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Fantasia on a theme by Thomas Tallis

composer
1910

 
Vaughan Williams’ most famous Fantasia sprang from a combination of passions: his absorption in Tudor music and English folk song collecting, and from his editorship of The English Hymnal, which occupied him almost exclusively from 1904 to 1906. Several of the tunes included in the Hymnal influenced his own subsequent compositions, including the third of nine Psalm tunes by the Elizabethan composer Thomas Tallis, originally printed in Archbishop Parker’s metrical Psalter of 1567. This melody, in the Phrygian mode, is set in the English Hymnal to Addison’s words ‘When rising from the bed of death’.

In 1910, Vaughan Williams was commissioned to write a piece for the Three Choirs Festival. His piece was to be performed in Gloucester Cathedral alongside Elgar’s The Dream of Gerontius, and Elgar’s Introduction and Allegro probably inspired Vaughan Williams to use the same forces in a Fantasia based on Tallis’ psalm melody. He conducted the strings of the London Symphony Orchestra at the work’s premiere on 6 September 1910. On the whole, the critics received it coolly, and after its London premiere in February 1913, Vaughan Williams withdrew it for substantial revision. It took another two decades for the work to be recognised as a minor masterpiece, and it has since been one of the composer’s most popular and frequently performed pieces.

The Fantasia is scored for double string orchestra of unequal size (the second consists of only nine players), from which the section leaders emerge as a solo quartet Vaughan Williams took as his starting point Tallis’ original harmonisation of his modal melody, and based his structure on the sectional concept of the Tudor fantasia. The theme itself appears in various embellished guises, before reappearing in its original grandeur in the closing section.

from notes by Wendy Thompson © 2016

La fantaisie la plus célèbre de Vaughan Williams est née de la combinaison de diverses passions: l’immersion dans la musique de l’époque Tudor et le collectage du chant populaire anglais, et le travail d’édition sur l’English Hymnal, qui l’occupa presque exclusivement de 1904 à 1906. Plusieurs des mélodies présentées dans l’Hymnal influencèrent ses œuvres ultérieures, notamment la troisième des neuf mélodies de psaumes du compositeur élisabéthain Thomas Tallis, publiées originellement au sein du Psautier métrique de l’archevêque Parker, en 1567. Cette mélodie, dans le mode phrygien, porte dans l’English Hymnal des paroles d’Addison, «When rising from the bed of death» [En se levant du lit de la mort].

En 1910, Vaughan Williams reçut la commande d’une pièce pour le Three Choirs Festival. Elle devait être donnée à la cathédrale de Gloucester en même temps que Le Rêve de Géronte d’Elgar, et c’est certainement l’Introduction et Allegro du même Elgar qui donna à Vaughan Williams l’idée d’utiliser le même effectif dans une fantaisie sur une mélodie de psaume de Tallis. Vaughan Williams dirigea les cordes du London Symphony Orchestra lors de la première audition de l’œuvre le 6 septembre 1910. Dans l’ensemble, les critiques l’accueillirent fraîchement et, après la première londonienne en février 1913, Vaughan Williams la retira pour lui faire subir une révision substantielle. La partition dut attendre encore deux décennies avant d’être reconnue comme un petit chef-d’œuvre, et c’est depuis lors une des pages les plus populaires et les plus jouées du compositeur.

La Fantaisie est écrite pour un double orchestre à cordes aux effectifs inégaux (le second groupe consiste en seulement neuf instrumentistes), dont les chefs d’attaque se détachent pour former un quatuor soliste. Vaughan Williams prit comme point de départ l’harmonisation originale que fit Tallis pour sa mélodie modale, et comme modèle structurel la conception par sections de la fantaisie Tudor. Le thème se présente sous divers habits ornementés, avant de réapparaître dans sa majesté originelle dans la conclusion.

extrait des notes rédigées par Wendy Thompson © 2016
Français: Claire Delamarche

Vaughan Williams’ äußerst berühmte Fantasia entsprang aus einer Kombination von Leidenschaften: der Auseinandersetzung des Komponisten mit der Musik der Tudorzeit, seinem Sammeln englischer Volkslieder sowie seiner redaktionellen Arbeit an The English Hymnal [Das englische Kirchengesangsbuch], eine Arbeit, die ihn von 1904 bis 1906 fast völlig in Anspruch nahm. Mehrere Melodien aus dem Hymnal hinterließen dann Spuren in Vaughan Williams’ eigenen Kompositionen wie z. B. die dritte der neun Psalmvertonungen des elisabethanischen Komponisten Thomas Tallis, die ursprünglich 1567 im metrischen Psalter des Erzbischofs Parker im Druck erschienen waren. Diese Melodie in phrygischer Tonart steht im English Hymnal auf Worte von Addison: „When rising from the bed of death“ [Bei der Auferstehung vom Totenbett].

1910 erhielt Vaughan Williams den Auftrag für ein Werk zum Three Choirs Festival. Dieses Stück sollte in der Kathedrale von Gloucester zusammen mit Elgars The Dream of Gerontius [Der Traum des Gerontius] aufgeführt werden. Elgars Komposition Introduction and Allegro regte möglicherweise Vaughan Williams dazu an, die gleiche Besetzung für eine Fantasie zu verwenden, die auf Tallis’ Psalmenmelodie beruht. Vaughan Williams dirigierte die Streicher des London Symphony Orchestra bei der Uraufführung seiner Fantasia am 6. September 1910. Im Großen und Ganzen war die Reaktion der Rezensenten lau, und nach der Londoner Erstaufführung im Februar 1913 zog Vaughan Williams das Werk zurück und beabsichtigte, es stark zu überarbeiten. Erst nach zwei Jahrzehnten erkannte man, was für ein kleines Juwel es ist. Seitdem zählt es zu den beliebtesten und am häufigsten aufgeführten Stücken des Komponisten.

Die Fantasia fordert zwei Streichorchester unterschiedlicher Größe (das zweite besteht aus nur neun Spielern). Darüber hinaus schälen sich die Leiter jeder Gruppe als Soloquartett heraus. Vaughan Williams ging von Tallis’ ursprünglicher Harmonisierung der phrygischen Melodie aus. Was die in Abschnitte gegliederte Form betrifft, folgte Vaughan Williams dem Vorbild der Fantasien aus Tudorzeiten. Das Thema selber taucht in verschiedenen verzierten Gestalten auf und erklingt im Schlussteil noch einmal in seiner ursprünglichen Pracht.

aus dem Begleittext von Wendy Thompson © 2016
Deutsch: Elke Hockings

Recordings

A walk with Ivor Gurney
Studio Master: SIGCD557Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Elgar: Introduction and Allegro; Vaughan Williams: Tallis Fantasia; Britten: Bridge Variations
Studio Master: LSO0792Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available
Vaughan Williams: Pastoral Symphony & other works
Studio Master: CDHLL7540Download onlyStudio Master FLAC & ALAC downloads available

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