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Ein ungefärbt Gemüte, BWV24

composer
1723

 
Scientists like Newton and Johann Heinrich Winckler not only believed that theological principles were capable of empirical demonstration, but saw no conflict between science and Christianity. Bach too ‘would see the directing hand of the world’s creator in the branch of science he knew best and probably better than anyone else in his day’.

But he does not always make it easy for us. How, for example, is one supposed to take the opening lines of BWV24 Ein ungefärbt Gemüte—‘Ein ungefärbt Gemüte / von deutscher Treu und Güte’ (‘an unstained mind / of German truth and goodness’)? Perhaps the words are no more selectively chauvinistic than the seventeenth-century English habit of identifying with Israel as the chosen people. The Gospel for the day, after all, is ‘judge not, and ye shall not be judged’ (Luke 6: 36-42), advising the hypocrite to ‘cast out first the beam out of thine own eye, and then shalt thou see clearly to pull out the mote that is in thy brother’s eye’. Bach’s music in BWV24 has no surface gloss: you have to work your way under its skin and not to get irritated (as Gillies Whittaker evidently did) by the ‘dry, didactic statements and crude denunciations of the failings of mankind’ of Neumeister’s text.

Bach opens with an aria for alto, a stately minuet-style piece with unison violins and violas that produces its own unusual chemistry in evoking an ‘unstained mind’. The tenor recitative which follows is an exemplary mini-sermon in its own right, taking as its theme ‘honesty [as] one of God’s gifts’, since ‘by nature our hearts are wont to consort with naught but evil’. As the motto for his concluding arioso he exhorts us to ‘emulate the dove and live without deceit and malice’. ‘Do as you would be done by’, in effect. This is certainly the burden of the central movement and the moment when Bach brings out his big guns to ram the point home: for the first time in the cantata we hear the chorus, with a clarino atop the full string band, in a perplexing double exposition of the axiom ‘Alles nun, das ihr wollet, dass euch die Leute tun sollen, das tut ihr ihnen’ (‘Therefore all things whatsoever ye would that men should do to you, do ye even so to them’). It is given first as a swinging triple time ‘prelude’, then as a double fugue (still in triple time) marked vivace allegro, presented first by the four concertisten and then by the full choir. Its theme is smooth, its counter-theme broken, jumpy, nervy even. As a way of announcing his choir (it even starts after a silent quaver beat) it is neither what one would expect nor easy to pull off. It took many goes in rehearsal before we arrived at an even passably satisfying reading, basing it on an alla breve proportion for the fugue.

A fire-and-brimstone attack on hypocrisy follows as a bass accompagnato (No 4) with savage chordal stabs by the strings. After eighteen bars these give way to a more emollient plea, ‘may dear God spare me from it’, given in an arioso. A gentle piece (No 5) for twin oboes d’amore and tenor exhorting us to constancy and truth precedes an extended chorale, Johann Heermann’s ‘O Gott, du frommer Gott’, its eight lines split by watery or pastoral interludes for the oboes and strings (and a pulsated clarino line in low tessitura). It ends with a plea for ‘ein unverletzte Seel’ (an unsullied soul) ‘und rein Gewissen’ (and a clear conscience).

from notes by Sir John Eliot Gardiner © 2008

Des scientifiques comme Newton ou Johann Heinrich Winckler non seulement croyaient que les principes théologiques étaient susceptibles de démonstration empirique, mais ils ne voyaient aucun conflit entre science et chrétienté. Sans doute Bach voyait-il lui aussi «la main du créateur du monde indiquant le chemin dans cette branche de la science qu’il connaissait le mieux—et probablement mieux que quiconque en son temps».

Mais il ne nous a pas toujours rendu les choses faciles. Comment, par exemple, est-on censé comprendre les lignes d’introduction de la Cantate Ein ungefärbt Gemüte, BWV24: «Un esprit sans fard [Une âme candide] / d’une fidélité et d’une bonté allemandes»? Peut-être ces mots ne sont-ils pas plus foncièrement chauvinistes que la coutume anglaise du XVIIe siècle consistant à associer Israël et peuple élu. L’Évangile du jour, après tout, proclame «Ne jugez pas, et vous ne serez pas jugés» (Luc, 6, 36-42), ajoutant à l’adresse de l’hypocrite: «ôte d’abord la poutre de ton œil, et alors tu verras clair pour ôter la paille qui est dans l’œil de ton frère». La musique de Bach dans cette Cantate BWV24 n’offre, en surface, guère d’éclat: il faut se frayer un chemin sous sa peau sans s’irriter (tel, manifestement, Gillies Whittaker) de «l’énoncé sec et didactique ainsi que de la dénonciation brute des manquements de l’humanité» dont témoigne le texte de Neumeister.

