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O ewiges Feuer, o Ursprung der Liebe, BWV34

composer
1746/1747
author of text

 
An exceptionally late work dating from 1746/7, BWV34 O ewiges Feuer, o Ursprung der Liebe began life as a wedding cantata whose references to ‘heavenly flames’ enabled Bach to re-adapt it easily as a cantata for Whitsun. Despite its origins this is a superb work from start to finish, and one in which Bach’s use of trumpets and drums is markedly different from that in the other Whitsun cantatas. In the opening chorus the timpani trills crackle with fiery energy and the trumpets build up a storm. But then Bach releases the pent-up energy with a wonderfully frivolous descending arpeggio in the first trumpet. The chorus enters, the basses holding a top D for most of five bars to symbolise the ‘eternal’, the other three parts aglitter with ‘fiery’ embellishments. For the ‘source of love’ Bach superimposes two serene, intertwining lyrical lines over a ‘sprung’- articulated bass line. Then the trumpets and drums return, precipitating a cross-beat homophonic passage for the choir, ‘kindle our hearts and consecrate them’. Now the whole sequence is developed in the dominant while the image of flickering flames, the semiquaver moto perpetuo, is passed from violas to violins with periodic reinforcement by oboes and trumpets, the lyrical ‘source of love’ dialogue increasing in ecstatic expression. This is in effect one huge da capo movement, the ‘B’ section being given over to dance-like vocal pairings—‘Let heavenly flames flare and pierce them’. In performance it generates colossal energy and elation, as satisfying a choral overture as ever Bach wrote.

And what’s to come does not disappoint. A brief, high-lying tenor recitative leads to an exquisite pastoral tableau, an alto aria with muted strings and two flutes—‘Happy are you, you chosen souls’. This is an idyll inspired by the story of Jacob and Rachel, and may have had deeper personal significance to Bach than we can fathom today. But we can relish the tender sensuousness of the pastoral writing, the pairings of thirds and sixths, the blending of flutes and muted strings, and the satisfying textures and calm enchantment disturbed only momentarily by modulation.

An innocuous-sounding bass recitative (No 4) catches fire at the words ‘The Lord pronounces on His hallowed house / these words of blessing’. Like some Old Testament prophet the bass enjoins the whole ensemble to declaim verse 6 of Psalm 128, ‘Peace upon Israel’, in two slow bars reminiscent of and equivalent in grandeur to the opening exordium to the B minor Mass. Abruptly a typhoon of an orchestral finale is unleashed with off-beat D major scales, drawing the chorus to follow in its wake with ‘thanks to the Almighty’s wondrous hands’. There is an extended stretch of thrilling orchestra writing before the choir returns to the ‘Peace upon Israel’ theme, this time within the Allegro pulse, with a final shout of joy from the sopranos on a top B bringing this irresistible Whit Sunday cantata to a glorious conclusion.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2006

Oeuvre extrêmement tardive, puisque datant de 1746-1747, la Cantate O ewiges Feuer, o Ursprung der Liebe («Ô feu éternel, ô source de l’amour»), BWV34, vit le jour telle une cantate de mariage dont les références aux «flammes célestes» permirent à Bach de la transformer aisément en cantate de Pentecôte. Malgré ses origines, il s’agit là d’une œuvre superbe de part en part se différenciant sensiblement des autres cantates de Pentecôte par un recours aux trompettes et timbales. Dans le chœur d’introduction, les timbales crépitent avec une farouche énergie tandis que les trompettes appellent l’orage. Bach libère ensuite l’énergie sous pression au moyen d’un arpège descendant merveilleusement insouciant de la première trompette. Le chœur fait alors son entrée, les basses tenant un ré aigu sur presque cinq mesures pour symboliser l’«éternel», cependant que les trois autres voix resplendissent d’ornements «impétueux». Pour la «source de l’amour», Bach superpose deux lignes, lyriques et mêlées, à une basse dont le rythme interne suit la pulsation du texte plus que les barres de mesure. C’est alors que trompettes et timbales reparaissent, précipitant un passage choral homophonique aux accents croisés sur «enflamme les cœurs et consacre-les». La section tout entière est dès lors développée à la dominante tandis que l’image vacillante des flammes, moto perpetuo en doubles croches, passe des altos aux violons, avec ponctuellement le renfort des hautbois et trompettes, le dialogue lyrique de la «source de l’amour» croissant au gré d’une expression devenue extatique. C’est là en définitive un gigantesque mouvement avec da capo, les voix de la section B progressant par paires dans l’esprit de la danse—«Laisse les flammes célestes pénétrer [nos cœurs] et rejaillir». En concert, il émane de ce choral d’ouverture—parmi les plus gratifiants que Bach ait jamais écrits—une énergie et une exaltation phénoménales.

On ne sera pas non plus déçu par ce qui suit. Un bref récitatif de ténor, dans une tessiture aiguë, conduit à un délicieux tableau pastoral prenant la forme d’un air d’alto avec cordes (sourdine) et deux flûtes—«Heureuses êtes-vous âmes élues». À cette page en forme d’idylle inspirée de l’histoire de Jacob et de Rachel pourrait se rattacher, pour Bach, une signification personnelle plus profonde que nous ne saurions l’imaginer aujourd’hui. On goûtera néanmoins la tendre sensualité de l’écriture pastorale, le mouvement parallèle des tierces et sixtes, la fusion des cordes avec sourdine et des flûtes, la texture généreuse et ce calme enchantement uniquement perturbé, ponctuellement, par quelque modulation.

