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Was soll ich aus dir machen, Ephraim?, BWV89

composer
1723

 
Bach’s three cantatas for the Twenty-second Sunday after Trinity—BWV89, 115 and 55—all take their lead from the parable of the unjust steward as recounted in the Gospel of the day (Matthew 18: 23-35). The earliest of the three, BWV89 Was soll ich aus dir machen, Ephraim?, was first performed in Leipzig in 1723 and may possibly have been based on older material from Bach’s Weimar years. God’s anger—more wistful than explosive—is a major factor in the opening aria for bass, two oboes, strings and hunting horn (‘Corne du Chaße’). The text here comes from Hosea 11: 8, in which God’s wrath is directed against Ephraim and his fellow worshippers of false gods in Israel. It is evoked in the turbulent semiquaver movement of the continuo, while above this the plaintive cries of God’s chosen targets emerge in the parallel thirds of the oboes. In effect, God is weighing up whether Israel is worth preserving—perhaps for now, but in the future if they re-offend? Should they be destroyed like Admah and Zeboim, the wicked cities of the plain along with Sodom and Gomorrah? The violins convey this lingering question in the way their five-note upward arpeggio ends with a drooping downward fifth, ninth or seventh. The three instrumental motifs, so central to the overall mood-painting, combine, collide and swap over, but without resolution. Meanwhile the music comes to a temporary halt at the end of each anguished question posed by the bass singer, representing God’s divided mind. His tone softens with the words ‘Aber mein Herz ist anders Sinnes’ (literally, ‘my heart is of another mind’), though Bach cleverly leaves the outcome in doubt by persisting with his orchestral mutterings.

The theme now switches to the parable of the unjust steward, with both alto recitative and aria (Nos 2 and 3) characterised by fiery trills, dramatic gestures and a relentless denunciation of the sinning creditor. It takes a soprano recitative (No 4) to remind us that we are duty bound to ‘forgive them that trespass against us’. A shudder of guilt for past sins precedes a contrite turning back to Jesus in a slow arioso section. Given the seriousness of the text—a balance sheet of sins committed against the drops of Jesus’ redeeming blood—the ensuing aria for soprano and oboe (6/8 in B flat) seems astonishingly secular in its gaiety and Scarlattian euphony. The concluding chorale sets the seventh stanza of Johann Heermann’s Lenten hymn ‘Wo soll ich fliehen hin’ in G minor, remarkable for its soprano-dominated sonority doubled by horn, both oboes and violin I.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2010

Chacune des trois Cantates de Bach pour le vingt-deuxième dimanche après la Trinité—BWV89, 115 et 55—découle de la parabole du débiteur impitoyable telle que relatée dans l’Évangile du jour (Matthieu, 18, 23-25). Entendue pour la première fois en 1723 à Leipzig, la plus ancienne des trois, Was soll ich aus dir machen, Ephraim? («Que dois-je faire de toi, Éphraïm?»), BWV89, pourrait provenir d’un matériau plus ancien remontant aux années de Bach à Weimar. La colère de Dieu—plus nostalgique qu’explosive—est un élément clé de l’air initial pour basse, deux hautbois, cordes et cor de chasse (noté «Corne du Chaße» dans la partition). Le texte provient ici de l’Ancien Testament (Osée, 11, 8), où le courroux de Dieu est dirigé contre Éphraïm et ses affidés, adorateurs de faux dieux en Israël. Il est suggéré par un mouvement agité de doubles croches au continuo, ligne au-dessus de laquelle les cris plaintifs des cibles choisies par Dieu émergent en tierces parallèles des hautbois. En effet, Dieu est en train d’évaluer si Israël mérite d’être préservé—peut-être dans l’immédiat, mais dans le futur, s’ils réitèrent l’offense? Faudrait-il les détruire, comme il advint d’Adma et Çeboyim [deux des cités de la Pentapole], villes perverties de la plaine, à l’instar de Sodome et Gomorrhe? Les violons traduisent cette question persistante à travers la manière dont leur arpeggio ascendant de cinq notes se termine sur un brusque intervalle descendant de quinte, neuvième ou septième. Les trois motifs instrumentaux, si essentiels à la restitution générale du climat, s’associent, se heurtent et se troquent, mais sans résolution. Entretemps, la musique parvient à un répit temporaire au terme de chaque question angoissée posée par la voix de basse, représentant l’esprit partagé de Dieu. Son ton s’adoucit sur les mots «Aber mein Herz ist anders sinnes» (littéralement: «Mais mon cœur est d’un autre avis»), bien que Bach laisse habilement planer le doute quant à l’issue en persistant dans ses marmonnements orchestraux.

