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Herr Gott, dich loben wir, BWV16

composer
1726

 
Outwardly Bach’s New Year offering for 1726 is like Cantata 41 of the previous year in that its entire focus is on praise and thanksgiving, with no reference to the Gospel or Epistle readings. But there the similarity ends. Where Cantata 41 is expansive and majestic, BWV16 Herr Gott, dich loben wir is concise and pithy, summed up in its opening chorus of just thirty-four bars. This is an ebullient setting of the first four lines of Luther’s German Te Deum, with the melody assigned to the sopranos doubled by a corno da caccia. A lively counterpoint provided by the three other voices encompasses a fourth voice (first violin and oboe combined). Were it not for the fact that it lies a little too high for the human voice, this would form the upper line of a five-voiced chorale motet with independent continuo. A secco recitative for bass justifies all this jubilation: ‘Thy Zion beholds perfect peace … the temple rings with the sound of psaltery and harp’; hearts swell and a new song is called for (‘Singet dem Herrn ein neues Lied!’ was the refrain for Bach’s New Year cantata for 1724). The soloist tees up for an explosive, rumbustious choral dialogue ‘Let us rejoice, let us be glad’ (No 3). Compared with the grand hymns of thanks that habitually open his more festive cantatas or parts of the Christmas Oratorio this is really no more than a miniature. But what a punch it packs in its seventy bars! No need here for an instrumental prelude; instead the combined basses lead off with a fanfare. Their whoops of delight are immediately answered by the other voices and a tantivy for the horn. In the middle section of this so-called ‘aria’ (in free da capo structure) the solo bass now steps forward like some Cantor exhorting the people in the Temple (the scene of Jesus’ circumcision, which is also celebrated on this day) with a brilliant little figure for ‘krönt’. To the eye on the page it is shaped exactly like a ‘crown’, while to the ear it gleams like a diadem. Then comes a preposterous, raucous trill on the horn, and back come the chorus with their arpeggiated jubilations and a return to the ‘A’ music before it burgeons into a short fugue.

Sobriety and order return with a solo for the alto (No 4) who calls for the protection of church and school (Bach’s twin spheres of activity in Leipzig), the destruction of Satan’s ‘wicked guile’, and then a whole wish-list of agricultural improvements: better irrigation, land reclamation and (divine) help with tillages. The penultimate movement is a heartfelt aria for tenor with oboe da caccia obbligato, with an intimate and particularly affecting conclusion to its ‘B’ section at the words, ‘Yea, when the thread of life breaks, our spirit shall, content in God, still sing with fervent lips’, and then a smooth transition back to the ‘A’ section—‘Beloved Jesu, Thou alone shalt be my soul’s wealth’—and finally a solemn, communal plea for a peaceful forthcoming year.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2008

Extérieurement, la contribution de Bach pour le Nouvel An 1726 rejoint la Cantate BWV41 de l’année précédente en ce qu’elle se concentre entièrement sur louange et action de grâces, sans référence aux lectures de l’Évangile et de l’Épître. Là s’arrêtent cependant les similitudes. Tandis que la Cantate BWV41 s’impose par son ampleur et sa majesté, la Cantate Herr Gott, dich loben wir («Seigneur Dieu, nous te louons»), BWV16, est d’une vigoureuse concision, à l’instar de son chœur d’introduction, de seulement trente quatre mesures. Il s’agit d’une exubérante mise en musique des quatre premières lignes du Te Deum allemand de Luther, la mélodie étant ici confiée aux sopranos doublés par un corno da caccia. Au contrepoint dynamique des trois autres voix s’en ajoute une quatrième—premier violon et hautbois mêlés. Si elle n’était un peu trop aiguë pour la voix humaine, on pourrait y voir la ligne supérieure d’un motet-choral à cinq voix avec partie indépendante de continuo. Un récitatif secco confié à la basse justifie toute cette jubilation: «Ta Sion connaît une paix parfaite […] Le temple retentit de psautiers et de harpes»; les cœurs se gonflent et l’on aspire à un chant nouveau («Singet dem Herrn ein neues Lied!» était le refrain de la Cantate de Bach pour le Nouvel An 1724). Le soliste se lance dans un dialogue explosif et animé avec le chœur: «Exultons et réjouissons-nous» (nº 3). Si l’on compare avec les grandes hymnes d’action de grâces qui habituellement ouvrent ses cantates les plus festives ou certaines parties de l’Oratorio de Noël, ce n’est assurément là qu’une miniature. Mais quelle concentration d’énergie dans ses soixante-dix mesures seulement! Nul besoin ici d’un prélude instrumental; au contraire, les basses réunies commencent avec une fanfare. À leurs démonstrations de contentement répondent aussitôt les autres voix et une sonnerie de cor. Dans la section médiane de ce prétendu «air» (de libre structure da capo), la basse soliste s’impose tel un Cantor exhortant la foule dans le Temple (scène de la circoncision de Jésus, elle aussi célébrée ce même jour) avec une brillante petite figure sur «krönt». Pour l’œil, elle prend sur la partition la forme exacte d’une «couronne», tandis que pour l’oreille elle scintille comme un diadème. Vient ensuite un trille rauque et grotesque du cor, suivi du retour du chœur, avec ses cris arpégés de jubilation, puis de la section A, avant que celle-ci ne s’épanouisse en une courte fugue.