Bach commence avec un air d’alto, page en forme de menuet de cour avec violons et altos à l’unisson produisant sa propre et inhabituelle alchimie dans l’évocation d’«une âme candide». Le récitatif de ténor qui s’ensuit est un véritable et exemplaire mini-sermon, prenant comme thème «l’honnêteté [en tant que] l’un des dons de Dieu», car «par nature, notre cœur est habitué à frayer avec rien d’autre que le mal». En guise de conclusion de son arioso, il nous exhorte à «suivre l’exemple de la colombe et [à] vivre sans tromperie ni malice». Soit, concrètement: «Montre-toi sous le jour où toi-même souhaites voir ton prochain». Sans doute est-ce là le moment-clé du mouvement central, également celui où Bach choisit de sortir la grosse artillerie pour enfoncer le clou: pour la première fois dans cette Cantate, nous entendons le chœur, avec un clarino dominant l’ensemble des cordes, dans une double et troublante proclamation de l’axiome «Alles nun, das ihr wollet, daß euch die Leute tun sollen, das tut ihr ihnen» («Ainsi, tout ce que vous voulez que les gens fassent pour vous, faites-le vous-mêmes pour eux»—Matthieu, 7, 12). Il retentit tout d’abord tel un entraînant prélude sur mètre ternaire, puis telle une double fugue (toujours sur mètre ternaire) indiquée vivace allegro, énoncée d’abord par les quatre Concertisten puis par le chœur tout entier. Le sujet en est souple, le contre-sujet brisé, saccadé, nerveux. Comme manière d’annoncer son chœur (qui d’ailleurs démarre après une battue silencieuse ayant la valeur d’une croche), ce n’est ni ce que l’on attendrait ni facile à mettre en place. Il fallut en répétition de nombreux départs avant de parvenir à une lecture ne serait-ce que moyennement satisfaisante, en se basant sur des proportions de type alla breve pour la fugue.

Une attaque pleine de feu et de soufre contre l’hypocrisie fait suite sous forme d’accompagnato de basse (nº 4) sur de sauvages et perçants accords des cordes. Au bout de dix-huit mesures, place est faite à une imploration plus douce—«Puisse le bon Dieu m’en protéger»—en manière d’arioso. Une page aimable pour deux hautbois d’amour et ténor nous exhortant à la constance et à la vérité précède un choral développé, le «O Gott, du frommer Gott» («Ô Dieu, Dieu de piété») de Johann Heermann, dont les huit vers sont séparés par des interludes aux teintes embuées ou pastorales pour hautbois et cordes (avec une vibrante partie de clarino dans le grave de sa tessiture). Il s’achève sur une supplication pour «ein unverletzte Seel» («une âme sans tache») «und rein Gewissen» («et une conscience pure»).

extrait des notes rédigées par Sir John Eliot Gardiner © 2008
Français: Michel Roubinet

Naturwissenschaftler jener Zeit wie Newton und Johann Heinrich Winckler glaubten nicht nur, dass sich theologische Grund sätze empirisch beweisen ließen, sondern sahen auch keinen Widerspruch zwischen Naturwissen schaft und Christentum. Auch Bach sah „die leitende Hand des Weltenschöpfers in jenem Zweig der Wissenschaft, in dem er sich am besten und vermutlich besser als irgendeiner seiner Zeitgenossen auskannte“.

Aber er macht es uns nicht immer leicht. Wie zum Beispiel sollen wir die ersten Zeilen von BWV24 Ein ungefärbt Gemüte—„von deutscher Treu und Güte“ auffassen? Vielleicht liegt in diesen Worten kein größerer Chauvinismus als in der Gewohnheit der Engländer im 17. Jahrhundert, sich mit Israel als dem auserwählten Volk zu identifizieren. Immerhin heißt es im Tagesevangelium: „Richtet nicht, so werdet ihr auch nicht gerichtet“ (Lukas 6, 36-42), und der Heuchler muss sich die Frage gefallen lassen: „Was siehst du aber den Splitter in deines Bruders Auge, und den Balken in deinem Auge wirst du nicht gewahr?“. Bachs Musik in BWV24 weist keinen oberflächlichen Glanz auf: Wir müssen uns durch die äußere Schale durcharbeiten und dürfen uns durch die „trockenen, didaktischen Darlegungen und ungehobelten Verurteilungen menschlicher Schwächen“ in Neumeisters Text nicht irritieren lassen (wie es Gillies Whittaker offensichtlich tat).