Le thème passe ensuite à la parabole du débiteur impitoyable avec le récitatif et l’air d’alto (nº 2 et 3), que caractérisent trilles ardents et gestes dramatiques ainsi qu’une dénonciation obstinée du créancier délictueux. Il faut attendre le récitatif de soprano (nº 4) pour nous souvenir que le devoir qui nous lie est de «pardonner ceux qui nous offensent». Un frémissement de culpabilité pour les fautes passées précède un retour contrit vers Jésus dans une section lente de type arioso. Compte tenu du caractère sérieux du texte—où l’on fait le bilan des péchés commis en regard des gouttes du sang rédempteur de Jésus—l’air pour soprano et hautbois qui s’ensuit (à 6/8 et en si bémol) semble étonnamment profane par sa gaieté et son euphonie scarlatienne. Le choral de conclusion met en musique la septième strophe de l’hymne de carême (1630) en sol mineur de Johann Heermann «Wo soll ich fliehen hin» («Où dois-je m’enfuir»), remarquable par sa sonorité dominante de soprano doublée par le cor, les deux hautbois et le premier violon.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2010
Français: Michel Roubinet

Bachs drei Kantaten für den Zweiundzwanzigsten Sonntag nach Trinitatis—BWV89, 115 und 55—gehen alle auf das Gleichnis vom Schalksknecht oder unbarmherzigen Gläubiger zurück, wie es im Tagesevangelium (Matthäus 18, 23-35) erzählt wird. Das früheste der drei Werke, BWV89 Was soll ich aus dir machen, Ephraim?, wurde 1723 in Leipzig uraufgeführt und basierte möglicherweise auf älterem Material aus Bachs Weimarer Jahren. Gottes Zorn—eher wehmütig als aufbrausend—ist ein wesentlicher Faktor in der Anfangsarie für Bass, zwei Oboen, Streicher und Jagdhorn („Corne du Chaße“). Der Text hier stammt aus Hosea 11, 8, wo sich Gottes Zorn gegen Ephraim richtet, der mit seinen Stammesgenossen in Israel Götzen anbetet. Er findet Ausdruck in der ungestümen Sechzehntelbewegung der Continuo begleitung, aus der in parallelen Terzen der Oboen die Klagerufe der Menschen aufsteigen, die von Gottes Grimm betroffen sind. Praktisch wägt Gott also ab, ob Israel es wert sei, verschont zu werden—vielleicht jetzt, doch wie soll er in Zukunft verfahren, wenn diese Leute wieder Ärgernis erregen? Sollten sie vernichtet werden wie Adama und Zeboim, die sündhaften Städte in der Jordanebene neben Sodom und Gomorra? Die Violinen deuten diese unter schwellige Frage in der Weise an, wie ihr fünfnotiges aufwärts gerichtetes Arpeggio mit einer erschlaffen den Quinte, None oder Septime endet. Die drei instrumentalen Motive, die für die Schilderung der Grundstimmung von so entscheidender Bedeutung sind, finden zusammen, prallen aufeinander oder wechseln einander ab, ohne dass eine Lösung erfolgte. Am Ende jeder beklommenen Frage, die der Bassist als Sprachrohr der Unschlüssigkeit Gottes stellt, hält die Musik einen Augenblick inne. Bei den Worten „Aber mein Herz ist anders Sinnes“ wird der Ton sanfter, allerdings lässt Bach das Ergebnis geschickt offen, indem er unbeirrt mit dem Gemurmel im Orchester fortfährt.

Das Thema wendet sich nun dem Gleichnis vom Schalksknecht zu: Alt-Rezitativ und -Arie (Nr. 2 und 3) prangern mit heftigen Trillern und dramatischen Gesten die Sündhaftigkeit des unbarmherzigen Gläubigers an. Das Sopran-Rezitativ (Nr. 4) muss uns daran erinnern, dass wir die Pflicht haben, „denen zu vergeben, die wider uns sündigen“. Ein schuldbewusstes Erschauern über das „sündenvolle Leben“ geht der reuevollen Rückwendung zu Jesus in einem langsamen Arioso-Abschnitt voraus. Angesichts des ernsten Themas des Textes—die Vielzahl der begangenen Sünden werden gegen die Tropfen erlösenden Blutes aufgerechnet, die Jesus ver gossen hat—wirkt die folgende Arie für Sopran und Oboe (6/8 in B-Dur) in ihrer fröhlichen und gefälligen Scarlatti-Manier erstaunlich weltlich. Der abschliessende Chor in g-Moll, dem die siebte Strophe von Johann Heermanns Fastenchoral „Wo soll ich fliehen hin“ zugrunde liegt, beeindruckt durch die Dominanz der Sopranstimmen, die vom Horn, beiden Oboen und der ersten Violine verdoppelt werden.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2010
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 52, 55, 60, 89, 115, 139, 140 & 163
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Details

No 1. Aria: Was soll ich aus dir machen, Ephraim?
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No 1: Hosea 11: 8

Track 6 on SDG171 CD1 [3'55] Download only
No 2. Recitativo: Ja, freilich sollte Gott
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No 1: Hosea 11: 8

Track 7 on SDG171 CD1 [0'45] Download only
No 3. Aria: Ein unbarmherziges Gerichte
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No 1: Hosea 11: 8

Track 8 on SDG171 CD1 [2'28] Download only
No 4. Recitativo: Wohlan! Mein Herze legt Zorn, Zank und Zwietracht hin
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No 1: Hosea 11: 8

Track 9 on SDG171 CD1 [1'07] Download only
No 5. Aria: Gerechter Gott, ach, rechnest du?
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No 1: Hosea 11: 8

Track 10 on SDG171 CD1 [2'14] Download only
No 6. Choral: Mir mangelt zwar sehr viel
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Track 11 on SDG171 CD1 [0'48] Download only

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