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Bleib bei uns, denn es will Abend werden, BWV6

composer
1725

 
You sense that Bach had the final chorus of his St John Passion, if not on his writing desk, then still ringing in his ears when he sat down to compose his ‘Emmaus’ cantata, a new work for Easter Monday 1725. The opening chorus of BWV6 Bleib bei uns, denn es will Abend werden shares both the sarabande-like gestures of ‘Ruht wohl’ and its key of C minor, with its characteristic sweet-sad sonority. But where the Passion epilogue is elegiac and consolatory, the ‘Emmaus’ cantata, tinged with the sadness of bereavement, opens with tender pleadings which become ever more gestural and urgent for enlightenment in a darkening world from which Jesus’ presence has been removed. It manages to be both narrative (evoking the grieving disciples’ journey to Emmaus as darkness falls) and universal at the same time (the basic fear of being left alone in the dark, literally and metaphorically). If the overall mood and pattern is one of descent, Bach, as one might expect, introduces a counter-balance, subtly weaving in a theological message to the faithful—to hold on to the Word and sacrament, those mainstays of Christian life in the world after Jesus’ physical departure. He finds a way of musically ‘painting’ these two ideas: by juxtaposing the curve of descent (via downward modulatory sequences) with the injunction to remain steadfast (by threading 25 Gs then 35 B flats played in unison by violins and violas through the surrounding dissonance). This is linked to the reiterated pleas to Christ to remain, intoned nine times during the ensuing choral fugue.

The collision of these two ideas, lending poignancy to this opening chorus, suggested to me an affinity with Caravaggio’s Supper at Emmaus (his first version, dated 1601). Beyond the obvious parallel of contrasted planes of light and darkness is the further dichotomy, between serenity on the one hand (Christ in the act of blessing the meal, affirming his identity and presence, seems to stretch forward his hand of comfort beyond the canvas towards the viewer) and urgency on the other, the impulsive theatrical gestures of the two disciples painted from real life directly onto canvas. This is religious drama presented as contemporary quotidian life, rather as though Bach were seeking to capture, both here and in the next two movements, the disciples’ despondency in the Saxon twilight he observed outside his study window.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2007

On a le sentiment que Bach avait le chœur final de la Passion selon saint Jean sinon sur sa table de travail, du moins toujours en train de retentir à ses oreilles lorsqu’il se mit à composer sa Cantate «d’Emmaüs» (Luc 24, 29), œuvre nouvelle composée pour le lundi de Pâques 1725. Le chœur initial de Bleib bei uns, denn es will Abend werden («Reste avec nous, car le soir va tomber»), BWV6, partage avec le chœur «Ruht wohl» à la fois son allure de sarabande et le ton d’ut mineur, avec ce climat caractéristique à la fois doux et triste. Mais tandis que l’épilogue de la Passion se révèle élégiaque et consolateur, la Cantate «d’Emmaüs», teintée de la tristesse du deuil, s’ouvre sur de tendres implorations exprimant de façon de plus en plus explicite et pressante un désir d’illumination dans un monde assombri par la privation de la présence de Jésus. Il parvient à être à la fois narratif (évocation des deux disciples affligés faisant route vers Emmaüs tandis que la nuit approche) et universel (peur fondamentale de rester seul dans l’obscurité, au sens littéral et métaphorique). Si l’atmosphère et la coupe générales suggèrent une descente, Bach, comme on pouvait s’y attendre, introduit un contrepoids en tissant avec subtilité un message théologique à l’attention du fidèle—il faut s’accrocher à la Parole et au sacrement, ces piliers de la vie chrétienne dans le monde d’après le départ physique de Jésus. Il s’ingénie à «peindre» musicalement ces deux idées en juxtaposant la courbe de la descente (via un enchaînement de modulations descendantes) et l’injonction à demeurer inébranlable (accumulation de 25 sol dièse puis de 35 si bémol joués à l’unisson par violons et altos dans un environnement dissonant)—le tout en lien avec les implorations réitérées au Christ afin qu’il reste, entonnées à neuf reprises durant la fugue chorale qui s’ensuit.

