeichnen. So kommt das fünfminütige Portrait zu seinem Abschluss: Brahms verschwindet begleitet von einem Rhythmus aus dem Scherzo seiner 4. Sinfonie.

Wie alle guten Geistergeschichten spielt auch Brahms mit wirklichen Ängsten, besonders solchen, die mit verlorener Kultur und Identität zu tun haben. Die korpulente Gestalt, die Brahms auszeichnete, hat sich aufgelöst. Vielleicht ist wie wir geworden.

aus dem Begleittext von Paul Griffiths © 2016
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

Adès: Asyla, Tevot & Polaris
Studio Master: LSO0798Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

Details

Track 7 on LSO0798 [5'05] Download only

Track-specific metadata for LSO0798 track 7

Artists
ISRC
GB-DGQ-16-29701
Duration
5'05
Recording date
9 March 2016
Recording venue
Barbican, London, United Kingdom
Recording producer
James Mallinson
Recording engineer
Neil Hutchinson & Jonathan Stokes
Hyperion usage
  1. Adès: Asyla, Tevot & Polaris (LSO0798)
    Disc 1 Track 7
    Release date: March 2017
    Download only
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