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Das neugeborne Kindelein, BWV122

composer
31 December 1724

 
BWV122 Das neugeborne Kindelein, a chorale cantata composed in 1724 as part of Bach’s second mini-Christmas cycle for Leipzig, is surely about as close as he ever got to the traditional Christmas carol-like image of the infant Jesus. And yet the anonymous librettist bypasses the set readings for the day, and in following closely to a hymn by Cyriakus Schneegass (1597) sticks to an old tradition which conflates the celebrations for Christmas and the New Year. Bach opens with the gentlest imaginable chorale fantasia, a lyrical tune by Melchior Vulpius, the hymn text just four lines long, divided by a delicate ritornello for three oboes and strings in the form of a pastoral lullaby, yet very different from the ones we are used to in Part II of the Christmas Oratorio. What this does is to make the eruption of the cello continuo and organ all the more dramatic as a prelude to the bass singer’s exhortation, ‘Mortals, you who sin each day, you should share the angels’ gladness’. Where the low pitch and dark tone colour of the bass soloist in dialogue with the basso continuo emphasises a mortal, earthly perspective, the soprano (whose first vocal entry mirrors that of the bass) then describes that of the angels, initially recoiling from accursed humanity. But at her words ‘erfüllen nun die Luft’ (‘now throng the air’), three recorders, the highest instruments available to Bach, begin to harmonise Vulpius’s tune. Bach’s purpose is clear: to show that the opposing realms of men and angels can and will now be reconciled. It put me in mind of Botticelli’s ‘Mystic Nativity’ in London’s National Gallery, surely one of his most inspired compositions. There, right in the foreground, are angels embracing men. Just a few years before Botticelli put brush to this canvas in 1500, Savonarola had berated the Florentines very much like Bach’s bass soloist: ‘Repent of what you have done, repent of your sins, distance yourself from the Demon, let yourself be won over by the angels, the only ones who can bring you to the Saviour’. It may be that Botticelli’s painting was intended to serve as an illustration of Savonarola’s sermon, just as Bach’s cantata could be interpreted as an aural representation of Botticelli’s painting. The Schneegass hymn returns as the filling in the sandwich of the following trio: soprano and tenor singing the text of the ‘aria’, the altos that of the chorale doubled at the octave by violins and violas. ‘This is a day the Lord Himself has made’ declares the bass (No 5), rousing the choir to celebrate ‘the true year of jubilation … now is the time to SING!’.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2007

La Cantate-choral Das neugeborne Kindelein («Le petit enfant nouveau-né»), BWV122, composée en 1724 pour faire partie du second mini-cycle de Noël conçu par Bach pour Leipzig, s’en tient aussi précisément qu’il le fit toujours à la traditionnelle image de l’Enfant-Jésus des chants de Noël. Le livret anonyme contourne les habituelles lectures du jour et, suivant de près l’hymne de Cyriakus Schneegaß (1597), colle à une ancienne tradition fusionnant les célébrations de Noël et du Nouvel An. Bach commence par la fantaisie de choral la plus douce que l’on puisse imaginer, sur une mélodie lyrique de Melchior Vulpius et un texte, repris d’une hymne, ne comptant que quatre vers et divisé par un délicat ritornello pour trois hautbois et cordes en forme de berceuse pastorale, bien que très différente de celles auxquelles la Deuxième Partie de l’Oratorio de Noël nous a habitués. Il en résulte que l’irruption du violoncelle et de l’orgue, en guise de prélude à l’exhortation de la basse: «Ô hommes qui chaque jour péchez, vous devriez être la joie des anges», n’en paraît que plus dramatique. Tandis que le registre grave et la couleur sombre de la basse soliste en dialogue avec le basso continuo mettent l’accent sur une perspective mortelle, terrestre, le soprano (dont la première entrée reflète celle de la basse) décrit celle des anges qui, de prime abord, reculent devant une humanité maudite. Mais sur les mots «erfüllen nun die Luft» («emplissent désormais l’air»), trois flûtes à bec, instruments les plus aigus dont Bach disposait, commencent d’harmoniser la mélodie de Vulpius. L’intention de Bach est lumineuse: montrer que les royaumes opposés des hommes et des anges peuvent être réconciliés et qu’ils le seront. Cela m’évoque la Nativité mystique de Botticelli à la National Gallery de Londres, certainement l’une de ses compositions les plus inspirées. Là, au premier plan à droite, on voit anges et êtres humains s’embrasser. Quelques jours seulement avant que Botticelli ne pose son pinceau sur la toile, en 1500, Savonarole avait donné aux Florentins un conseil très semblable à celui de la basse soliste de Bach: «Repentez-vous de ce que vous avez fait, repentez-vous de vos péchés, prenez vos distances d’avec le Démon, laissez-vous gagner par les anges, car eux seuls peuvent vous conduire auprès du Sauveur». Il se peut que la peinture de Botticelli ait été conçue pour servir d’illustration au sermon de Savonarole, tout comme la Cantate de Bach pourrait être interprétée telle une représentation «auditive» de l’œuvre de Botticelli. L’hymne de Schneegaß refait surface comme la garniture dans le sandwich du trio qui s’ensuit: soprano et ténor chantent le texte de l’«aria», l’alto celui du choral, doublé à l’octave par violons et altos. «C’est là un jour que le Seigneur lui-même a fait» proclame la basse (nº 5), encourageant le chœur à célébrer «l’an véritable de la jubilation […] c’est le moment de CHANTER!».

