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Es erhub sich ein Streit, BWV19

composer
1726

 
All Bach’s music written for St Michael’s day is immense in concept and sustained bravura. One senses that he was spurred on, inspired even, by the presence of a virtuosic group of trumpeters, the municipal Stadtpfeifer of Leipzig under their ‘Capo’ Gottfried Reiche, just as Berlioz was a century or so later by the newly-available cornets à pistons and saxhorns. In BWV19 Es erhub sich ein Streit Bach uses his brass instruments in highly contrasted ways: at one extreme obliging the listener to experience the scale and significance of these apocalyptic encounters in the opening chorus, at the other, in the E minor tenor aria (No 5), evoking the ever-watchful protection afforded by the guardian angels wheeling around in the stratosphere. Alfred Dürr explains that when they heard the trumpet play the chorale melody of ‘Herzlich lieb hab ich dich, O Herr’ ‘the churchgoers of Bach’s day, familiar as they were with the text, could be in no doubt that the third verse of the hymn was intended: “Ah Lord, at the end of my life let Your dear angel carry my soul into Abraham’s bosom”’. With unobtrusive skill Bach introduces this melody in counterpoint to the siciliano rhythms and the singer’s tender plea ‘Bleibt, ihr Engel, bleibt bei mir!’ (‘Stay, ye angels, stay by me!’).

Like Nun ist das Heil, BWV19 opens without instrumental preamble. But here it is the ‘war in heaven’ itself which is described, not the victory celebration, and it is constructed as a monumental choral fugue with the singers as the main combatants. They lead the doubling instruments (strings and three oboes) into the fray with a ferocious confrontational swagger and impel the trumpets to follow in their wake. It is only when they pause for the first time in thirty-seven bars that the instruments really find their voice (in a four-bar Nachspiel). But that is only the ‘A’ section of an immense da capo structure. The ‘B’ section starts out with the advantage tilted in favour of the ‘raging serpent, the infernal dragon’—another seventeen bars of ‘furious vengeance’ dominated by the choir. As the singers catch their breath again, the orchestra advances the story, ending with a tell-tale hemiola revealing this to be the turning-point in the battle. Back come the choir, on their own now and in block harmony while the continuo rumbles on, to announce Michael’s victory. But it doesn’t end there: for the next twenty-five bars Bach shakes his kaleidoscope to give us a gleeful account of the final moments of the battle, the repulse of Satan’s last attack by Michael’s inner guard and a lurid portrayal of Satan’s cruelty—a slow, screeching chromatic descent in the sopranos—before the whole battle is relived again from the beginning.

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2006

Toute la musique composée par Bach pour la Saint-Michel est conceptuellement d’envergure et d’un éclat soutenu. On le sent stimulé, et même inspiré, par la présence d’un ensemble virtuose de trompettes, les Stadtpfeifer ou sonneurs municipaux de Leipzig dirigés par leur «Capo» Gottfried Reiche, tout comme Berlioz devait l’être un siècle plus tard par les nouveaux cornets à pistons et autres saxhorns. Dans la Cantate Es erhub sich ein Streit («Une dispute s’engagea»), BWV19, Bach utilise ses cuivres de manière hautement contrastée: à l’une des extrémités, dans le chœur d’entrée, il invite l’auditeur à éprouver l’ampleur et la portée de ces affrontements apocalyptiques, tandis qu’à l’autre extrémité, l’air de ténor en mi mineur (nº 5), il évoque la protection d’une inlassable vigilance accordée par les anges gardiens tournoyant dans la stratosphère. Alfred Dürr explique que lorsqu’ils entendaient la trompette jouer la mélodie du choral «Herzlich lieb hab ich dich, o Herr», «les fidèles du temps de Bach, familiers du texte comme ils l’étaient, n’avaient de doute quant à l’énoncé du début de la troisième strophe de l’hymne: “Ah, Seigneur, laisse ton cher petit ange, au terme de la vie, porter mon âme dans le sein d’Abraham!”». Avec adresse et discrétion, Bach introduit cette mélodie en contrepoint du rythme de siciliano et de la tendre prière du chanteur: «Bleibt, ihr Engel, bleibt bei mir» («Restez, anges, restez auprès de moi»).

À l’instar de Nun ist das Heil, la Cantate BWV19 débute sans préambule instrumental. C’est par contre la «guerre au ciel» proprement dite qui est ici décrite, pas la célébration de la victoire, sous la forme d’une monumentale fugue-choral avec les chanteurs comme figures de proue du combat. Ils introduisent dans la mêlée les instruments doublant les voix (cordes et trois hautbois) avec une assurance féroce exhortant à la confrontation, de même qu’ils poussent les trompettes à s’engager à leur suite. Ce n’est qu’au moment de leur première pause en trente-sept mesures que les instruments trouvent véritablement leur voix (dans un Nachspiel de quatre mesures). Ce n’est toutefois que la section A d’une immense structure avec da capo. La section B débute en donnant l’avantage au «serpent déchaîné, l’infernal dragon»—soit dix-sept mesures d’une «vengeance furieuse» dominées par le chœur. Tandis que les chanteurs reprennent leur souffle, l’orchestre progresse dans l’histoire, finissant sur une hémiole significative qui s’avère être le tournant de la bataille. Le chœur revient alors, en tant que protagoniste et tel un bloc sur le plan harmonique, tandis que le continuo gronde pour annoncer la victoire de l’archange. Mais ce n’est pas la fin: durant les vingt-cinq mesures suivantes, Bach agite son kaléidoscope pour nous donner un allègre compte rendu des derniers instants de la bataille, montrant comment la garde rapprochée de saint Michel a repoussé l’ultime attaque de Satan et brossant un portrait effrayant de la cruauté de Satan—lente descente, chromatique et crissante des sopranos—avant que la bataille tout entière ne soit reprise depuis le commencement.

