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Wär Gott nicht mit uns diese Zeit, BWV14

composer
1735

 
Easter came so early in 1725 there was no Fourth Sunday after Epiphany, and it was not until ten years later, just after the first performance of his Christmas Oratorio, that Bach sat down to compose BWV14 Wär Gott nicht mit uns diese Zeit. Here he reverts deliberately to the chorale-based structure of his second Leipzig cycle, taking as his starting point Luther’s hymn (a paraphrase of Psalm 124) which, apparently, had been sung on this Sunday in Leipzig from time immemorial. But instead of opening with a chorale fantasia he sets himself a fresh challenge: to present each chorale line equally between the four vocal parts (doubled by strings), first in fugal exposition and immediately answered by its inversion, and then in augmentation by unison oboes and corno di caccia. This creates a complex polyphony in five real parts (six, when the continuo line peels off from doubling the vocal bass), and suggests an affinity in technique and even mood with the opening chorus of BWV80 Ein feste Burg. It is a defiant, awe-inspiring riposte to the earlier Jesus schläft, one which presents a clear image of God’s indispensable protection to the beleaguered community of believers—‘We who are such a tiny band’—by means of the dense web of supporting counterpoint. Both of the ensuing arias are considerably easier on the ear, though technically demanding. The one for soprano (No 2) with string textures reminiscent of Brandenburg No 3 features the horn in its highest register (referred to in the autograph part as Corne a force and tromba), defiant in support of the singer’s show of strength against the enemy’s ‘tyranny’. Bach wisely did not attempt to emulate his prodigious seascapes from BWV81 and here makes only passing reference to the storm in the angular tenor recitative (No 3) and a vigorous gavotte-derived aria for bass and two oboes (No 4) which focuses on God’s rebuff to the ‘violent waves’ of enemies which ‘rage against us’. The gentle lapping motion of unthreatening passing quavers in the final chorale is perhaps accidental, since the imagery has now switched to the soul’s escape from the fowler’s snare.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2006

Pâques intervenait si tôt en 1725 qu'il n'y eut pas de 4ème dimanche après l'Épiphanie, et ce n'est que dix ans plus tard, juste après la première audition de son Oratorio de Noël, que Bach se mit à composer Wär Gott nicht mit uns diese Zeit («Si le Seigneur n'était avec nous»), BWV14. Il revient ici délibérément à la structure de la cantate-choral de son second cycle de Leipzig, prenant pour point de départ l'hymne de Luther (paraphrase du Psaume 124) qui, apparemment, était chantée à Leipzig en ce 4ème dimanche depuis des temps immémoriaux. Mais au lieu de débuter par une fantaisie de choral, il s'imposa un nouveau défi: présenter chaque ligne du choral à égalité entre les quatre parties vocales (doublées par les cordes), d'abord en exposition fuguée, à laquelle répond immédiatement son renversement, puis en augmentation par les hautbois et le corno da caccia à l'unisson. Il en résulte une complexe polyphonie à cinq parties réelles (six lorsque le continuo cesse de simplement doubler la basse vocale), non sans une certaine affinité, sur le plan technique mais aussi du climat, avec le chœur d'ouverture de Ein feste Burg BWV80. C'est là une réplique imposante, tel un défi, au Jesus schläft antérieur, laquelle offre une image claire de l'indispensable protection de Dieu pour la communauté assiégée des croyants—«Nous qui ne sommes qu'une poignée»—grâce au soutien d'un intense réseau contrapuntique. Les deux airs qui s'ensuivent sont beaucoup plus aisés pour l'oreille, bien que techniquement exigeants. Celui pour soprano (nº 2)—la texture des cordes évoque le troisième Brandebourgeois—fait entendre le cor dans sa tessiture la plus aiguë (la partie autographe indique Corne. par force et tromba), comme s'il voulait défier le chanteur et sa démonstration de puissance envers la «tyrannie» de l'ennemi. Bach, sagement, n'a pas tenté de reproduire ses prodigieux paysages marins de la Cantate BWV81, ne faisant ici référence que de façon éphémère à l'orage: dans le récitatif anguleux de ténor (nº 3) et l'air vigoureux, dérivé de la gavotte, pour basse et deux hautbois (nº 4) évoquant la manière dont Dieu combat les «vagues sauvages» des ennemis «qui de rage se jettent contre nous». Peut-être l'aimable progression du choral final, clapotis de croches en rien menaçantes, n'est-il qu'accidentel, dans la mesure où l'image a désormais changé: tel l'oiseau échappant au piège, l'âme s'est envolée.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2006
Français: Michel Roubinet

