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Warum betrübst du dich, mein Herz?, BWV138

composer
1723
author of text

 
Some of Bach’s cantata music contains more darkness than light; but in the case of those cantatas that he composed for Trinity 15 it is a deep, rich darkness with shafts of light that are both subtle and brilliant. BWV138 Warum betrübst du dich is a case in point: a poignant work from Bach’s first Leipzig cycle, it charts the beleaguered Christian’s journey from profound distress of mind and soul, punctuated by (choral) injunctions to hold fast, to an eventual solidity of faith. The cantata’s structure has come in for some harsh criticism: Philipp Spitta (1881) found it unintelligible that ‘two chorale movements treated in various ways [should] follow consecutively’ (but why not?), while Albert Schweitzer (1911) felt ‘that Bach had set to work on it without any very clear plan’. I found that these strictures largely disappear in performance. There is no question that BWV138 is a highly original, experimental work, one that is simultaneously archaic, especially in the motet-like writing in Nos 1 and 2 (which put one in mind of his early Mülhausen and Weimar pieces), and modern in Bach’s way of grappling with three successive stanzas of a sixteenth-century chorale, in anticipation of the chorale-based cantatas of his second Leipzig cycle. It is a clever device which allows him to pile on the tension between anxiety (the solo recitative interjections) and mnn belief (the choral delivery of the hymn stanzas). The cantata’s turning-point occurs midway—a dawning realisation that God will come to the believer’s rescue (in No 3), with an outspoken declaration of trust in His providential care (in No 4). The elaborate fantasia in 6/8 for the final chorale is a perfect—and well-planned—counterbalance to the gloom and distress of the opening movements.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2004

La musique de certaines cantates de Bach recèle plus d’obscurité que de lumière, mais il s’agit, dans le cas de celles qu’il composa pour le 15ème dimanche après la Trinité, d’une obscurité traversée de rais de lumière à la fois subtils et éclatants. Warum betrübst du dich, mein Herz («Pourquoi t’attristes-tu, mon cœur»), BWV138, est un cas d’espèce: œuvre poignante empruntée au premier cycle des cantates que Bach composa pour Leipzig, elle décrit le difficile voyage du chrétien, de la profonde détresse de l’esprit et de l’âme, ponctuée (choral) par des injonctions à tenir bon, jusqu’à une foi inébranlable, définitive. La structure de la cantate a été sévèrement critiquée par certains: Philipp Spitta (1881) jugeait inconcevable que «deux mouvements en forme de choral traités de manière différente [puissent] se succéder l’un l’autre» (mais pourquoi pas?), tandis qu’Albert Schweitzer (1911) avait le sentiment «que Bach s’était mis au travail sans avoir de plan réellement défini». Il m’a semblé que ces réserves avaient perdu toute pertinence en concert. Il ne fait aucun doute que la Cantate BWV138 est une œuvre hautement originale, expérimentale, à la fois archaïque dans l’écriture, proche du motet, des numéros 1 et 2 (on songe à ses premières œuvres pour Mülhausen et Weimar), et moderne quant à la manière dont Bach s’approprie ces trois strophes consécutives d’un choral du XVIe siècle, anticipant cette forme de la cantate-choral qui allait marquer son second cycle de Leipzig. Cet habile dispositif lui permet de dramatiser la tension entre appréhension (interjections du récitatif solo) et foi (strophes de l’hymne de type choral). Le tournant de cette cantate intervient à mi-parcours—prise de conscience pleine d’espoir que Dieu viendra sauver le croyant (nº 3), avec une explicite démonstration de confiance en Sa providentielle sollicitude (nº 4). La fantaisie élaborée à 6/8 du choral final fait office de parfait contrepoids—bien préparé—aux ténèbres et à la détresse des mouvements d’introduction.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2004
Français: Michel Roubinet

Ein Teil der Kantatenmusik Bachs enthält mehr Dunkelheit als Licht; in den Kantaten jedoch, die er für den 15. Sonntag nach Trinitatis komponiert hat, wird eine tiefe, satte Dunkelheit von zartem Lichtglanz durchflutet. BWV138 Warum betrübst du dich, ein herzzerreißendes Werk aus Bachs erstem Leipziger Zyklus, ist dafür ein typisches Beispiel: Es schildert, unterbrochen von aufmunternden Rufen des Chores, standhaft zu bleiben, die Reise des bekümmerten Christen aus tiefer Verzweiflung zur Festigkeit im Glauben. Die Form der Kantate wurde heftig kritisiert. Philipp Spitta (1881) vermochte nicht einzusehen, dass zwei auf unterschiedliche Weise angelegte Choralsätze aufeinander folgten (warum eigentlich nicht?), während Albert Schweitzer (1911) die Meinung vertrat, Bach habe ohne einen sehr klaren Plan zu komponieren begonnen. Ich fand, dass dergleichen heftige Kritik nicht mehr angemessen ist, sobald das Werk aufgeführt wird. Es steht außer Frage, dass BWV138 eine ausgesprochen originelle, neue Möglichkeiten auslotende Komposition ist, zum einen altertümlich, vor allem in dem motettenartigen Satz in den Nummern 1 und 2 (die an seine frühen Stücke aus Mülhausen und Weimar erinnern), und gleichzeitig modern in der Weise, wie Bach drei aufeinander folgende Strophen eines Chorals aus dem 16. Jahrhundert in den Griff bekommt und dabei den auf Chorälen basierenden Satz der Kantaten aus seinem zweiten Leipziger Zyklus vorwegnimmt. Es ist ein kluger Kunstgriff, der ihm die Möglichkeit gibt, zwischen Angst (den rezitativischen Einwürfen des Solisten) und Glauben (den vom Chor dargebotenen Choralversen) die Spannung aufzubauen. Die Kantate gelangt nach halber Wegstrecke zu ihrem Wendepunkt—dem Gläubigen beginnt die Vorstellung zu dämmern, dass Gott zu seiner Rettung kommen wird (in Nr. 3), und er äußert sein Vertrauen in die göttliche Fürsorge (in Nr. 4). Die kunstvoll ausgestaltete Fantasia im 6/8-Takt des Schlusschorals bietet ein perfektes—und wohlkalkuliertes—Gegengewicht zu der düsteren und bekümmerten Stimmung der Anfangssätze.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2004
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 8, 27, 51, 95, 99, 100, 138 & 161
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Details

No 1. Coro (Choral) e Recitativo: Warum betrübst du dich, mein Herz?
Track 1 on SDG104 CD1 [5'02] Download only
No 2. Recitativo: Ich bin veracht'
Track 2 on SDG104 CD1 [0'53] Download only
No 3. Choral e Recitativo: Er kann und will dich lassen nicht
Track 3 on SDG104 CD1 [3'14] Download only
No 4. Recitativo: Ach, süßer Trost!
Track 4 on SDG104 CD1 [0'58] Download only
No 5. Aria: Auf Gott steht meine Zuversicht
Track 5 on SDG104 CD1 [4'27] Download only
No 6. Recitativo: Ei nun!
Track 6 on SDG104 CD1 [0'20] Download only
No 7. Choral: Weil du mein Gott und Vater bist
Track 7 on SDG104 CD1 [2'09] Download only

Track-specific metadata

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