La confrontation de ces deux idées, tout en donnant à ce chœur d’introduction un caractère poignant, me semble présenter une correspondance avec la Cène à Emmaüs du Caravage (première version de 1601, National Gallery, Londres). Par-delà le parallèle évident des plans contrastés d’ombre et de lumière, on trouve là une dichotomie entre d’un côté la sérénité (le Christ en train de bénir le repas, affirmant son identité et sa présence, semble porter plus loin sa main, source de réconfort, au-delà de la toile et jusqu’au spectateur), et de l’autre l’urgence, la gestuelle impulsive et théâtrale des disciples semblant directement passer de la vie réelle à la toile peinte. Le drame religieux est représenté tel un épisode de la vie quotidienne contemporaine, comme si Bach avait tenté de saisir, ici comme dans les deux mouvements qui font suite, l’abattement des disciples dans le crépuscule tel que, en Saxe, lui-même pouvait l’observer depuis la fenêtre de son cabinet de travail.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2007
Français: Michel Roubinet

Zu spüren ist, dass der Schlusschor der Johannes-Passion Bach in den Ohren geklungen haben muss, wenn er ihn nicht auf dem Schreibtisch hatte, als er seine „Emmaus“-Kantate zu komponieren begann, ein neues Werk für Ostermontag 1725. Der Anfangschor von BWV6 Bleib bei uns, denn es will Abend werden teilt mit „Ruht wohl“ den sarabandehaften Habitus wie auch die Tonart c-Moll mit ihrem charakteristischen traurig-süßen Klang. Doch wo der Passionsepilog elegisch und tröstlich ist, beginnt die von der Trauer über den schmerzlichen Verlust getönte „Emmaus“-Kantate mit sanften Bitten, die gestenreicher und drängender werden und in einer Welt, die sich immer mehr verdüstert, weil Jesus ihr genommen wurde, um Licht und Erleuchtung flehen. Ihr gelingt es, zu erzählen (wie die Jünger bei einbrechender Dunkelheit den Weg nach Emmaus antreten) und gleichzeitig allgemeine Wahrheiten anzusprechen (die fundamentale Angst des Menschen, in der Dunkelheit allein gelassen zu werden, im wörtlichen wie im übertragenen Sinne). Wenn die allgemeine Stimmung in gleicher Weise nach unten weist wie die Gesamtanlage des Werkes, so wartet doch Bach, wie sich vermuten lässt, mit einem Gegengewicht auf—einer geschickt eingewebten theologischen Botschaft an die Gläubigen, sich an das Wort und Sakrament zu halten, die wichtigsten Stützen eines Christen in einer Welt, aus der sich Jesus körperlich entfernt hat. Er findet eine Möglichkeit, diese beiden Gedanken musikalisch zu „malen“: Die Kurve des Abstiegs (mittels abwärts gerichteter Modulationsketten) wird neben die nachdrückliche Aufforderung gesetzt, standhaft zu bleiben (25 aneinandergefädelte, durch die dissonante Umgebung hindurch von Violinen und Bratschen unisono gespielte G, dann 35 B). Dieses Muster ist mit der mehrfach an Christus gerichteten Bitte, zu bleiben, verknüpft und wiederholt sich in der abschließenden Choralfuge neunmal.

Das Aufeinanderprallen dieser beiden Gedanken, die diesem Anfangschor Schärfe und Schmerzlichkeit geben, erinnert mich an Caravaggios Abendmahl in Emmaus (die erste Fassung von 1601). Über die offensichtliche Parallele der zwischen Licht und Dunkelheit kontrastierenden Flächen hinaus ist eine weitere Dichotomie vorhanden: zwischen heiterer Gelassenheit einerseits (Christus, der mit dem Segnen des Mahls seine Identität und Gegenwart bekräftigt und seine Hand tröstend aus dem Bild heraus und dem Betrachter entgegenzustrecken scheint), und Dringlichkeit andererseits (impulsive, dramatische Gesten der beiden Jünger, die nach dem wirklichen Leben direkt auf die Leinwand gemalt sind). Das ist religiöses Drama, dargeboten als Realität des täglichen Lebens, ungefähr so wie Bach, hier und in den beiden folgenden Sätzen, die Verzagtheit der Jünger in dem sächsischen Dämmerlicht wiederzugeben suchte, auf das er durch das Fenster seines Arbeitszimmers blickte.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2007
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 4, 6, 31, 66, 134 & 145
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Details

No 1. Coro: Bleib bei uns, denn es will Abend werden
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No 1: Luke 24: 29

Track 1 on SDG128 CD2 [5'55] Download only
No 2. Aria: Hochgelobter Gottessohn
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No 1: Luke 24: 29

Track 2 on SDG128 CD2 [3'44] Download only
No 3. Choral: Ach bleib bei uns, Herr Jesu Christ
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Track 3 on SDG128 CD2 [3'55] Download only
No 4. Recitativo: Es hat die Dunkelheit
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No 1: Luke 24: 29

Track 4 on SDG128 CD2 [0'43] Download only
No 5. Aria: Jesu, lass uns auf dich sehen
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No 1: Luke 24: 29

Track 5 on SDG128 CD2 [4'20] Download only
No 6. Choral: Beweis dein Macht, Herr Jesu Christ
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Track 6 on SDG128 CD2 [0'39] Download only

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