Ostern lag 1725 so früh, dass ein vierter Sonntag nach Epiphanias nicht existierte, und erst zehn Jahre später, gleich nach der Uraufführung seines Weihnachtsoratoriums, machte sich Bach wieder an die Arbeit, um BWV14 Wär Gott nicht mit uns diese Zeit zu komponieren. Hier kehrt er absichtlich zu der Form seines zweiten Leipziger Zyklus zurück, die den Choral zugrunde legt, und nimmt als Ausgangspunkt Luthers Kirchenlied (eine Paraphrase von Psalm 124), das offensichtlich an diesem Sonntag in Leipzig seit unerdenklichen Zeiten gesungen worden war. Aber statt mit einer Choralfantasie zu beginnen, stellt er sich einer neuen Herausforderung: jede Choralzeile gleichmäßig zwischen den vier Gesangsstimmen (von Streichern verdoppelt) aufzuteilen, erst als fugierte Exposition, die sofort durch ihre Umkehrung beantwortet wird, dann augmentiert durch unisono geführte Oboen und Corno da caccia. Damit wird eine komplexe Polyphonie geschaffen, die fünf richtige Stimmen umfasst (sechs, wenn die Continuolinie ausschert und die Bassstimme nicht mehr verdoppelt) und hinsichtlich Technik und sogar Atmosphäre eine Ähnlichkeit mit dem Anfangschor von BWV80 Ein feste Burg andeutet. Es ist eine trotzige, ehrfurchtgebietende Entgegnung auf das frühere Jesus schläft, eine Entgegnung, die der heimgesuchten Schar von Gläubigen—„die so ein armes Häuflein sind“—durch ein dichtes Netz stützenden Kontrapunkts ein klares Bild von Gottes unumgänglichem Schutz präsentiert. Beide sich anschließenden Arien sind für das Ohr sehr viel angenehmer, wenngleich technisch anspruchsvoll. Die Arie für Sopran (Nr. 2) mit einem Streichersatz, der an das Dritte Brandenburgische Konzert erinnert, enthält das Horn im höchsten Register (im autographen Part als Corne.a force und tromba bezeichnet), das trotzig die von der Singstimme demonstrierte Stärke angesichts der „Tyrannei“ der Feinde unterstützt. Bach war klug genug, seinen wunderbaren Seestücken von BWV81 nicht nachzueifern, und nimmt hier nur flüchtig Bezug auf den Sturm, einmal in dem knochigen Tenor-Rezitativ (Nr. 3), dann in der robusten, gavotteähnlichen Arie für Bass und zwei Oboen (Nr. 4), die sich auf Gottes Abwehr der „wilden Wellen“ der Feinde konzentriert, die sich „uns aus Grimm entgegenstellen“. Die sanft plätschernde Bewegung der unbedrohlich vorüberziehenden Achtel im abschließenden Choral mag zufällig sein, da als Bild nun der Vogelfänger dient, aus dessen Schlingen sich die Seele befreit.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2006
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 3, 13, 14, 26, 81 & 155
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Details

No 1. Coro: Wär Gott nicht mit uns diese Zeit
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Track 14 on SDG115 CD2 [4'44] Download only
No 2. Aria: Unsre Stärke heißt zu schwach
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Track 15 on SDG115 CD2 [4'20] Download only
No 3. Recitativo: Ja, hätt es Gott nur zugegeben
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Track 16 on SDG115 CD2 [0'39] Download only
No 4. Aria: Gott, bei deinem starken Schützen
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Track 17 on SDG115 CD2 [3'59] Download only
No 5. Choral: Gott Lob und Dank
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Track 18 on SDG115 CD2 [0'51] Download only

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