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Ich armer Mensch, ich Sündenknecht, BWV55

composer
1726

 
There are stronger grounds for supposing a Weimar origin for BWV55 Ich armer Mensch, ich Sündenknecht, Bach’s only extant cantata for solo tenor—or at least to its three concluding movements, which might have stemmed from a lost Passion cantata. The autograph score and the original parts suggest that only the first aria and its recitative sequel were newly composed in Leipzig in 1726. For this opening tableau Bach seems to have in mind the unjust steward (‘a slave to sin’) summoned before his master, approaching with faltering steps and a despairing heart. Voice and instruments (an unusual coalescence of flute, oboe d’amore, paired violins and basso continuo) rarely double each other, so that six-part writing is the norm. Only Bach could carry this off so naturally, with great intensity but no gratuitous show of erudition. Four ideas alternate: a four-bar woodwind passage in sixths, expressive of utter wretchedness, a derived waving figure for the violins in thirds, a slowly climbing phrase for the flute and oboe d’amore, and an expansion of the waving figure in thirds creeping up by semitones. It is Bach with pre-echoes of Schumann. The opening vocal phrase is weighed down with deep anguish. The twin statements (‘Er ist gerecht, ich ungerecht’ / ‘He is just, unjust am I’) are purposely contrasted: if one clause moves up the other moves down and vice versa, helping us to trace the process whereby the flinthearted creditor is transformed into a penitent.

The second aria is in D minor with an elaborate flute obbligato. It is one of Bach’s striking ‘Erbarme dich’ / ‘have mercy’ pieces, and the same words recur in the ensuing accompanied recitative with a motif similar to the one Bach was to use in the alto recitative (No 51) in the St Matthew Passion. Beautiful as are the two recitatives and this second aria, it is the closing chorale-harmonisation in B flat of the sixth strophe of Johann Rist’s ‘Werde munter, mein Gemüte’ that draws the ear. Bach’s harmonisation is so perfectly appropriate for its setting that no other would have done—not even the glorious one in A major from the St Matthew Passion (No 40)—, while at the same time managing to assure the listener that the penitent has at last found peace.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2010

Les raisons de supposer que les origines de la Cantate Ich armer Mensch, ich Sündenknecht («Moi malheureux homme, moi misérable pécheur»), BWV55, sont à chercher du côté de Weimar sont probantes—il s’agit de l’unique Cantate de Bach pour ténor parvenue jusqu’à nous—, ou du moins ses trois derniers mouvements, lesquels pourraient provenir d’une cantate-Passion perdue. La partition autographe et les parties originales laissent penser que seuls le premier air et le récitatif qui s’ensuit furent nouvellement composés pour Leipzig en 1726. Dans son tableau d’introduction, Bach semble avoir en tête le débiteur impitoyable («misérable pécheur») convoqué devant son maître, qu’il approche d’une démarche hésitante et le cœur au désespoir. Voix et instruments (singulier mélange de flûte, hautbois d’amour, deux violons et basse continue) ne se doublent que rarement, si bien qu’une écriture à six parties est ici la norme. Seul Bach pouvait relever un tel défi avec autant de naturel et une telle intensité, mais sans démonstration gratuite d’érudition. Quatre idées alternent: un passage pour vents de quatre mesures en sixtes exprimant la plus extrême misère; une figure dérivée, ondulante, aux violons en tierces; une phrase se hissant lentement, pour flûte et hautbois d’amour; enfin une extension de la figure ondulante en tierces rampant par demi-tons ascendants. C’est là un Bach qui préfigure Schumann. La phrase vocale initiale apparaît lestée d’une profonde angoisse. Le double énoncé («Er ist gerecht, ich ungerecht»—«Lui est juste, moi inique») est à dessein contrasté: si l’une des incises monte, l’autre descend, et vice-versa, nous aidant ainsi à suivre le processus faisant que le créancier au cœur de pierre sera transformé en pénitent.