Ordre et sobriété reviennent avec le solo d’alto (nº 4), lequel en appelle à la protection de l’église et de l’école (deux sphères d’activité jumelles de Bach à Leipzig) puis à la destruction de la «ruse maligne» de Satan; s’ensuit toute une liste de vœux touchant à l’agriculture et à ses progrès: meilleure irrigation, mise en valeur des terres et aide (divine) pour les labours. L’avant-dernier mouvement est un air empli de sincérité pour ténor et hautbois da caccia obbligato, avec une conclusion chaleureuse et particulièrement émouvante de sa section B sur les mots «Oui, lorsque le fil de la vie se rompt, notre esprit par Dieu comblé continue de chanter avec des lèvres toutes de ferveur»; une douce transition s’ensuit, avec retour à la section A—«Bien-aimé Jésus, toi seul dois être de mon âme la richesse»—avant que la cantate ne se referme sur une solennelle prière de la communauté pour une année à venir placée sous le signe de la paix.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2008
Français: Michel Roubinet

Äußerlich entspricht Bachs Neujahrsgabe für 1726 der Kantate 41 des vergangenen Jahres, da auch sie Lob und Dank ins Zentrum stellt und keinen Bezug zu den Lesungen aus den Evangelien oder Apostelbriefen aufweist. Damit endet aber auch schon die Ähnlichkeit. Im Gegensatz zu der ausladenden und majestätischen Kantate 41 ist BWV16 Herr Gott, dich loben wir knapp und prägnant und bietet die Quintessenz bereits in dem nur vierunddreißig Takte umfassenden Eingangschor, einer überschwänglichen Vertonung der ersten vier Zeilen des deutschen Te Deum Luthers, in der die Sopranstimmen, von einem Corno da caccia verdoppelt, die Melodie vortragen. Ein lebhafter Kontrapunkt, den die drei übrigen Stimmen liefern, umschließt eine vierte Stimme (erste Violine und Oboe). Läge diese nicht zu hoch für die menschliche Stimme, könnte sie als oberste Linie einer fünfstimmigen Chormotette mit unabhängiger Continuobegleitung gelten. Das Seccorezitativ für den Bass liefert die Rechtfertigung für diesen Jubel: „Dein Zion sieht vollkommne Ruh … der Tempel schallt von Psaltern und von Harfen, und unsre Seele wallt, wenn wir nur Andachtsglut in Herz und Munde führen“, und deshalb ist ein neues Lied nötig („Singet dem Herrn ein neues Lied!“ war der Refrain von Bach Neujahrskantate für 1724). Der Solist schert aus zu einem unbändig auffahrenden Dialog mit dem Chor: „Lasst uns jauchzen, lasst uns freuen“ (Nr. 3). Verglichen mit den gewaltigen Dankeshymnen, mit denen gewöhnlich Bachs festlichere Kantaten oder Teile des Weihnachtsoratoriums beginnen, ist dieser Satz nur eine Miniatur. Doch welch eine Kraft bündelt sie in ihren siebzig Takten! Ein instrumentales Präludium ist hier überflüssig; stattdessen setzen die Bassstimmen gemeinsam mit einer Fanfare ein. Auf ihre Freudenjauchzer antworten sogleich die übrigen Stimmen und ein davoneilendes Horn. Im Mittelteil dieser „Arie“ (in freier Dacapo-Form) tritt nun der Bassist wie ein Kantor in den Vordergrund, der das Volk im Tempel ermahnt (die Szene mit Jesu Beschneidung, die auch an diesem Tag gefeiert wird), und seine brillante kleine Figur bei „krönt“, die auf dem Papier wie eine Krone gestaltet ist, schimmert dem Ohr wie ein Diadem. Darauf reagiert das Horn mit einem widersinnigen heiseren Triller, und der Chor kehrt mit seinen arpeggierten Jubelrufen und der Musik des A-Teils zurück, aus der eine kurze Fuge hervorsprießt.

Für Mäßigung und Ordnung sorgt nun wieder das Solo für die Altstimme (Nr. 4), die um den Schutz für „Kirch und Schule“ (die beiden Wirkungsbereiche Bachs in Leipzig) und die Vereitelung von „Satans arger List“ bittet und dann der Zuversicht Ausdruck gibt, Gott werde sich den Belangen der ländlichen Bevölkerung annehmen: für genügend Regen und eine bessere Bodenqualität sorgen, bei der Feldbestellung segnend und hilfreich zur Seite stehen. Der vorletzte Satz ist eine innige Arie für Tenor mit obligater Oboe da caccia, die ihren B-Teil bei den Worten „ja, wenn das Lebensband zerreißt, stimmt unser gottvergnügter Geist noch mit den Lippen sehnlich ein“ auf eine intime und besonders eindringliche Weise beendet und sanft in den A-Teil zurück gleitet: „Geliebter Jesus, du allein sollst meiner Seelen Reichtum sein“—und zum Abschluss bittet noch einmal die ganze Gemeinde feierlich um ein „friedlich Jahre“.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2008
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas for Christmas
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Bach: Cantatas Nos 16, 41, 58, 143, 153 & 171
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Details

No 1. Coro (Choral): Herr Gott, dich loben wir
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Track 14 on SDG150 CD1 [1'38] Download only
Track 14 on SDG178 CD5 [1'38] Download only
No 2. Recitativo: So stimmen wir
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Track 15 on SDG150 CD1 [1'08] Download only
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No 3. Aria e Coro: Lasst uns jauchzen, lasst uns freuen
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Track 16 on SDG150 CD1 [3'20] Download only
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No 4. Recitativo: Ach treuer Hort
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Track 17 on SDG150 CD1 [1'27] Download only
Track 17 on SDG178 CD5 [1'27] Download only
No 5. Aria: Geliebter Jesu, du allein
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Track 18 on SDG178 CD5 [7'12] Download only
No 6. Choral: All solch dein Güt wir preisen
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Track 19 on SDG150 CD1 [0'59] Download only
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