Bach beginnt mit einer Arie für Alt, einem würdevoll schreitenden Stück im Menuettstil mit unisono geführten Violinen und Bratschen, das uns auf seine eigenwillige Weise eine Vorstellung von diesem „ungefärbt Gemüte“ vermittelt. Das sich anschließende Tenor-Rezitativ ist eine eigenständige und musterhafte Predigt in Miniaturform zum Thema „Redlichkeit … eine von den Gottesgaben“, denn „von Natur geht unsers Herzens Dichten mit lauter Bösem um“. Mit dem Motto seines abschließenden Ariosos mahnt er, ein Christ solle „sich der Taubenart bestreben und ohne Falsch und Tücke leben“. In der Tat so, „wie du den Nächsten haben willt“. Das ist mit Sicherheit der Kerngedanke des Mittelsatzes und für Bach der richtige Zeitpunkt, die große Kanone hervorzuholen und uns deutlich vor Ohren vor zu führen, worum es geht: Zum ersten Mal in der Kantate hören wir den Chor, begleitet von einem Clarino über der vollen Streichergruppe, der uns zweimal mit dem Leitsatz konfrontiert: „Alles nun, das ihr wollet, dass euch die Leute tun sollen, das tut ihr ihnen“. Er wird zunächst als ein schwungvolles „Präludium“ im Dreiertakt präsentiert, danach als Doppelfuge (immer noch im Dreiertakt) mit der Vortragsanweisung „vivace allegro“, die zuerst von den vier Concertisten, dann dem vollständigen Chor vorgetragen wird. Ihr Thema ist geschmeidig, das Gegenthema zerrissen, sprunghaft, gar nervös erregt. Diese Methode, seinen Chor anzukündigen (er beginnt dazu noch nach stummer Achtelzählzeit), ist weder das, was man erwarten würde, noch lässt sich diese Passage leicht bewältigen. Bei den Proben waren viele Durchgänge nötig, bis wir zu einer einigermaßen befriedigenden Interpretation gelangten, auf der Basis der „alla breve“-Vorgabe für die Fuge.

Eine Attacke mit Feuer und Schwefel auf die Heuchelei folgt als Bass-Accompagnato (Nr. 4) mit wilden Akkorden der Streicher, Dolchstößen gleich. Nach achtzehn Takten weichen diese Hiebe einem milder stimmenden Appell: „Der liebe Gott behüte mich dafür“. Auf ein sanftes Stück (Nr. 5) für doppelte Oboen d’amore und Tenor, das uns zu „Treu und Wahrheit“ mahnt, folgt ein ausgedehnter Choral mit einem Text Johann Heermanns, „O Gott, du frommer Gott“, dessen acht Verszeilen von verwässerten, pastoralen Interludien für die Oboen und Streicher (und eine pulsierende Clarinolinie in tiefer Lage) durchsetzt sind. Er endet mit der Bitte, „dass in solchem Leib ein unverletzte Seel und rein Gewissen bleib“. Welch ein Unterschied zu den gewundenen Aufschreien des Büßers in den Kantaten des vergangenen Sonntags!

aus dem Begleittext von Sir John Eliot Gardiner © 2008
Deutsch: Gudrun Meier

Recordings

Bach: Cantatas Nos 24, 71, 88, 93, 131, 177 & 185
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Details

No 1. Aria: Ein ungefärbt Gemüte
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Track 1 on SDG141 CD1 [4'07] Download only
No 2. Recitativo: Die Redlichkeit ist eine von den Gottesgaben
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Track 2 on SDG141 CD1 [1'57] Download only
No 3. Coro: Alles nun, das ihr wollet
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Matthew 7: 12

Track 3 on SDG141 CD1 [2'44] Download only
No 4. Recitativo: Die Heuchelei ist eine Brut
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Track 4 on SDG141 CD1 [1'45] Download only
No 5. Aria: Treu und Wahrheit sei der Grund
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Track 5 on SDG141 CD1 [4'26] Download only
No 6. Choral: O Gott, du frommer Gott
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Track 6 on SDG141 CD1 [2'01] Download only

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