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Piano Concerto No 3 in E major, Sz119

composer
1945

 
With the rise of the Nazis, Bartók and his immediate family emigrated to the United States in 1940. He at first enjoyed some success there as a composer-pianist—albeit, having apparently lost the will to compose—yet suffered increasingly poor health. He was finally diagnosed in 1943, though the composer appears never to have been informed, as having chronic myeloid leukaemia. Even unaware of his diagnosis, Bartók realised he would never appear again as a concert pianist.

With Serge Koussevitzky’s commission in May 1943 for a new orchestral work, Bartók resumed composition with a will, resulting in the Concerto for Orchestra. With his Third Piano Concerto, composed towards the end of the Second World War in the summer of 1945, we enter a world very different from the ferocious violence of The Miraculous Mandarin. Bartók intended it as a surprise present for his second wife Ditta’s 42nd birthday. It was the last work he completed before he was taken from his Manhattan apartment to hospital, where he died four days later: the entire work was completed in short score, Bartók uncharacteristically and perhaps symbolically writing ‘Vége’ (The End) on the final page; all but its last 17 bars were orchestrated before his death on 26 September 1945. On the evening before his move into hospital, Bartók’s work on the Concerto was interrupted by a visit from a fellow Hungarian and former pupil of Bartók’s close friend Zoltán Kodály, Tibor Serly: convinced that his visit had prevented Bartók from completing the Concerto, Serly undertook to orchestrate those final bars after Bartók’s death.

The Third is by far the gentlest and most accessible of Bartók’s piano concertos, written not in the brutalist style (avant la lettre) of its predecessors but in the restrained neo-classical style exemplified by his Divertimento for Strings (1939) which owed very little to Stravinsky. The opening movement is in standard classical-style sonata form, albeit with music of folkish modality, the first subject a spacious Hungarian-style melody played by the soloist in unison two octaves apart.

The heart of the Concerto, in more than one sense, is the central Adagio religioso, its uncharacteristic title highlighting the opening string music’s allusion to the slow movement of Beethoven’s String Quartet No 15 in A minor, Op 132, which the German composer titled ‘Heiliger Dankgesang’ (Holy Song of Thanksgiving) following a serious illness. Whether or not Bartók was alluding to his own condition (certainly by 1945 he knew his illness was life-threatening), the music is initially some of the most serene he ever composed, interrupted not with the usual furtive night music characteristic of his central movements, but rather a flurry of sun-saturated birdsong, a vivid memory of what he had heard while recuperating in Asheville in the spring of 1944. What follows is a remarkable journey that teeters between Bach-like serenity and moments of heartfelt anguish, ending not so much with a final cadence as an open-ended question. This appears to be answered, or at least countered, by a joyous finale, neo-classical in style like the first movement, in the form of a rondo with episodes of playful fugue-like textures.

from notes by Daniel Jaffé © 2016

Avec la montée du nazisme, Bartók et ses proches décident d’émigrer aux États-Unis en 1940. Il y remporte d’abord un certain succès comme pianiste-compositeur—tout en ayant, semble-t-il, perdu le goût de la composition. Sa santé se détériore toutefois sensiblement et, en 1943, il s’avère, sans qu’on le lui dise, qu’il souffre d’une leucémie myéloïde chronique. Même s’il ne connaît pas le diagnostic exact, Bartók se rend bien compte qu’il lui faut renoncer à sa carrière de pianiste de concert.

Sollicité par Serge Koussevitzki pour une nouvelle pièce orchestrale en mai 1943, Bartók se remet avec ardeur à la composition et écrit le Concerto pour orchestre. Avec le Concerto pour piano nº 3, composé vers la fin de la Deuxième Guerre mondiale, à l’été 1945, il nous fait pénétrer dans un monde bien différent du féroce Mandarin miraculeux. Bartók le destine secrètement à sa seconde épouse, Ditta, pour son 42e anniversaire. C’est la dernière composition de Bartók avant qu’il ne quitte son appartement de Manhattan pour l’hôpital où il meurt quatre jours plus tard: la dernière page de la version pour piano porte, curieusement pour Bartók, mais peut-être symboliquement, la mention «Vége» («Fin»); seule l’orchestration des 17 dernières mesures reste inachevée à sa mort le 26 septembre 1945. Le soir de son transfert à l’hôpital, Bartók a été interrompu dans son travail par la visite du Hongrois Tibor Serly, ancien élève de son grand ami Zoltán Kodály. Convaincu que sa visite a empêché le compositeur de terminer son concerto, Serly se chargera d’en orchestrer les dernières mesures à la mort de Bartók.

Ce Troisième Concerto est de loin le plus doux et le plus accessible de ses concertos pour piano. Il est écrit, non pas dans le style (comme qui dirait) «brutaliste» de ceux qui l’ont précédé, mais avec la retenue néo-classique de son Divertimento pour orchestre à cordes (1939), où l’influence de Stravinski est peu sensible. Le mouvement inaugural est une forme sonate classique, malgré la modalité issue de la musique populaire, et le premier thème est une ample mélodie de style hongrois jouée à l’unisson à deux octaves d’intervalle par le soliste.