Un récitatif de basse en apparence innocent (nº 4) s’enflamme sur les paroles «Le Seigneur prononce sur sa maison consacrée des paroles de bénédiction». Comme certain prophète de l’Ancien Testament, la basse enjoint l’effectif tout entier à déclamer le vers 6 du Psaume 128, «Paix sur Israël», en deux mesures lentes, réminiscence égalant en grandeur l’exorde de la Messe en si mineur. Brusquement le finale, tel un typhon orchestral, fait irruption sur des gammes de ré majeur (attaque sur temps faible), entraînant le chœur à sa suite—«Remerciez du Très-Haut les mains miraculeuses». Intervient alors une section orchestrale étendue et à l’écriture saisissante avant que le chœur ne revienne avec le thème de «Paix sur Israël», cette fois sur tempo Allegro, une ultime explosion de joie des sopranos (si aigu) conduisant cette irrésistible Cantate pour le dimanche de Pentecôte vers une radieuse conclusion.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2006
Français: Michel Roubinet

BWV34 O ewiges Feuer, o Ursprung der Liebe, aus den Jahren 1746/47, ein ungewöhnlich spätes Werk, war ursprünglich eine Hochzeitskantate, deren Bezug auf die „himmlischen Flammen“ Bach die Möglichkeit bot, sie ohne große Mühe zu einer Pfingstkantate umzuarbeiten. Trotz ihres Ursprungs ist sie von Anfang bis Ende ein herrliches Werk, und zudem verwendet Bach die Trompeten und Trommeln auf eine deutlich andere Weise als in den übrigen Pfingstkantaten. Im Anfangschor wirbeln die Pauken mit feuriger Energie, die Trompeten formieren sich zu einem Sturm. Doch dann setzt Bach die aufgestaute Energie in einem herrlich frivolen absteigenden Arpeggio der ersten Trompete frei. Die Chöre setzen ein, die Bässe halten ein hohes D über nahezu fünf Takte, um das „Ewige“ zu symbolisieren, die übrigen drei Stimmen funkeln mit „flammenden“ Verzierungen. Für den „Ursprung der Liebe“ lagert Bach zwei heitere, einander umschlingende lyrische Linien über eine Basslinie im akzentuierenden Rhythmus. Dann kehren die Trompeten und Trommeln wieder und geben dem Chor das Signal zu einer homophonen, mit Gegenakzenten durchsetzten Passage: „Entzünde die Herzen und weihe sie ein“. Nun wird die gesamte Folge auf der Dominante weitergeführt, während das Bild der „wallenden Flammen“, ein Perpetuum mobile aus Sechzehnteln, von den Bratschen an die Violinen weitergegeben und in Abständen von Oboen und Trompeten bekräftigt wird, was dem lyrischen Dialog über den „Ursprung der Liebe“ eine noch größere ekstatische Kraft verleiht. Das ist in Wahrheit ein riesiger Da Capo-Satz, bei dem der „B“-Teil—„Lass himmlische Flammen durchdringen und wallen“—an tanzartig gruppierte Paare weitergegeben wird. In der Aufführung wird in dieser Choreinleitung, die so überzeugend wie alle ist, die Bach geschrieben hat, eine ungeheure Energie freigesetzt, eine grandiose Jubelstimmung erreicht.

Auch was noch kommt, enttäuscht nicht. Ein knappes, hoch liegendes Tenor-Rezitativ führt zu einem erlesenen pastoralen Tableau, einer Alt-Arie mit gedämpften Streichern und zwei Flöten—„Wohl euch, ihr auserwählten Seelen“. Es ist eine Idylle, von der Liebe zwischen Jakob und Rachel inspiriert, die möglicherweise für Bach eine tiefere persönliche Bedeutung hatte, als wir uns heute vorstellen können. Doch wir können die zarte Sinnlichkeit des pastoralen Satzes genießen, die Kopplungen von Terzen und Sexten, die Verschmelzung von Flöten und gedämpften Streichern, die überzeugende Textur insgesamt und das stille Entzücken, das nur gelegentlich durch Modulationen gestört wird.

Ein harmlos anklingendes Bass-Rezitativ (Nr. 4) gerät in Feuer bei den Worten „Der Herr ruft über sein geweihtes Haus das Wort des Segens aus“. Wie ein Prophet des Alten Testamentes gemahnt der Bass das ganze Ensemble, Vers 6 von Psalm 128 zu deklamieren, „Friede über Israel“, in zwei langsamen Takten, die an die erhabene Größe des Exordiums zu Beginn der h-Moll-Messe erinnern und ihr gleichwertig sind. Unvermutet bricht das Orchesterfinale mit auftaktigen Skalengängen in D-Dur wie ein Taifun los und zieht den Chor in seinen Sog, „den höchsten Wunderhänden“ zu danken. Nach mitreißenden Orchesterklängen, die sich über eine ausgedehnte Strecke hinziehen, kehrt der Chor zum „Friede über Israel“-Thema zurück, diesmal im Allegro-Rhythmus, und mit Freudenrufen der Sopranstimmen auf einem hohen H endet diese unwiderstehliche Pfingstkantate in erhabenem Glanz.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2006
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 34, 59, 68, 74, 172, 173 & 174
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Bach: Eternal fire
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Details

No 1. Coro: O ewiges Feuer, o Ursprung der Liebe
Track 21 on SDG121 CD1 [6'53] Download only
Track 1 on SDG177 [6'53] Download only
No 2. Recitativo: Herr, unsre Herzen halten dir
Track 22 on SDG121 CD1 [0'41] Download only
No 3. Aria: Wohl euch, ihr auserwählten Seelen
Track 23 on SDG121 CD1 [6'38] Download only
No 4. Recitativo: Erwählt sich Gott die heilgen Hütten
Track 24 on SDG121 CD1 [0'32] Download only
No 5. Coro: Friede über Israel
Track 25 on SDG121 CD1 [1'58] Download only

Track-specific metadata

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