Le second air est en ré mineur, avec une partie élaborée de flûte obligée. C’est l’une des pages saisissantes de Bach sur «Erbarme dich» («Prends pitié»), les mêmes paroles revenant dans le récitatif qui fait suite, avec un motif comparable à celui que Bach devait utiliser dans le récitatif d’alto (nº 51) de la Passion selon saint Matthieu. Aussi splendides soient les deux récitatifs et ce second air, c’est le choral harmonisé de conclusion en si bémol, sur la sixième strophe du «Werde munter, mein Gemüte» («Sois enjoué, mon cœur») de Johann Rist, qui fascine l’oreille. L’harmonisation de Bach convient si parfaitement à cette adaptation qu’aucune autre n’y serait parvenue—pas même celle en la majeur, somptueuse, de la Passion selon saint Matthieu (nº 40)—, quand dans le même temps elle fait en sorte d’assurer l’auditeur que le pénitent a enfin trouvé la paix.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2010
Français: Michel Roubinet

Gewichtigere Gründe sprechen dafür, dass BWV55 Ich armer Mensch, ich Sündenknecht, Bachs einzige noch vorhandene Kantate für Tenor solo, bereits in Weimar entstanden ist—oder wenigstens ihre drei abschließenden Sätze, die aus einer verloren gegangenen Passionskantate stammen könnten. Das Autograph der Partitur und die Originalstimmen deuten darauf hin, dass nur die erste Arie und das folgende Rezitativ 1726 in Leipzig neu komponiert wurden. Bei diesem Anfangstableau scheint Bach an den unbarmherzigen Gläubiger („Sündenknecht“) gedacht zu haben, der vor seinen Herrn zitiert wird und sich „mit Furcht und Zittern“ nähert. Singstimme und Instrumente (in der üblichen Verbindung von Flöte, Oboe d’amore, zwei Violinen und Basso continuo) verdoppeln einander selten, so dass ein sechsstimmiger Satz die Regel ist. Nur Bach konnte das so natürlich bringen, mit großer Intensität, doch ohne seine Gelehrsamkeit unnötig herauszustellen. Vier Gedanken wechseln einander ab: eine viertaktige Passage der Holzbläser in Sexten, als Ausdruck der Erbärmlichkeit des „armen Menschen“, eine daraus abgeleitete wellenförmige Figur in Terzen für die Violinen, eine langsam ansteigende Phrase für die Flöte und die Oboe d’amore sowie eine Erweiterung der wellenförmigen Terzfigur, die in Halbtönen aufwärts kriecht. Das ist Bach, der Schumann ahnen lässt. Die einleitende vokale Phrase wird von tiefem Schmerz niedergedrückt. Die beiden Teile der zweigliedrigen Erklärung („Er ist gerecht, ich ungerecht“) setzt Bach absichtsvoll gegeneinander: Bewegt sich ein Teil aufwärts, bewegt sich der andere nach unten und umgekehrt, und das hilft uns, die Entwicklung nachzuvollziehen, die den hartherzigen Gläubiger zum reuigen Büßer werden lässt.

Die zweite Arie steht in d-Moll und enthält ein kunstvoll angelegtes Flötenobligato. Sie gehört zu Bachs eindrucksvollen „Erbarme dich“-Stücken, und die gleichen Worte kehren in dem folgenden begleiteten Rezitativ mit einem Motiv wieder, das Bach in ähnlicher Form in dem Alt-Rezitativ (Nr. 51) in der Matthäus-Passion verwenden würde. Während der Proben bemerkte ich, dass die beiden Tastenspieler Howard Moody und Paul Nicholson heftig über die fehlende Bezifferung in der Basslinie der Arie diskutierten: Sollte sie die erniedrigte Supertonika auf dem zweiten Viertelschlag verstärken oder besser „offen“ lassen, so dass sich das Es der Flöte dem Bass-D allein stellen muss? Welcher andere große Komponist sonst noch könnte eine so heftige Diskussion über die Lücken in seiner musikalischen Notation auslösen, frage ich mich … So schön die zwei Rezitative und diese zweite Arie sind, es ist die abschließende Harmonisierung in B-Dur der sechsten Strophe von Johann Rists Choral „Werde munter, mein Gemüte“, die aufhorchen lässt. Bachs Harmonisierung passt so hervorragend zu ihrer Vertonung wie keine sonst—nicht einmal die wunderbare in A-Dur in der Matthäus-Passion (Nr. 40)—, während dem Hörer gleichzeitig versichert wird, dass der Büßer endlich Frieden gefunden hat.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2010
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 52, 55, 60, 89, 115, 139, 140 & 163
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Details

No 1. Aria: Ich armer Mensch, ich Sündenknecht
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Track 1 on SDG171 CD1 [6'08] Download only
No 2. Recitativo: Ich habe wider Gott gehandelt
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Track 2 on SDG171 CD1 [1'22] Download only
No 3. Aria: Erbarme dich!
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Track 3 on SDG171 CD1 [4'46] Download only
No 4. Recitativo: Erbarme dich!
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Track 4 on SDG171 CD1 [1'16] Download only
No 5. Choral: Bin ich gleich von dir gewichen
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Track 5 on SDG171 CD1 [1'02] Download only

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