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2007
Français: Michel Roubinet

BWV122 Das neugeborne Kindelein, eine Choralkantate, die Bach 1724 als Teil des kurzen Weihnachtszyklus innerhalb seines zweiten Leipziger Kantatenjahrgangs komponierte, kommt wohl der herkömmlichen Vorstellung von einem Weihnachtslied, das dem Kindlein Jesus huldigt, am nächsten. Und doch geht der anonyme Textdichter den für den Tag vorgegebenen Lesungen aus dem Weg und hält sich, in enger Anlehnung an einen Choral von Cyriakus Schneegaß (1597), an den alten Brauch, die Feiern von Weihnachten und Neujahr miteinander zu verknüpfen. Bach beginnt mit der sanftesten Choralfantasie, die man sich vorstellen kann, einer lyrischen Melodie von Melchior Vulpius, deren Text gerade einmal vier Zeilen umfasst, in der Form eines pastoralen Wiegenliedes, in das sich ein zartes Ritornell für drei Oboen und Streicher fügt—ganz anders als jene, wie wir sie aus dem zweiten Teil des Weihnachtsoratoriums gewohnt sind. Damit gerät die Eruption des Cello- und Orgelcontinuos als Präludium zu dem Mahnruf des Bassisten „O Menschen, die ihr täglich sündigt“ noch weitaus dramatischer. Während die tiefe Tonlage und die dunkle Klangfarbe des Bassisten im Dialog mit dem Continuo die irdische Perspektive der sterblichen Menschen betonen, beschreibt die (bei ihrem ersten Einsatz den Bass spiegelnde) Sopranstimme die Sicht der Engel, die vor der fluchbeladenen Menschheit zurückschrecken, und schildert dann, wie es ihr bei den Engeln ergehen wird. Bei ihren Worten „erfüllen nun die Luft“ beginnen drei Blockflöten, die höchsten Instrumente, die Bach zur Verfügung hatte, Vulpius’ Melodie zu harmonisieren. Die Absicht des Komponisten ist klar: Er will zeigen, dass die gegensätzlichen Reiche der Menschen und Engel nun miteinander vereint werden. Das erinnerte mich an Botticellis Gemälde „Die mystische Geburt“ in der Londoner National Gallery, sicherlich eine seiner genialsten Schöpfungen. Dort, gleich im Vordergrund, befinden sich Engel, die Menschen umarmen. Als Botticelli dieses Bild um 1500 malte, hatte Savonarola kurz zuvor die Florentiner auf sehr ähnliche Weise wie Bachs Bassist zur Räson gerufen: „Bereut, was ihr getan habt, bereut eure Sünden, haltet euch vom Dämon fern, lasst euch von den Engeln gewinnen, denn allein diese können euch zum Erlöser bringen.“ Es mag sein, dass Botticellis Gemälde als Illustration zu Savonarolas Predigt dienen sollte, so wie Bachs Kantate als akustisches Pendant zu Botticellis Gemälde aufgefasst werden könnte. Der Choral von Schneegaß kehrt in der Mitte des folgenden Terzetts wieder: Sopran und Tenor singen den Text der „Aria“, die Altstimme singt den Text des Chorals, in der Oktave von den Violinen und Bratschen begleitet. „Dies ist ein Tag, den selbst der Herr gemacht“, erklärt der Bass (Nr. 5) und ermuntert den Chor, „das rechte Jubeljahr“ zu feiern … „itzt ist es Singenszeit“.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2007
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas for Christmas
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Bach: Cantatas Nos 28, 122, 152 & 190
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Bach: Piano Transcriptions, Vol. 6 - Walter Rummel
CDA67481/22CDs

Details

No 1. Coro (Choral): Das neugeborne Kindelein
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Track 8 on SDG137 [3'46] Download only
Track 8 on SDG178 CD4 [3'46] Download only
No 2. Aria: O Menschen, die ihr täglich sündigt
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Track 11 on CDA67481/2 CD1 [5'35] 2CDs
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Track 9 on SDG137 [5'07] Download only
Track 9 on SDG178 CD4 [5'07] Download only
No 3. Recitativo: Die Engel, welche sich zuvor
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Track 10 on SDG137 [1'22] Download only
Track 10 on SDG178 CD4 [1'22] Download only
No 4. Terzetto con Choral: Ist Gott versöhnt und unser Freund
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Track 11 on SDG137 [2'36] Download only
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No 5. Recitativo: Dies ist ein Tag
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Track 12 on SDG137 [1'23] Download only
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No 6. Choral: Es bringt das rechte Jubeljahr
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