L’Adagio religioso du concerto est central à maints égards. Le titre inhabituel renforce, dès le passage initial aux cordes, l’allusion au mouvement lent du Quatuor pour cordes nº 15 en la mineur (op. 132) de Beethoven, que le compositeur allemand avait intitulé «Heiliger Dankgesang» («Chant sacré d’action de grâce») à l’issue d’une grave maladie. Que Bartók ait voulu faire allusion, ou non, à son propre état de santé (en 1945, il savait probablement que sa vie était menacée par la maladie), cette musique est, dans un premier temps, la plus sereine qu’il ait jamais composée: elle est interrompue non pas par l’élégie nocturne qui caractérise généralement le mouvement central de ses concertos, mais par une explosion ensoleillée de chants d’oiseaux, souvenir encore vif de sa convalescence à Asheville au printemps 1944. La musique oscille ensuite remarquablement entre sérénité à la Bach et moments d’angoisse profonde, pour s’achever non pas sur une cadence mais sur une question ouverte. Lui répond, ou du moins lui réplique, semble-t-il, un finale enjoué aux textures fuguées, de forme rondo et de style néo-classique comme le premier mouvement.

extrait des notes rédigées par Daniel Jaffé © 2016
Français: Marie Rivière

Nach dem Erstarken der Nationalsozialisten emigrierte Bartók 1940 mit seiner engsten Familie in die USA. Zunächst hatte er dort als Komponist-Pianist durchaus einen gewissen Erfolg, obwohl er augenscheinlich die Lust am Komponieren verloren hatte, doch war seine Gesundheit zunehmend angegriffen. 1943 schließlich stellten die Ärzte eine chronische myeloische Leukämie fest, von der der Komponist selbst aber offenbar nie in Kenntnis gesetzt wurde. Dennoch war ihm klar, dass er nie mehr als Konzertpianist auftreten würde.

Als Sergei Kussewizki im Mai 1943 ein neues Orchesterwerk bei ihm in Auftrag gab, kehrte Bartóks Freude am Komponieren zurück, es entstand das Konzert für Orchester. Mit dem Dritten Klavierkonzert, das er dann im Sommer 1945, gegen Ende des Zweiten Weltkriegs, schrieb, betreten wir eine Welt, die sich stark von der Heftigkeit und Gewalt des Wunderbaren Mandarin unterscheidet. Das Konzert war als Überraschung zum 42. Geburtstag seiner zweiten Frau Ditta gedacht und die letzte Komposition, die Bartók vollendete, ehe er aus seiner Wohnung in Manhattan ins Krankenhaus gebracht wurde, wo er vier Tage später starb; da war das ganze Werk als Partiturauszug beendet. Untypischerweise, und vielleicht symbolisch, hatte Bartók „Vége“ (Ende) auf die letzte Seite geschrieben. Vor seinem Tod am 26. September 1945 war alles bis auf die letzten 17 Takte orchestriert. Am Vorabend seiner Einlieferung ins Krankenhaus wurde Bartók durch den Besuch seines Landsmanns Tibor Serly, einem früheren Schüler von Bartóks gutem Freund Zoltán Kodály, bei der Arbeit unterbrochen. Überzeugt, dass nur sein Besuch den Komponisten daran gehindert hatte, das Konzert zu beenden, sah Serly es nach Bartóks Tod als seine Aufgabe an, die letzten Takte zu orchestrieren.

Das Dritte ist das bei weitestem zarteste und zugänglichste Klavierkonzert Bartóks. Im Gegensatz zu seinen Vorgängern ist es nicht im brutalistischen Stil (avant la lettre) geschrieben, sondern in dem zurückhaltenden neoklassischen Stil, den man aus seinem Divertimento für Streicher (1939) kennt und in dem wenig an Strawinski erinnert. Der einleitende Satz ist in der herkömmlichen klassischen Sonatenform gehalten, wenngleich die Musik eine Volksmusikartige Modalität aufweist und das erste Thema eine weitläufige Melodie im ungarischen Stil ist, die der Solist unisono mit zwei Oktaven Abstand spielt.

Herzstück des Konzerts ist, in mehrfacher Hinsicht, das zentrale Adagio religioso. Der untypische Titel unterstreicht die Anspielung in der anfänglichen Streichermusik auf den langsamen Satz von Beethovens Streichquartett Nr. 15 in a-Moll, op. 132, dem der Komponist den Namen „Heiliger Dankgesang“ gab, nachdem er von einer schweren Krankheit genesen war. Ob Bartók damit nun auf seinen eigenen Zustand verwies oder nicht (1945 muss ihm bewusst gewesen sein, dass seine Krankheit lebensbedrohlich war), die Musik, die anfangs erklingt, gehört zu der abgeklärtesten, die er je schrieb, und sie wird auch von keiner heimlichen Nachtmusik unterbrochen, wie sie sonst für seine zentralen Sätze typisch ist, sondern vielmehr von einem Aufklingen sonnendurchfluteten Vogelgesangs—eine lebhafte Erinnerung an das, was er während seiner Erholung im Frühjahr 1944 in Asheville hörte. Darauf folgt eine bemerkenswerte Wanderung auf einem Grat zwischen Bachscher Abgeklärtheit und Momenten tief empfundener Qual, die nicht in einer abschließenden Kadenz endet, sondern vielmehr mit einer offenen Frage. Diese findet eine Antwort, oder zumindest eine Replik, in einem freudigen Finale, das wie der erste Satz in neoklassischem Stil gehalten ist, aber in der Form eines Rondos mit Episoden spielerischer Fugen-artiger Klangfarben.

aus dem Begleittext von Daniel Jaffé © 2016
Deutsch: Ursula Wulfekamp

Recordings

Stravinsky: The Firebird; Bartók: Piano Concerto No 3
LSO5076Download only

Details

Movement 1: Allegretto
Movement 2: Adagio religioso
Movement 3: Allegro vivace

Track-specific metadata

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