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2006
Français: Michel Roubinet

Die gesamte Musik, die Bach für den Michaelistag geschrieben hat, ist in ihrer Anlage und unverminderten Bravour gewaltig. Man spürt, dass er durch die Gegenwart einer virtuosen Gruppe von Trompetern, den Leipziger Stadtpfeifern unter ihrem „Capo“ Gottfried Reiche, angespornt, wenn nicht gar inspiriert wurde, so wie Berlioz ungefähr ein Jahrhundert später durch die neuerdings erhältlichen cornets à pistons und Saxhörner. In BWV19 Es erhub sich ein Streit verwendet Bach seine Blechblasinstrumente auf eine sehr gegensätzliche Weise: Einerseits zwingt er den Hörer, das Ausmaß und die Bedeutung dieser apokalyptischen Begegnungen im Eingangschor zu erleben, andererseits erinnert er, in der Tenorarie in e-moll (Nr. 5), an die stets wache, in der Atmosphäre wirbelnde Aufmerksamkeit der Schutzengel. Wenn die Kirchgänger zu Bachs Zeiten, so erklärte Alfred Dürr, die Choralmelodie von „Herzlich lieb hab ich dich, o Herr“ von der Trompete spielen hörten, konnte kein Zweifel bestehen, dass der dritte Vers des Liedes gemeint war, so vertraut waren sie mit dem Text: „Ach, Herr, lass dein’ lieb’ Engelein / am letzten End’ die Seele mein / in Abrahams Schoß tragen!“. Unaufdringlich und geschickt führt Bach diese Melodie im Kontrapunkt zum Rhythmus eines Sicialiano und zu dem behutsam vorgetragenen Appell des Sängers ein: „Bleibt, ihr Engel, bleibt bei mir!“.

In gleicher Weise wie Nun ist das Heil beginnt auch BWV19 ohne instrumentales Vorspiel. Aber hier wird der „Krieg im Himmel“ direkt beschrieben, nicht die Feier des Sieges, und er ist als eine gewaltige Choralfuge gebaut, bei der die Sänger die wichtigsten Streitkräfte abgeben. Sie führen die Instrumente, von den sie verdoppelt werden (Streicher und drei Oboen), mit wildem Gehabe dem Getümmel entgegen und nötigen die Trompeten, ihnen auf den Fersen zu folgen. Erst wenn die Instrumente in siebenunddreißig Takten zum ersten Mal innehalten, finden sie wirklich ihre eigene Stimme (in einem viertaktigen Nachspiel). Doch das ist nur der „A“-Teil einer riesigen Da capo-Form. Der „B“-Teil setzt mit einem Vorteil für die „rasende Schlange, den höllischen Drachen“ ein—weitere siebzehn Takte „wütender Rache“, die vom Chor beherrscht wird. Sobald die Sänger wieder Atem schöpfen können, führt das Orchester die Geschichte weiter und endet mit einer Hemiole, die auf den Wendepunkt des Kampfes hindeutet. Der Chor kehrt wieder, jetzt allein und in harmonischen Blöcken, während die Continuobegleitung vorwärtsdonnert, um Michaels Sieg anzukündigen. Aber die Schlacht endet hier nicht: Während der nächsten fünfundzwanzig Takte schüttelt Bach sein Kaleidoskop, um uns schadenfroh von den allerletzten Augenblicken zu berichten, wenn Satans Attacke von der Schar, die Michael umringt, abgewehrt und Satans Grausamkeit auf gespenstische Weise offenbar wird—ein langsam absteigendes Kreischen in den Sopranstimmen—, bevor der ganze Kampf von vorn beginnt.

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2006
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 17, 19, 25, 50, 78, 130 & 149
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Bach: Eternal fire
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Details

No 1. Coro: Es erhub sich ein Streit
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Track 8 on SDG124 CD2 [3'50] Download only
Track 9 on SDG177 [3'50] Download only
No 2. Recitativo: Gottlob! der Drache liegt
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Track 9 on SDG124 CD2 [0'51] Download only
No 3. Aria: Gott schickt uns Mahanaim zu
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Track 10 on SDG124 CD2 [4'37] Download only
No 4. Recitativo: Was ist der schnöde Mensch, das Erdenkind?
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Track 11 on SDG124 CD2 [0'51] Download only
No 5. Aria con Choral: Bleibt, ihr Engel, bleibt bei mir!
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Track 12 on SDG124 CD2 [8'03] Download only
No 6. Recitativo: Lasst uns das Angesicht
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Track 13 on SDG124 CD2 [0'36] Download only
No 7. Choral: Laß dein' Engel mit mir fahren
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Track 14 on SDG124 CD2 [1'35] Download only

Track-specific metadata

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